L’entrée de Jadie David dans l’industrie cinématographique ressemble à une scène de film. Nous sommes en 1971, elle a 22 ans et vit à Burbank, à Los Angeles. Elle chevauche régulièrement son cheval dans le parc voisin de Griffith. Elle connaît la plupart des autres cavaliers là-bas, dont un homme afro-américain nommé Bob Minor. « Bob venait près de moi et me disait : ‘Salut, comment ça va ?' » dit David. « Mais je me disais : ‘Ce type me drague.’ Je ne lui ai vraiment pas prêté beaucoup d’attention. » Minor lui a dit qu’il travaillait dans l’industrie du cinéma et qu’il aimait son apparence, et lui a demandé son numéro de téléphone. « Alors, je me suis dit : ‘C’est Hollywood. Qui sait ce qui pourrait arriver ?' » Deux semaines plus tard, Minor l’a appelée. « Il m’a dit : ‘J’ai un film pour toi à faire' », raconte David. « ‘On va te faire voler jusqu’en Arizona en première classe, on va te loger dans un hôtel de première classe, tu vas gagner…’ Je ne me souviens plus de combien c’était, mais c’était beaucoup d’argent à l’époque. » Minor était cascadeur. Il allait en Arizona pour travailler sur un western, doublant l’acteur Fred Williamson ; ils avaient également besoin d’une doublure pour sa partenaire, Denise Nicholas, pour des scènes de cheval et de « travail dans l’eau » – nager et plonger dans les rivières. David était grande, comme Nicholas. À l’époque, elle étudiait pour devenir infirmière ; en comparaison, cela ressemblait à des vacances. « J’ai dit : ‘Tu vas me payer pour monter à cheval et jouer dans l’eau ?' », dit-elle. « Et il m’a répondu : ‘C’est exactement ce que je vais te payer pour faire.’ C’est comme ça que j’ai commencé. » C’était le début d’une carrière mouvementée pour David, aujourd’hui âgée de 72 ans, en tant que première cascadeuse noire à temps plein à Hollywood, et pionnière de l’égalité et de la sécurité dans l’industrie. Ce n’était pas des vacances, cependant ; être cascadeur est un métier dangereux et David a beaucoup d’histoires de guerre à raconter. « J’ai beaucoup lutté pour une représentation équitable des femmes et des personnes de couleur. J’ai lutté aux côtés des femmes blanches et des hommes noirs ». Photographie : Aryana Noroozi/The Guardian

– Jadie David est entrée dans l’industrie cinématographique en 1971
– Elle est devenue la première cascadeuse noire à temps plein à Hollywood
– Elle a lutté pour une représentation équitable des femmes et des personnes de couleur
– Elle a travaillé sur des films comme Le Blues Brothers, L’Arme Fatale 3 et Y a-t-il un Flic…
– Elle a dû faire face à des inégalités dans l’industrie de la cascade
– Malgré les difficultés, elle a réussi à se faire une place et a travaillé avec Pam Grier

Lorsqu’elle est entrée dans l’industrie, la communauté de la cascade était composée d’une centaine d’hommes et d’une vingtaine de femmes, et seulement quelques doubles noirs à temps partiel. Lorsqu’un double était nécessaire pour une actrice noire, il n’était pas rare qu’un cascadeur noir porte une perruque et des vêtements de femme. Pire encore, il arrivait que des cascadeuses blanches soient « peintes en noir » pour doubler des femmes noires : leur visage et leur peau étaient peints plus foncés, ce qui était en réalité une forme de blackface. « Cela m’irritait vraiment », dit David. « J’ai beaucoup lutté pour une représentation équitable des femmes et des personnes de couleur. J’ai lutté aux côtés des femmes blanches et des hommes noirs. » Et pourtant, ces deux groupes obtenaient des emplois qui auraient dû revenir aux femmes noires. « Cela se produit encore », dit-elle.

