Le Dr Damian Evans, un archéologue canadien australien de renommée mondiale, qui a joué un rôle crucial dans la découverte de cités médiévales jusqu’alors inconnues près d’Angkor Wat, est décédé des suites d’un lymphome cérébral.

Des amis proches ont confirmé la disparition d’Evans le 12 septembre à Paris, où il travaillait pour l’École Française d’Extrême-Orient de la ville. Depuis les années 1990, il a travaillé de manière intensive au Cambodge, où ses recherches de pointe, utilisant la technologie laser spatiale pour mettre au jour les paysages archéologiques de l’Asie du Sud-Est, ont transformé le domaine.

Les principales découvertes de l’équipe d’Evans sont les multiples cités médiévales datant de 900 à 1400 ans, situées non loin de l’ancienne cité temple d’Angkor Wat, qui ont remis en question les principales hypothèses sur l’histoire de l’Asie du Sud-Est.

Des hommages ont afflué de la part de ses collègues internationaux mercredi soir. Le professeur Roland Fletcher de l’Université de Melbourne a supervisé Evans pour sa thèse de licence, où il a produit la première carte exhaustive de l’ensemble de la région du Grand Angkor.

Cela a conduit au Greater Angkor Project, dirigé par Fletcher et Evans, et à une collaboration majeure avec l’archéologue français Christophe Pottier pour produire une nouvelle carte globale de la région. « Il était toujours extrêmement compétent et efficace », a déclaré Fletcher. « Très doué pour travailler avec les autres et pour s’organiser. »

Alison Carter, professeur adjoint au Département d’anthropologie de l’Université de l’Oregon, a rencontré Damian en 2008 lorsqu’elle effectuait des recherches pour sa thèse au Cambodge. Elle raconte qu’il l’a immédiatement invitée à participer à un projet de recherche alors même qu’il ne la connaissait presque pas, faisant preuve d’une grande générosité de son temps et de ses connaissances.

« Damian était également un excellent écrivain et éditeur. Je pouvais toujours compter sur lui pour améliorer mes manuscrits. Il y a eu de nombreuses fois où je pensais avoir fait un point brillant dans mon propre travail, pour me rendre compte que Damian l’avait dit en premier, et mieux. »

De 2007 à 2015, Evans a été le directeur fondateur du Centre de recherche outre-mer de l’Université de Sydney à Siem Reap-Angkor. Ses recherches doctorales à l’université ont abouti à une carte complète d’Angkor au Cambodge basée sur des photographies aériennes, des relevés et des technologies de télédétection.

Après sa thèse, Evans a été l’un des premiers chercheurs à utiliser la technologie de balayage laser aérien à large zone (Lidar) pour découvrir et analyser les réseaux urbains et agricoles du Grand Angkor. Ses découvertes ont transformé la compréhension des chercheurs du paysage, du passé au présent.

En 2014, Evans a reçu une bourse de départ du Conseil européen de la recherche (CER) pour son initiative archéologique cambodgienne Lidar et a transféré ses recherches en France.

L’année suivante, son équipe a réalisé l’étude aérienne la plus vaste jamais effectuée par des archéologues, utilisant un radar laser monté sur un hélicoptère pour scanner une zone de la jungle cambodgienne de la taille de la zone du Grand Londres.

Ils ont découvert un réseau de cités anciennes cambodgiennes, remontant à la préhistoire et englobant l’empire d’Angkor du IXe au XVe siècle après J.-C. Cette recherche a été décrite par le CER comme étant « le programme le plus ambitieux de Lidar archéologique jamais réalisé en Asie ».

Fletcher a déclaré que l’énergie et l’engagement d’Evans avec les autorités cambodgiennes locales, notamment avec l’Apsara qui gère Angkor, ont permis de mener le projet à son terme.  » [En utilisant le Lidar], cela a complètement transformé notre compréhension du centre d’Angkor : tout était sous les arbres, enfoui dans la forêt, mais nous pouvions le voir pour la première fois clairement », dit-il.

« Je me souviens que des collègues se sont assis dans notre centre de recherche pendant des heures jusqu’au milieu de la nuit pour regarder ces images fabuleuses… la quantité d’informations était tellement énorme qu’elle ne pouvait être traitée que lentement, comme observer de la magie apparaître. C’était l’une des expériences les plus incroyables de ma vie. »

Andy Brouwer, chercheur indépendant auprès de Hanuman Travel et Hanuman Films, a déclaré que le nom d’Evans était synonyme de « découvertes révolutionnaires permettant de mieux comprendre l’étendue de l’Empire khmer ».

Pipad Krajaejun, professeur à l’Université Thammasat, a remercié Evans d’avoir encouragé les archéologues d’Asie du Sud-Est à explorer le monde de la technologie Lidar pour évaluer les sites archéologiques.

« Mes souvenirs de notre rencontre à Siem Reap il y a neuf ans sont encore très vifs », a-t-il écrit sur les réseaux sociaux. « Merci beaucoup pour votre excellent travail et pour avoir inspiré les archéologues d’Asie du Sud-Est. »

Avant sa mort, Evans avait rejoint l’École Française d’Extrême-Orient pour superviser un projet de plusieurs millions de dollars visant à découvrir et à cartographier les villes anciennes à l’aide de la technologie Lidar aérienne, et il effectuait des visites archéologiques du Laos et du Cambodge avec Far Horizons.

Il a reçu des milliers de citations et est apparu dans de nombreux documentaires et articles d’actualité du monde entier, notamment sur National Geographic Channel et dans les documentaires sur Angkor de History Channel.