Une nuit brumeuse, à 3 heures du matin, l’acteur qui joue Jar Jar Binks dans Star Wars se retrouve agrippé au bord du pont de Brooklyn. Il y a un instant, il était sur le trottoir public, mais maintenant il vacille au bord du précipice. Alors que la brise souffle autour de lui, il contemple la Statue de la Liberté. Il voit la rivière en dessous, et alors qu’il est suspendu au-dessus d’une chute de 39 mètres, une seule pensée lui traverse l’esprit : « Je vais vous montrer à tous. Je vais vous montrer ce que vous me faites subir. Et quand je serai parti, alors vous ressentirez exactement ce que j’ai traversé. »

C’est le moment le plus bas du nouveau podcast produit par Ted, « La Rédemption de Jar Jar Binks ». Il raconte l’histoire d’Ahmed Best, qui a joué ce qui aurait dû être l’un des nouveaux personnages les plus excitants de Star Wars, mais qui s’est retrouvé être le premier destinataire d’une vague d’abus en ligne qui a débordé dans la presse du monde entier. On l’entend passer de la couverture de Vanity Fair aux côtés de Natalie Portman, Liam Neeson et Ewan McGregor, à la réception de menaces de mort, pour finalement faire un retour incroyable. C’est tout un parcours.

« J’étais un énorme fan de Star Wars quand j’étais enfant », explique Best, depuis Los Angeles (la grève des acteurs hollywoodiens ne s’applique pas aux podcasts documentaires). « Je l’aimais tellement que ma mère est allée au magasin de tissus et a fabriqué des taies d’oreiller Star Wars pour nous, des draps Star Wars, des vêtements Star Wars. » Quelques décennies plus tard, l’acteur et artiste martial était en train de se produire avec la troupe de danse percussive Stomp. Après un spectacle, il a été approché par un directeur de casting qui voulait qu’il fasse une audition pour un rôle. Lorsqu’il a découvert que cela se passerait au Skywalker Ranch de George Lucas le lendemain, cela lui a coupé le souffle. « Je ne savais pas ce qui se passait », raconte Best. « Je pensais que c’était une blague. »

Il s’est présenté, a traversé un manoir de style victorien rempli de vitrines contenant des sabres laser originaux, et on lui a demandé de faire un essai pour un rôle dans le nouveau préquel de Star Wars, « La Menace Fantôme » – qui impliquait de jouer comme une salamandre. Il a obtenu le rôle du corps de Jar Jar Binks – la base des animations CGI qui formaient le personnage – pour finalement convaincre la production de lui donner un rôle parlant, en utilisant une voix qu’il avait inventée précédemment pour divertir ses jeunes cousins. Bientôt, il se retrouve sur le plateau avec des mégastars d’Hollywood, conduisant avec George Lucas – qui est devenu presque un mentor pour lui – et tournant un rôle qui a effectivement inventé la capture de mouvement.

« Nous faisions quelque chose qui allait changer l’histoire du cinéma », dit Best, d’une collaboration avec le studio d’effets visuels Industrial Light & Magic qui les a obligés à créer de nouveaux programmes pour capturer ce qu’il faisait. C’était la première fois que la CGI était utilisée pour générer un personnage majeur de cinéma qui parlait et interagissait comme s’il était humain.

Malheureusement, le rêve s’est rapidement transformé en cauchemar. Avant même la sortie de « La Menace Fantôme », Best est tombé un soir sur une discussion à la télévision où il était dit que son personnage allait « ruiner le film ». Lorsqu’il est sorti en 1999, les critiques n’ont pas été tendres – et les réactions des fans encore moins. Des sites web comme JarJarSucks.com ou JarJarBinksMustDie.com ont commencé à apparaître. Ils hébergeaient des montages Photoshop de la tête décapitée de Binks et de Best. Certains utilisateurs appelaient à un génocide horrible de toute la race de Binks. Il y avait du porno impliquant Jar Jar et des abus homophobes. Il y avait tellement de sites de haine qu’ils ont créé un « anneau web » de pages liées que les activités anti-Jar Jar pouvaient parcourir.

