Les services de renseignement soviétiques pendant la guerre avaient un nom de code pour le projet Manhattan, le plan des États-Unis pour construire une bombe atomique : Enormoz. Le nouveau film de Christopher Nolan à ce sujet est absolument Enormoz, peut-être le plus grand à ce jour : une étude post-détonation gigantesque, une procédure narrative de syndrome de stress post-traumatique qui remplit l’écran géant avec un million de fragments tourmentés qui sont les rêves brisés et les souvenirs du cauchemar du projet, hantés par J. Robert Oppenheimer, un physicien brillant au tempérament d’artiste qui a donné à l’humanité les moyens de sa propre destruction.

Le principal événement est cette première démonstration terrifiante : le test nucléaire Trinity dans le désert du Nouveau-Mexique en juillet 1945, lorsque Oppenheimer aurait médité en silence (et plus tard récité à la télévision) les vers de Vishnu tirés de l’épopée hindoue, la Bhagavad-Gita : « Maintenant je suis devenu la Mort, le destructeur des mondes… » C’est le big bang, et personne n’aurait pu le rendre plus grand ou plus écrasant que Nolan. Il le fait sans simplement le transformer en un exploit d’action – bien que ce film, malgré toute son audace et son ambition, ne résolve jamais tout à fait le problème de son propre hermétisme : en remplissant le drame avec la douleur de l’Oppenheimer génie-functionnaire à une telle longueur au détriment de l’expérience japonaise et des habitants d’Hiroshima et de Nagasaki.

Nolan se déplace dans le temps, de part et d’autre de l’année historique 1945, nous montrant les débuts d’Oppenheimer en tant que jeune scientifique solitaire et malheureux, électrifié par les nouveaux développements de la mécanique quantique, le jeune gauchiste qui n’est jamais devenu membre du parti communiste mais dont l’anti-fascisme a galvanisé son désir de développer la bombe avant les nazis, dirigeant les travaux de centaines de scientifiques.

Plus tard dans les années 50, on découvre l’administrateur désillusionné et compromis, pourchassé par les mccarthyistes en raison de ses liens communistes, écœuré par sa propre célébrité futile, son échec à établir un contrôle international de l’atome après-guerre et par un seul pensée refusée : les nazis se sont rendus bien avant toute suggestion qu’ils aient l’arme, et bombarder les Japonais vaincus à Hiroshima et Nagasaki n’a été qu’une démonstration impitoyable de la maîtrise nucléaire des États-Unis pour intimider les Russes.

Cillian Murphy ressemble de manière étrange à Oppenheimer avec son chapeau et sa pipe caractéristiques, et il réussit très bien à capturer son sentiment de solitude et son emprisonnement émotionnel, nous donnant le regard fixe d’un million de mètres d’Oppenheimer, des yeux plantés dans un crâne maigre, voyant et prévoyant des choses qu’il ne peut pas assimiler.

Matt Damon est le lieutenant-général Richard Groves bourru, l’ancien responsable militaire d’Oppenheimer ; Kenneth Branagh est son bon héros scientifique et mentor Niels Bohr ; Robert Downey Jr est le président duplice de la commission de l’énergie atomique Lewis Strauss ; Florence Pugh incarne son amante Jean Tatlock, dont il a brisé le cœur, tandis qu’Emily Blunt est sa femme, Kitty, également maltraitée. Tom Conti incarne le détaché Albert Einstein, et il faut dire que Nolan, à tort ou à raison, utilise des acteurs non-juifs pour Oppenheimer et Einstein, deux des Juifs les plus célèbres de l’histoire, et n’arrive pas tout à fait à saisir l’antisémitisme auquel Oppenheimer a été confronté en tant que Juif américain laïque assimilé.

Il y a une scène épouvantablement captivante qui montre l’expérience formatrice d’Oppenheimer en tant qu’étudiant diplômé malheureux en Angleterre à Christ’s College, Cambridge. Il a subi ce qui équivalait à une crise psychotique et a laissé une pomme empoisonnée sur le bureau de son superviseur irritable Patrick Blackett (James D’Arcy), que Blackett n’a heureusement pas remarquée et n’a pas mangée. Nolan nous invite tranquillement à voir cela comme une parabole du paradis perdu de la physique plus innocente d’avant-guerre, Oppenheimer étant un serpent avec l’innocence naïve d’Adam. Et bien sûr, il y a l’ironie biographique rampante : à quel point Oppenheimer était proche de… tuer quelqu’un.

La scène la plus importante du film est peut-être celle qui aborde sa propre lacune : la légendaire rencontre d’après-guerre entre Oppenheimer et le président Harry S. Truman (interprété par Gary Oldman) dans le bureau ovale de la Maison Blanche, l’homme qui a pris la décision exécutive finale de larguer la bombe. Nolan et Murphy montrent comment Oppenheimer se rétrécit et se recroqueville sur le divan devant lui, comme un petit garçon effrayé, apparemment en quête d’une sorte d’absolution de la part du président et marmonnant qu’il a « du sang sur les mains ». En colère et déconcerté, Truman lui dit brusquement que tout cela est sa responsabilité en tant que président et lui pose une question très pertinente : Oppenheimer pense-t-il que les Japonais se soucient de savoir qui a fabriqué la bombe ? Non, ils veulent savoir qui l’a larguée. C’est vrai : se concentrer sur Oppenheimer est à la fois fascinant et éloigné de l’enjeu historique plus vaste.

En fin de compte, Nolan nous montre comment la classe dirigeante américaine ne pouvait pas pardonner à Oppenheimer de les avoir fait se sentir maîtres de l’univers, ne pouvait pas accepter d’être redevable envers cet intellectuel libéral. Oppenheimer est pathétiquement perdu dans la masse kaléidoscopique de fragments brisés : le fétichisme du héros sacrificiel du siècle américain. Oppenheimer sort le 20 juillet en Australie et le 21 juillet aux États-Unis et au Royaume-Uni.