Heureusement pour David, l’industrie était en train de changer au moment où elle y est entrée. L’ère de la Blaxploitation battait son plein, et malgré ses inégalités (le nom en dit long), le genre offrait de nouvelles opportunités aux personnes noires dans le cinéma. Pour illustrer l’époque, le premier western sur lequel David a travaillé s’intitulait L’Âme de Nigger Charley. « J’ai réfléchi à deux fois avant de faire le film à cause du nom », dit-elle. Mais moins d’un an plus tard, elle donnait des coups de pied et esquivait des voitures lancées à pleine vitesse en tant que double de la reine de la Blaxploitation, Pam Grier. Elle a ensuite travaillé sur des films tels que Le Blues Brothers, L’Arme Fatale 3, Sudden Impact et la série Y a-t-il un Flic…

Ce qui est remarquable, c’est que sa carrière est « complètement sortie de nulle part », dit David. À l’époque où elle a été « découverte » dans le parc de Griffith, elle connaissait peu le cinéma et n’avait aucune ambition d’entrer dans l’industrie. Enfant, elle était assez physique – elle aimait danser et faire du patinage – mais elle n’avait pas particulièrement le goût du danger. Le fait qu’elle possédait son propre cheval témoigne d’une existence assez confortable, mais son histoire familiale est compliquée, explique-t-elle lors d’un appel vidéo depuis Los Angeles. Sa mère, qui était également infirmière, s’était séparée de son père biologique. En 1953, lorsque Jadie avait trois ans, elle a épousé un concessionnaire automobile juif – « il s’en est bien sorti, c’est pourquoi nous avions des chevaux » – à une époque où le mariage interracial était encore illégal dans plusieurs États. Ils ont eu deux autres enfants. David dit que son frère pourrait passer pour blanc, tandis que sa sœur a la peau plus foncée. « Notre famille ressemblait à ceci : un homme blanc, une femme noire, un enfant noir, un enfant blanc et un enfant dont nous ne savions même pas ce qu’elle était. »

Six mois après le voyage de David en Arizona, le téléphone a de nouveau sonné, lui demandant de doubler Teresa Graves dans une série policière intitulée Get Christy Love ! – qui peut se targuer d’être la première série de télévision américaine d’une heure dirigée par une femme noire. Malheureusement, Graves a quitté le métier d’actrice peu de temps après, mais David n’a pas dû attendre longtemps pour son prochain emploi : elle est devenue la doublure de Grier dans ses films phares Coffy et Foxy Brown – dont Bob Minor était le coordinateur des cascades.

C’était le début d’une longue relation ; David a doublé Grier dans deux autres films, et les deux sont restées de bonnes amies. « Elle était vraiment contente d’avoir quelqu’un parce qu’elle n’avait pas vraiment de doublure », dit David. « Elle faisait beaucoup de choses qu’elle n’aurait pas dû faire. » Cependant, doubler Grier nécessitait certaines adaptations : « Je n’ai pas de gros seins », rit David. Beaucoup de rembourrage était nécessaire – « Tout était fait pour me faire ressembler à Pam. »

Ces films n’ont pas particulièrement bien vieilli, pourrait-on dire, avec leur mélange maladroit de sexe, de violence, de politique raciale et de mode de rue tapageuse. Mais malgré les petits budgets et les équipes composées principalement d’hommes blancs, l’ambiance sur le plateau était toujours professionnelle et agréable, selon David. Et tout le monde adorait Grier : « Elle était facile à travailler. Elle était considérée comme l’une des plus belles femmes du monde, mais elle n’avait pas un énorme ego. C’était une personne gentille. »

Au début, le travail de cascade de David n’était pas très exigeant, admet-elle : « Disons que vous êtes dans une scène où une voiture traverse un mur et entre dans un restaurant où vous êtes assis et où vous devez peut-être plonger pour éviter (ce que j’ai fait dans Le Blues Brothers). Eh bien, il suffit d’avoir le bon timing pour éviter de se faire écraser ; cela ne nécessite pas beaucoup d’expérience dans quoi que ce soit. » Ce type de travail était payé au tarif fixé par les syndicats, mais les artistes étaient beaucoup mieux rémunérés pour ce que David appelle les « cascades lucratives » – les cascades à plus haut risque telles que les chutes de grande hauteur ou les cascades en voiture. C’était une autre source d’inégalité dans l’industrie, dit-elle. « D’après mon expérience, avec beaucoup des ‘cascades lucratives’, un homme blanc ou un homme noir ou une femme blanche voulait faire de l’argent. » Ce travail lucratif était souvent attribué à la discrétion du coordinateur des cascades, ce qui signifiait généralement récompenser ses amis. En tant que femme noire, David était la dernière de la liste. De plus, elle manquait d’expérience pour faire ces cascades à haut risque et n’avait aucune chance d’en acquérir. C’était une situation sans issue, dit-elle : « si vous ne pouvez pas obtenir l’emploi, vous ne pouvez pas acquérir de l