Les fans du légendaire groupe post-punk The Birthday Party adoreront le nouveau film d’Ian White, se délectant de la débauche et de la badasserie de ses sujets, ainsi que de leur voyage drogué vers la grandeur. Les non-initiés passeront également un bon moment avec ce documentaire percutant, qui dresse un portrait sans fard du groupe et de ses membres : Nick Cave, Mick Harvey, Rowland S Howard, Phill Calvert et Tracy Pew. Ces artistes marginaux jouaient selon leurs propres règles, crachaient au visage de la bienséance et grâce à une indulgence putride, ils ont réussi contre toute attente.

« Dès le début, nous n’avons rien fait pour être aimables », déclare Harvey peu après que le film entre dans sa deuxième heure. Et cela semble vrai. Émergeant à la fin des années 70 du bruit et de la puanteur de la scène de St Kilda à Melbourne, que l’on nous décrit comme une communauté d’artistes « dangereuse » et « dérangée » travaillant en dehors du système, Cave et ses comparses étaient les personnes rugueuses et turbulentes que vos parents vous disaient d’éviter.

Le film s’ouvre sur un jeune Cave en sueur sur scène, une cigarette à la main, délivrant un message de santé publique : « Le premier rang n’est pas pour les fragiles. » Il ne dit pas pourquoi, mais nous pouvons en toute sécurité supposer que les raisons incluent des lésions cochléaires et des fluides corporels. La caméra se déplace au ralenti, comme si le cadre lui-même avait un peu trop consommé, pendant que White insère des extraits sonores qui évoquent largement le groupe et son parcours. On nous dit que le groupe, avec son « aventure naïve », a découvert « quelque chose de tout à fait unique » qui offrait « des aperçus dans une autre dimension, une autre façon de percevoir le monde ».

Les personnes qui n’adhèrent pas au style discordant et résolument expérimental de The Birthday Party ne sont pas susceptibles de sortir de Mutiny in Heaven convaincues par ces grandes affirmations. Mais beaucoup conviendraient que, sous l’influence suffisante de drogues, pratiquement n’importe quel genre de musique peut devenir un passage astral à travers le cosmos.

Le film est en partie une capsule temporelle miteuse qui capture la scène post-punk à Melbourne et au Royaume-Uni dans les années 70 et 80, commençant par aborder brièvement la scène de St Kilda mentionnée précédemment, puis passant à la relocalisation du groupe à Londres, où leurs habitudes de drogue se sont aggravées et où ils ont acquis une réputation de loosers à éviter.

Mais une fois qu’ils ont embrassé leur rôle de marginaux, le groupe a commencé à trouver son rythme, en enregistrant des morceaux géniaux et en donnant des concerts sauvages à guichets fermés, trouvant des moyens ingénieux de ravitailler leurs réserves en demandant aux fêtards de jeter leurs drogues sur scène.

Il y a plein d’anecdotes juteuses, des histoires de fêtes aux éléments plus profonds tels que l’attraction de Cave pour le christianisme et la Bible – une courte digression qui aurait pu être développée. Le chanteur indique que ce n’était pas le chapitre habituel de « renaissance » dans la carrière d’un musicien lorsqu’il se souvient : « Dieu ne parlait pas seulement à moi mais à travers moi, et son haleine sentait mauvais. »

Pour plus de punch et de panache, White intègre des séquences animées basées sur le travail de l’artiste et romancier graphique allemand Reinhard Kleist, illustrées dans un style audacieux et percutant qui se fond parfaitement avec le film et ses sujets. L’utilisation de ces éléments animés relève d’un défi clé dans les documentaires sur les artistes : comment utiliser l’œuvre du sujet pour influencer l’esthétique du film. Ce défi a été brillamment relevé dans Ecco Homo, sur un autre artiste – Troy Davis – dont la carrière était ancrée dans la scène post-punk, et dans le film psychédélique de 2021 The Witch of Kings Cross, de Sonia Bible, sur l’artiste, la sensation des tabloïds et la sorcière autoproclamée Rosaleen Norton.

En trouvant des moyens de fusionner la forme du film avec le contenu de l’artiste, les documentaires sur des personnes créatives célèbres peuvent atteindre un niveau supérieur. Dans Mutiny in Heaven : The Birthday Party, ce ne sont pas seulement les sujets qui font du rock, mais tout l’ensemble cinématographique, White donnant l’impression que le film aussi se gave de bouteilles, fume des pipes de rêve et se débat dans le mosh pit, pour se réveiller bientôt avec une terrible gueule de bois. Mutiny in Heaven: The Birthday Party est actuellement diffusé à Melbourne ; il sortira en Nouvelle-Galles du Sud et à Canberra le 2 novembre ; et à Perth, Brisbane et Hobart à partir du 9 novembre. Il sera projeté au Royaume-Uni lors du festival de cinéma Doc’n Roll à Londres le 12 novembre.