Les plus fabuleux défilés de la Semaine de la mode de Paris n’ont pas eu lieu sur les podiums de Vuitton, Dior ou Valentino, mais à l’intérieur de l’Élysée Montmartre, un lieu surtout connu pour ses concerts rock bondés et moites plutôt que pour des événements glamour. Lors du bal ELB de dimanche, des centaines de personnes ont arpenté les sols de l’Élysée, la plus grande salle de bal LGBTQ+ de Paris à ce jour, venant du monde entier pour concourir pour 55 trophées et des prix en espèces.

Inspiré par le GMHC Latex Ball à New York, le plus ancien et le plus grand bal international fondé pour célébrer les vies queer et honorer ceux qui ont péri des suites de maladies liées au sida, le ELB a été créé pour célébrer la vibrante communauté ballroom LGBTQ+ de Paris. « C’est la première fois que nous avons un bal d’une telle ampleur, dans cet endroit, avec un prix en espèces aussi important », déclare Kiddy Smile, DJ parisien et créateur de l’événement.

La ballroom est un refuge pour les personnes queer de couleur, créé à l’origine par la communauté drag noire et latine de New York en réponse à la discrimination ressentie lors des bals de drag dirigés par des personnes blanches. Le sujet du documentaire compromettant de 1990 Paris is Burning, et plus récemment dans Pose de Ryan Murphy, différentes maisons s’affrontent dans des catégories diverses qui sont vaguement basées sur l’expression faciale, la garde-robe, la démarche et le mouvement. Chaque maison est dirigée par une mère, qui conduit un groupe appelé ses enfants.

Smile est une figure imposante de la scène ballroom parisienne, littéralement : sa taille de 6’6″ et son élégance en font une figure marquante quelles que soient les circonstances. Assis sur une petite chaise à l’extérieur d’un studio de danse du centre de Paris, il se souvient du premier « mini-ball » parisien qu’il a aidé à créer il y a plus d’une décennie. « J’aurais aimé avoir cet espace quand j’étais plus jeune et je voulais l’élargir à plus de monde », dit-il. « Soit j’aurais été un fier homme noir, soit j’aurais simplement été gay. Je n’ai jamais été autorisé à être les deux en même temps ».

Un rythme de danse étouffé – essentiel pour le voguing des bals – résonne à travers le mur de l’endroit où nous sommes assis. À l’intérieur du studio de danse, les membres de sa maison, Gorgeous Gucci, se préparent activement. C’est une scène fantastiquement chaotique : certains s’étirent et font des pirouettes, l’un pousse de grosses valises à travers la salle, évitant les tours et les plongées de leurs camarades, tandis que d’autres ajustent leurs tenues. C’est un travail difficile et il y a beaucoup à faire : les préparatifs d’un bal ne sont pas pris à la légère.

Alors que les États-Unis restent le centre de la scène, la ballroom a rapidement fleuri à Paris : arrivée à la fin des années 2000 avec les pionniers français Lasseindra Ninja et Mother Nikki Gorgeous Gucci, qui ont commencé à danser le vogue dans la légendaire soirée queer parisienne BBB. « Les Français ont été tellement racistes pendant si longtemps que les espaces gays n’aimaient pas avoir des Noirs, des Arabes et des Asiatiques dans leurs établissements. Ainsi, BBB a été créé pour nous », explique Kiddy Smile. « Le voguing a résonné ; il a été créé par deux trans femmes noires. Nous avons eu l’opportunité d’avoir une scène noire et queer ».

Le bal ELB à l’Élysée Montmartre. Photographie : Charis McGowan

Kiddy Smile a été touché lorsqu’il a vu Lasseindra et Nikki danser. « Ils respiraient enfin l’air dont ils avaient besoin. » Cette scène a attiré de plus en plus de membres de la communauté LGBTQ+ parisienne issus d’ethnies marginalisées. Plus d’une décennie plus tard, la ville compte des dizaines de maisons qui participent à des bals deux fois par mois – de loin la plus grande et la plus active communauté ballroom en Europe. « Nous avons construit une scène à partir de zéro. Le bal ELB est là pour célébrer les personnes qui ont ouvert la voie. »

Harper Owens est un danseur voguing et un champion de la catégorie vogue femme – une évolution de la danse vogue Old Way immortalisée dans la chanson Vogue de Madonna. Vogue Femme est beaucoup plus grandiose et physiquement exigeant que son prédécesseur, basé sur cinq éléments : performance des mains/bras, défilé de mode, duckwalk, tours et plongées, et performance au sol. Mais Harper n’est pas sûr de pouvoir participer à l’ELB – la semaine de la mode de Paris est une période particulièrement chargée pour lui, et il est prévu qu’il défile pour la maison de couture indépendante française Asquin.