La presse a commencé à parler de cette haine en ligne, la portant à de nouveaux sommets. Le numéro de téléphone de Best a été divulgué sur Internet, et sa messagerie vocale a débordé de menaces de mort. Il est retourné à Stomp et a même hésité à quitter son appartement de New York. « C’était terrible », dit Best. « C’était le moment le plus bas de ma vie. »

À l’époque, c’était un lynchage en ligne sans précédent. Mais aujourd’hui, c’est malheureusement trop familier. « Jar Jar Binks n’est pas une histoire rare datant de 24 ans. Il y a encore des Jar Jar aujourd’hui, pour qui il est socialement acceptable de faire des blagues en ligne », explique Dylan Marron, un acteur, podcaster et auteur de la série Ted Lasso, qui anime l’émission. « Je veux que les gens entendent ce que c’est que de survivre à cet abus. »

Souvent, la série ressemble à de la sociologie limite. Elle commence par un épisode qui explique l’attente fiévreuse qui entourait « La Menace Fantôme » : nous rencontrons des fans qui ont tenté d’être les premiers à voir le film en campant devant les cinémas d’Hollywood, avec leur bureau à domicile (« avoir un ordinateur de bureau à l’extérieur est la chose la plus année 1999 que j’aie jamais entendue », dit Marron). L’hôte rencontre le créateur d’un site de haine dédié à Jar Jar Binks dans le but de comprendre sa motivation, mais l’interviewé propose de jouer « le méchant » du podcast – ce que Marron refuse (« je n’ai même pas envisagé ce qui se serait passé »).

La partie la plus délicate du podcast est d’aborder l’une des plus grandes critiques de Jar Jar Binks. Après la sortie de « La Menace Fantôme », les critiques de cinéma, les professeurs et les chercheurs en médias ont tous affirmé qu’il était raciste. Ils ont souligné sa soumission aux personnages blancs, ont interprété ses longues oreilles comme des dreadlocks et ont prétendu qu’il parlait un « pidgin anglais dégradant qui rappelle malheureusement à de nombreux spectateurs plus âgés les stéréotypes raciaux éhontés d’Hollywood ». Tous ceux qui ont participé à la création du personnage, dont Best lui-même, nient toute intention offensive. Mais Marron donne le micro à Aisha Harris, critique de cinéma noire, pour lui permettre d’expliquer comment, délibérée ou non, il est trop facile de voir en Binks le trope du « sauvage noble ».

Pour Best, l’accusation de racisme a été dévastatrice. En tant que personne extrêmement fière de son héritage africain et fervent défenseur des droits des Noirs, c’était la suggestion selon laquelle il s’était laissé exploiter qui l’a poussé au bord du pont de Brooklyn. Jusqu’à ce qu’une forte rafale de vent lui passe à côté, qu’il s’accroche instinctivement pour sa sécurité, et qu’il réalise soudain qu’il voulait vivre. Il s’est retourné, a traversé une poutre si étroite qu’il a dû ramper de peur (« C’était terrifiant – tout simplement terrifiant »), et est rentré chez lui.

Il a déménagé à Los Angeles et a réussi à tourner deux autres films Star Wars où son rôle a été réduit de plus en plus (« Me voilà, un personnage important qui a changé le cinéma, et maintenant je suis une note de bas de page – je n’apparais à peine »). Il s’est investi dans les arts martiaux, est allé à l’école de cinéma, est devenu père et s’est tourné vers la production et la réalisation. Des années plus tard, lors d’un voyage à New York avec son fils, il s’est retrouvé à marcher le long du pont de Brooklyn. Il a sorti son téléphone, a pris une photo et a tweeté comment la réaction médiatique l’avait autrefois poussé au bord du pont. « Mais maintenant, ce petit homme [son fils] est mon cadeau de survie. »

Cela a fait les gros titres du monde entier. Il y a eu de grands témoignages d’amour de la part des fans de la génération Z – pour qui les préquelles étaient leur Star Wars – et une avalanche d’excuses. Simon Pegg, qui avait consacré une partie de sa comédie télévisée Spaced sur Channel 4 à attaquer Jar Jar Binks, est sorti pour dire : « Je suis tellement honteux d’avoir été complice d’une victime humaine. » Best a été invité à apparaître à un événement Star Wars…