Lorsque l’explosion de l’éruption du mont Vésuve a atteint Herculanum en l’an 79, elle a brûlé des centaines de rouleaux antiques dans la bibliothèque d’une villa de luxe et a enterré la ville romaine sous des cendres et du ponce. La catastrophe semblait avoir détruit les rouleaux pour de bon, mais près de 2 000 ans plus tard, des chercheurs ont extrait le premier mot d’un des textes, en utilisant l’intelligence artificielle pour analyser les délicats vestiges calcinés.

Cette découverte a été annoncée jeudi par le Professeur Brent Seales, informaticien à l’Université du Kentucky, et d’autres chercheurs qui ont lancé le défi du Vésuve en mars pour accélérer la lecture des textes. Soutenu par des investisseurs de la Silicon Valley, le défi propose des prix en argent aux chercheurs qui parviennent à extraire des mots lisibles des rouleaux carbonisés.

 » Il s’agit du premier texte récupéré à partir de l’un de ces rouleaux intacts « , a déclaré Stephen Parsons, chercheur au sein du programme Digital Restoration Initiative de l’université. Depuis, les chercheurs ont découvert d’autres lettres sur le rouleau antique.

Pour lancer le défi du Vésuve, Seales et son équipe ont publié des milliers d’images en 3D des deux rouleaux enroulés et de trois fragments de papyrus. Ils ont également mis à disposition un programme d’intelligence artificielle qu’ils avaient formé à reconnaître les lettres des rouleaux, en se basant sur les légers changements que l’ancienne encre avait apportés à la structure du papyrus.

Les rouleaux non ouverts font partie d’une collection conservée à l’Institut de France à Paris et font partie des centaines de rouleaux récupérés dans la bibliothèque de la villa qui aurait appartenu à un haut fonctionnaire romain, probablement Lucius Calpurnius Piso Caesoninus, le beau-père de Jules César.

Deux étudiants en informatique, Luke Farritor dans le Nebraska et Youssef Nader à Berlin, qui ont relevé le défi du Vésuve, ont amélioré le processus de recherche et ont indépendamment découvert le même mot grec ancien sur l’un des rouleaux : « πορφύραc », qui signifie « pourpre ». Farritor, le premier à avoir trouvé le mot, remporte 40 000 dollars tandis que Nader remporte 10 000 dollars.

La course est maintenant lancée pour lire le texte qui entoure le mot. Le Dr Federica Nicolardi, papyrologue à l’Université de Naples Federico II, a déclaré que trois lignes du rouleau, contenant jusqu’à 10 lettres, étaient maintenant lisibles et que d’autres étaient attendues. Une section récente montre au moins quatre colonnes de texte.

 » Ce mot est notre première plongée dans un livre ancien non ouvert, évocateur de la royauté, de la richesse et même de la moquerie « , a déclaré Seales.  » Que nous révélera le contexte ? Pline l’Ancien explore la « pourpre » dans son « Histoire naturelle » en tant que processus de production du pourpre de Tyr à partir de coquillages. L’évangile de Marc décrit comment Jésus fut raillé lorsqu’il fut vêtu de robes pourpres avant la crucifixion. On ignore encore de quoi parle ce rouleau en particulier, mais je crois que cela sera bientôt révélé. Une ancienne nouvelle histoire qui débute pour nous avec le mot « pourpre » est un endroit incroyable où se trouver. »

En tant que seule bibliothèque intacte ayant survécu à l’Antiquité, les rouleaux d’Herculanum suscitent un immense intérêt. La plupart des textes analysés jusqu’à présent sont écrits en grec ancien, mais certains pourraient être des textes latins. Des fragments ont révélé des lettres extraites de l’œuvre de Philodème, « Des vices et des vertus opposées », ainsi que des détails de l’histoire dynastique hellénistique.

 » On soupçonne fortement que la partie non philosophique de la bibliothèque reste à découvrir, ici l’imagination va bon train : de nouvelles pièces de Sophocle, des poèmes de Sappho, les Annales d’Ennius, des livres perdus de Tite-Live, et bien d’autres », a déclaré Robert Fowler, professeur émérite de grec à l’Université de Bristol. « Il serait également fantastique de trouver des papyrus dits documentaires : des lettres, des documents commerciaux, etc. ; ce serait un trésor pour les historiens. »

« Pour moi, lire les mots à l’intérieur des rouleaux d’Herculanum, c’est comme marcher sur la lune », a ajouté Seales. « Honnêtement, je savais que le texte était là, en attente de notre arrivée, mais l’arrivée n’arrive qu’à la dernière étape. Et avec une équipe aussi talentueuse travaillant ensemble, lire les mots représente cette avancée vers un nouveau territoire, et nous l’avons fait. Il est maintenant temps d’explorer. »