« Il y a une connexion ici à Paris entre les designers et la scène ballroom. Nous voyons une inspiration européenne », déclare Harper, qui est un enfant de la légendaire Maison Rick Owens, qui collabore avec le designer parisien Rick Owens pour les vêtements et les looks. Elle se targue d’être la première maison française, plutôt qu’une émanation d’une maison américaine, ce qui est plus typique de la scène parisienne.

Il est compréhensible que la ballroom ait pris son essor dans la capitale française. Une culture en partie modelée sur la haute couture et le glamour français informe désormais le monde même qu’elle avait l’habitude d’imiter. Les marques de mode ont pleinement profité du talent ballroom de la ville : Harper Owens a défilé pour Jerome Dreyfuss et Vivienne Westwood. Mannequin trans noir qui travaille dur depuis des années dans l’industrie de la mode, elle profite de son succès, mais reste méfiante à l’égard du tokenisme.

Se préparant pour le bal. Photographie : André Atangan

« Nous ne saurons jamais si la marque a vraiment changé ou si elle comble simplement les quotas », dit-elle, expliquant qu’elle évalue si une marque ne travaille généralement qu’avec des « mannequins blancs et minces » avant d’accepter un travail. « la ballroom défend des choses totalement différentes, faites pour des personnes qui ne correspondent pas au monde de la mode. Si quelqu’un ne soutient pas les valeurs de la scène ballroom, ce n’est pas OK. »

Kiddy Smile, qui a récemment été le visage d’une campagne de rouge à lèvres Lancôme, résume la demande de la culture ballroom par l’industrie de la mode : « C’est une tendance. La mode est faite de tendances. La seule chose que nous pouvons faire, c’est être là, prendre notre argent et partir. Profiter tant que ça dure. » Malgré cela, il souligne que la ballroom perturbe de manière positive une industrie hégémonique et discriminatoire. « Ils avaient l’habitude de choisir des personnes blanches et hétérosexuelles, et maintenant ils choisissent des personnes de la communauté, qui sont incroyablement talentueuses. »

Pourtant, ce qui est encore plus important que les opportunités professionnelles qu’a ouvertes la ballroom – c’est au cœur de la culture de la communauté. « Le bal est cool car les gens peuvent montrer à quel point ils sont fabuleux, mais ce n’est pas l’essence de la ballroom », explique Kiddy Smile. « L’essence de la ballroom, c’est d’être là pour un enfant quand il est exclu de sa maison après s’être révélé et qu’il ne sait pas où dormir. »

Un danseur vogue lors du bal Stars of Paris are Shining à la Gaîté Lyrique à Paris en juin. Photographie : Julie Sebadelha/AFP/Getty Images

Harper, qui a été élevé à Marseille par des parents malgaches, dit que sa maison l’a aidée quand elle se sentait seule. « La scène vient de personnes LGBTQ+ qui ont été rejetées par leur famille – et nous avons besoin de communauté. » Elle ne souhaite pas s’étendre sur sa propre lutte personnelle, mais dit que sa maison l’a aidée « à créer une famille et à se sentir soutenue ».

Être un mentor et un soutien est un rôle que les mères de maison assument avec responsabilité et bienveillance. De l’autre côté de la ville, dans un centre d’arts de l’est de Paris, Ritchy Cobral de la Vega envoie des baisers à chacun de ses enfants lorsqu’ils arrivent à l’entraînement, interrompant notre interview pour s’assurer de saluer personnellement chaque enfant. Mère du chapitre parisien de la maison Nina Orici, Cobral de la Vega a aidé les membres de sa maison à trouver des appartements et à décrocher des emplois. Sa maison est fièrement diverse et inclusive des hommes trans, des femmes trans et des marcheurs queer cis.

Il affirme que le racisme à Paris « est un fait » qui nuit constamment à la communauté LGBTQ+ de couleur. Originaire de Guadeloupe, Cobral de la Vega aff