Taika Waititi vise à susciter une réaction aussi magique que celle de Jojo Rabbit avec sa dernière comédie footballistique, Next Goal Wins, présentée en première au même festival de Toronto que Jojo Rabbit il y a quatre ans. En 2019, la satire sur la Seconde Guerre mondiale avait remporté le prix du public, avant de remporter l’Oscar du meilleur scénario adapté l’année suivante, élevant ainsi Waititi au rang de nouvelle star hollywoodienne, mérité ou non.

Cependant, il est peu probable que son dernier film parvienne à égaler ne serait-ce qu’une fraction de ce succès, malgré les rires et les acclamations qu’il a suscités lors de sa première dimanche devant un public facilement manipulable. Next Goal Wins est un film mal réalisé et frappé d’un manque flagrant d’humour, une tentative ratée de raconter une histoire intéressante de manière inintéressante. Attendu dans l’ombre de Jojo Rabbit, Waititi s’est inspiré d’un documentaire du même nom sorti en 2014, qui raconte la montée improbable de l’équipe de football américano-samoane de l’infamie à un certain niveau de célébrité. Après la plus grande défaite de l’histoire de la Coupe du Monde, une catastrophe avec un score de 31-0 contre l’Australie en 2001, Thomas Rongen, ancien joueur professionnel incarné ici par le géant de la comédie Michael Fassbender, est engagé pour sortir l’équipe du fond du trou, ou du moins légèrement au-dessus du fond.

Dans ce qui s’annonce comme une année de retour en force pour les films de sport (à la hausse : Creed III, à la baisse : tous les autres), cette comédie sympathique sur les underdogs semble consciente des clichés du genre, faisant référence à tout, d’Any Given Sunday à The Karate Kid. Cependant, cette conscience est peut-être un peu trop prononcée, une succession de clins d’œil suffisants à destination du public qui finissent par être plutôt ennuyeux, diluant toutes les intentions sincères du film. Il semble presque y avoir un manque de foi dans le pouvoir de l’histoire elle-même, Waititi et le co-scénariste Iain Morris, mieux connu pour The Inbetweeners, chargent chaque scène d’une excentricité agaçante, chaque nouveau personnage étant plus original que le précédent, ce qui fait rapidement perdre tout semblant de réalité au film.

Le fait qu’ils aient choisi de surjouer les éléments comiques et caricaturaux rend d’autant plus étrange le choix de Fassbender, cet acteur connu pour sa sérieux impassible, qui semble avoir du mal à faire face à l’univers absurde et cirque qui l’entoure. Le fait que son ancienne épouse soit jouée par Elisabeth Moss, une actrice plutôt connue pour ses rôles sombres que légers, est presque la blague la plus drôle (bien que totalement involontaire) du film. Le coach alcoolique interprété par Fassbender doit entraîner une équipe d’incompétents pour marquer leur premier but lors d’un match officiel, et le film suit une formule familière lorsqu’ils passent de pire en moins mauvais, mais le travail acharné nécessaire à cette transition est maladroitement communiqué au spectateur, la plupart du temps passant paresseusement dans un montage.

Il n’y a pas de réel effort pour développer chaque membre de l’équipe en tant qu’individu, à l’exception de Jaiaya, interprétée par l’acteur non-binaire Kaimana, qui est le seul à avoir une courbe narrative. En tant que femme trans pré-opératoire dans une équipe entièrement masculine, leurs scènes sont les plus dramatiquement captivantes et leur alchimie avec Fassbender est la plus efficace. Les difficultés d’acceptation et la tristesse de savoir qu’une fois leur transition achevée, ils ne pourront plus jouer avec l’équipe, offrent les seuls moments authentiques en émotion du film.

Lorsque le grand final arrive, malgré les nombreux échecs du film, il est difficile de ne pas les soutenir, mais il est encore plus difficile de s’impliquer dans l’action avec Waititi et le directeur de la photographie Lachlan Milne, qui filment le jeu tant attendu avec un manque incroyable de compétence et de cohérence (le film est d’ailleurs mal éclairé tout au long, gâchant un paradis insulaire idyllique). Une révélation émotionnelle très prévisible est tout aussi inefficace, les ficelles étant tirées de manière si évidente qu’on peut presque les voir, mais cela permet au moins à Fassbender de se révéler brièvement, sachant comment réagir face à l’adversité.

Tourné il y a près de quatre ans et abandonné depuis, Next Goal Wins est un jeu vieux et peu drôle, les véritables perdants étant ceux d’entre nous qui le regardent.