Le chef de la Nation Osage, Geoffrey Standing Bear, s’apprête à enfiler son smoking, son nœud papillon et sa couverture traditionnelle pour la première londonienne de Killers of the Flower Moon. Ce sera la cinquième fois qu’il voit ce film de trois heures et demie, dit-il. « Il faut le voir plus d’une fois pour en saisir la profondeur ». Cependant, la deuxième fois, au festival de Cannes, il a eu du mal à se concentrer. « C’était difficile de se concentrer sur le film car je regardais sans cesse des célébrités », dit-il en riant. Comme qui ? « J’ai vu Cate Blanchett, vous savez, celle qui a joué Galadriel [dans la trilogie du Seigneur des Anneaux]. Elle était juste là. J’avais juste envie d’aller lui dire, ‘Hé, tu as un don des elfes pour moi ?’ Mais je me suis dit que je ferais mieux de me taire, je risquerais de gêner les gens. Mais bon, je suis assis à côté de Robert De Niro, c’est assez célèbre. »

Le chef Standing Bear, un homme serein et en bonne santé de 70 ans, semble apprécier son incursion dans le showbiz, mais peu de personnes peuvent avoir eu autant de raisons de se méfier que la Nation Osage lorsque Hollywood a frappé à leur porte. Dans l’ensemble, le cinéma et la télévision américains ne sont pas connus pour leurs représentations sensibles des Amérindiens. Après avoir déjà souffert de l’invasion apocalyptique des colons européens, les Amérindiens ont passé une grande partie du siècle dernier à voir leur histoire reconfigurée en divertissement, et eux-mêmes en méchants.

De plus, les Osage ont des raisons particulières et historiques de se méfier des étrangers, en tant que victimes de l’un des pires crimes américains du XXe siècle, commis par des blancs avides. Maintenant connue sous le nom de « règne de la terreur », c’est une saga si atrocement malveillante qu’il est presque impossible de la comprendre, mêlant tromperie institutionnelle, exploitation économique, racisme insouciant et meurtres de masse calculés.

Ironiquement ou fortuitement, c’était précisément cette histoire que Hollywood cherchait à raconter. Adapté du livre à succès de David Grann, Killers of the Flower Moon, le film de Martin Scorsese dévoile cette sombre histoire vraie avec des détails épiques et authentiques. Il ressemble au dernier souffle du Far West, qui laisse place à un autre type de loi au XXe siècle, accompagné de l’avènement du FBI (ce fut l’un de ses premiers grands cas), et qui fera se demander à la plupart des spectateurs comment cet épisode de l’histoire a pu rester caché si longtemps.

Bien sûr, les Osages connaissent déjà très bien cette histoire. En 1872, après avoir été déplacée à plusieurs reprises au cours des siècles précédents, la tribu a pris la rare décision d’acheter une réserve : près de 1,5 million d’acres de terre insignifiante dans le nord de l’Oklahoma, qui se trouvait être riche en pétrole. Les Osages avaient intelligemment conservé les droits miniers sur ces terres, qu’ils avaient décrétés inaliénables et non vendables. Ainsi, pendant une brève période dans les années 1920, ils sont devenus, par habitant, les personnes les plus riches de la planète, avec le pouvoir d’acheter de grandes maisons, des voitures de luxe et d’employer des domestiques blancs. Mais comme un ancien Osage le dit dans le film, « Quand cet argent a commencé à arriver, nous aurions dû savoir qu’il y avait autre chose avec lui ».

Le récit de Scorsese se concentre sur la figure réelle de William « King » Hale (De Niro), un éleveur de bovins blanc qui s’est lié d’amitié avec les Osages tout en ourdissant un complot élaboré pour s’emparer de leur richesse. À cette fin, il a encouragé son neveu, Ernest Burkhart (Leonardo DiCaprio), à séduire et épouser une femme osage, Mary Kyle (Lily Gladstone, qui est amérindienne mais pas osage). Contre toute attente, il y avait un véritable amour dans leur relation, suggère le récit, même si Burkhart a aidé Hale à assassiner le reste de la famille de Kyle. Ceci n’est qu’un des nombreux aspects du règne de terreur – plus de 100 Osages auraient été assassinés au total, et la plupart des crimes sont restés impunis.

Aggravant cette injustice, une décision fédérale interdisait aux Osages de contrôler directement leur propre richesse pétrolière. À la place, chacun se voyait attribuer un « gardien » blanc qui gérait ses comptes. Inévitablement, les gardiens se sont détournés de grosses sommes d’argent à leur profit. « J’ai parlé à une femme qui a dit qu’enfant, elle allait avec sa grand-mère au magasin tous les trois mois et elle remettait simplement un chèque au commerçant qui leur disait, ‘Vous pouvez remplir votre camion avec n’importe quoi dans le magasin’. Ensuite, il leur donnait un peu d’argent en papier. Nous ne savons pas combien valait ce chèque. Nous ne savons pas combien valait cet argent en papier », explique Standing Bear.

Toute la population blanche semblait être complice, depuis les médecins qui prescrivaient de l’insuline empoisonnée sous prétexte de traitement du diabète jusqu’aux coroners qui dissimulaient les meurtres en passant par le Bureau of Indian Affairs ordonné par le gouvernement fédéral.

« Ce n’est pas une question de qui était complice, c’est plutôt une question de qui ne l’était pas ? » dit Standing Bear. Cette tragédie se trouve presque à portée de mémoire, insiste-t-il. « C’était l’époque de nos grands-parents. Ma grand-mère a vécu jusqu’à l’âge de 90 ans. Elle est née en 1900, donc elle avait 21, 22, 23 ans lorsque tout cela s’est passé. Elle se souvenait vraiment bien de tout cela quand j’étais enfant, mais elle et ses contemporains ne voulaient pas vraiment en parler. Nous étions tous conscients de cela, mais ce n’est que ces 20 dernières années que nous avons vraiment commencé à en parler ouvertement. »

Tout cela a laissé Scorsese et son équipe avec beaucoup de méfiance à surmonter. « Quand ils ont découvert du pétrole sur les terres osages, la majorité des gens avait confiance envers le Bureau of Indian Affairs. Et à cause de cette confiance, le système a abusé d’eux à une échelle massive », explique Scorsese. « J’ai expliqué que, pour moi, il était crucial d’établir une relation de confiance avec la communauté. »