Danger : Haute Tension, ce sont les premiers mots que l’on voit à l’écran dans l’adaptation du roman de David Chariandy de 2017 réalisée par Clement Virgo. Le film commence avec Francis (Aaron Pierre), un DJ/Producteur en herbe, qui pousse son frère cadet Michael (Lamar Johnson) à l’accompagner dans l’escalade d’un pylône sinistrement bourdonnant dans leur ville natale de Scarborough, en Ontario. La tension reste à ce niveau tout au long de Brother, qui dénonce plusieurs sujets intenses tels que la brutalité policière, le racisme, l’expérience des immigrants, la violence des gangs, le désir caché, la démence et le cancer; tout en évitant parfois de sombrer dans la pesanteur.

La question qui hante le film est : qu’est-ce qui a poussé Francis à grimper ce jour-là ? Après la scène d’ouverture, l’action avance d’une décennie pour retrouver Michael, son ancienne flamme Aisha (Kiana Madeira) et sa mère mentalement fragile, Ruth (Marsha Stephanie Blake), toujours traumatisés par la mort de Francis. En traitant des tensions et des pressions de la masculinité noire, et en passant d’une période à une autre dans la vie de son protagoniste sans père, le film invite inévitablement à la comparaison avec Moonlight. Les souvenirs du lauréat d’un Oscar sont également rappelés par la musique douloureuse de Todor Kobakov et la cinématographie de Guy Godfree, qui sont si magnifiquement éclairées qu’elles en deviennent presque éblouissantes. Le film est lourd de chagrin, mais il est toujours d’une beauté saisissante.

Les meilleures chances de Brother de se démarquer de l’ombre de Moonlight résident dans son portrait texturé de la communauté jamaïcano-canadienne, dans son approche de la violence qui atteint un impact maximal avec des détails minimaux, et dans ses performances nuancées. Pierre, né à Londres, apporte le même mélange d’intensité électrique et de douceur angélique qui l’a rendu si captivant dans The Underground Railroad, tandis que Madeira donne vie à un personnage qui est essentiellement la conscience du film ; son discours sur les fardeaux imposés aux parents immigrés est livré avec une aisance décontractée. Cependant, c’est Johnson qui porte le film, en transmettant avec expertise la transition de Michael de l’adolescence à l’âge adulte, son nervosité juvénile se transformant en une réserve et une peur défensive.

Quelques petites surprises dans l’intrigue tirent doucement le tapis sous nos pieds, mais sans jamais vraiment le retirer complètement. Et il n’est pas difficile de voir comment le film pourrait être renforcé : moins de violoncelles plaintifs dans la musique diminueraient l’impression d’une attaque calculée sur les glandes lacrymales, et une utilisation plus parcimonieuse du ralenti atmosphérique réduirait la durée du film. Tout comme Francis, cependant, Brother est toujours un exemple où les points forts surpassent les défauts.

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