Alors que des incendies ravagent les flancs escarpés d’un paysage numérique, je survole le terrain à la recherche d’un puma insaisissable que je continue d’apercevoir au loin. Je joue à The Alluvials, un jeu vidéo à monde ouvert axé sur l’écologie, se déroulant dans un Los Angeles alternatif, lors du lancement du festival Octobre Numérique dans la ville d’Arles, en Provence, dans le sud de la France. Ce festival est dédié à l’exploration des mondes virtuels. La nef d’une église du XVIIe siècle a été transformée en espace d’exposition, rempli d’écrans plasma et de canapés recouverts de rubans en plastique vert pour leur donner une texture. À l’extérieur, à moins de 300 mètres, le fleuve Rhône s’écoule paisiblement, indifférent à cette agitation numérique. Peut-être pas, cependant : selon la description accompagnant The Alluvials, plusieurs enjeux relient le bassin de Los Angeles et le delta de Camargue près d’Arles.

Le festival Octobre Numérique traite de l’incursion du numérique dans le monde réel, de la fusion du moderne et du traditionnel, et il est très conscient que de telles forces mettent une pression croissante sur une Arles en mutation rapide. Le port du delta – terrain de jeu de l’empereur romain Constantin II, de l’écrivain français Frédéric Mistral et bien sûr du peintre néerlandais Vincent Van Gogh – était devenu une autre enclave provençale appauvrie à la fin des années 1990. Avec la disparition de ses principales industries, seul l’amphithéâtre du Ier siècle et d’autres vestiges romains lui donnaient un bref regain d’activité touristique chaque été.

« Loving it or hating it, but that’s missing the point » … la tour Frank Gehry au parc des Ateliers. Photographie : Adrian Deweerdt/Luma

Mais en 2013, lorsque la Fondation Luma a annoncé le projet Luma Arles et ses plans de construction d’un grand complexe artistique – avec une tour étincelante conçue par l’architecte canado-américain Frank Gehry – au parc des Ateliers, un ancien dépôt de chemin de fer à la périphérie est du centre de la ville, le mot « gentrification » (ou « embourgeoisement ») a rapidement fait son entrée dans le lexique ici. Soutenue par la milliardaire suisse Maja Hoffmann, héritière de 67 ans de la fortune pharmaceutique Roche, la fondation a rallumé le feu culturel à Arles, apportant les plaisirs du monde de l’art moderne international à une ville endettée et en difficulté.

Mais l’intérêt renouvelé pour Arles a un coût. Alors que les Parisiens achètent le rêve provençal, les prix de l’immobilier ont explosé, augmentant en moyenne de près de 30% dans toute la ville au cours des cinq dernières années. Au moins, Van Gogh, faisant partie de la première vague d’étrangers à esthétiser Arles, avait la grâce d’être pauvre et malheureux. Le quartier central de la Roquette, un dédale désordonné de rues étroites qui rassemblait autrefois les Gitans, les pêcheurs et les immigrants italiens et espagnols dans un enclavement brutal, est maintenant un gigantesque aparthotel Airbnb, parfaitement Instagrammable. Les écoles ici ferment des classes parce qu’il n’y a plus assez de résidents permanents pour y envoyer leurs enfants. Avec un taux de chômage de 8,8 %, contre une moyenne nationale d’environ 7 %, et 24 % de la population vivant en dessous du seuil de pauvreté, un gouffre social se creuse dans cette ville de 50 000 habitants. Il est trop facilement symbolisé par la tour en acier inoxydable de Gehry.

Les touristes, les hipsters et les amateurs d’art peuvent profiter des équipements du parc des Ateliers, mais certains affirment que de tels espaces culturels accentuent la fracture sociale en France. Photographie : Adrian Deweerdt/Luma

Le maire d’Arles, Patrick de Carolis, ne voit pas les choses de cette façon. « Vous pouvez aimer ou détester la tour, mais cela revient à ne pas comprendre le problème », déclare cet homme de 69 ans, élu en 2020 en tant qu’indépendant et héritier du projet de son prédécesseur communiste. « Le point, c’est que nous avons créé un monument, comme les Romains l’ont fait quand ils ont construit l’arène ici. » Grand, aquilin et patricien dans son costume bleu lors du lancement d’Octobre Numérique, il affirme que la controverse sur l’évolution démographique d’Arles n’est pas un débat : « La gentrification n’est pas un gros mot pour moi. » Pour lui, c’est la conséquence naturelle du succès, la marée montante qui soulève tous les bateaux.

Un mercredi vivement éclairé à la mi-octobre, à une période où la ville entre en hibernation, la tour de Gehry – que certains habitants appellent « la canette de soda écrasée » – est resplendissante. Dans le parc en contrebas, quelques touristes se promènent autour d’une sculpture géante rose, rappelant le cou d’un flamant rose. Devant le café, un créatif d’une vingtaine d’années agite ses mains comme un sorcier au-dessus de son ordinateur portable et parle fort dans ses AirPods : « Je m’intéresse beaucoup à ce genre d’espace interdisciplinaire. »

L’architecte Frank Gehry avec la milliardaire suisse Maja Hoffmann, à l’initiative du projet Luma Arles. Photographie : MAXPPP/Alamy

Le campus de Luma, d’une superficie de sept hectares, avec son ensemble d’expositions (actuellement consacrées à Diane Arbus, Carrie Mae Weems et Agnès Varda, entre autres), attire de 250 000 à 300 000 visiteurs par an. En raison de la participation de Gehry, certains spéculent sur le fait qu’il vise à reproduire « l’effet Bilbao » à Arles, c’est-à-dire un projet clé, comme le musée Guggenheim de la ville espagnole, qui mène à la régénération d’une ville post-industrielle. Gwendal Simon, professeur adjoint à l’université Gustave Eiffel qui travaille sur une étude sur Arles, déclare : « C’est une méprise parce qu’à Bilbao, le musée n’était qu’un petit élément médiatique d’un projet beaucoup plus vaste de régénération urbaine qui a nettoyé le sol et la rivière. Cela a conduit à cette vague de demandes de « stararchitectes » pour concevoir des musées qui étaient formellement innovants et qui ont ainsi contribué à faire connaître ces lieux. Mais cela ne les aide pas nécessairement à obtenir le projet plus vaste qui les entoure. »

Et c’est là qu’Arles se trouve. Depuis la fermeture en 1984 des chantiers de la SNCF qui abritent désormais la Fondation Luma, et les inondations de 2003 qui ont emporté les dernières industries papetières, métallurgiques et rizicoles de la ville, sa base fiscale est trop faible pour permettre une telle transformation. Le « projet privé d’intérêt général » de Hoffmann, comme le décrit Mustapha Bouhayati, directeur de Luma, constitue dans ces circonstances un beau cadeau, d’un montant estimé à 150 millions d’euros (il n’existe pas de chiffres officiels). La fondation est préoccupée par les effets sur le marché immobilier, qu’elle semble avoir accélérés mais pas provoqués. Mais elle n’est pas en mesure d’intervenir, déclare Bouhayati : « Même si nous le voulions, nous n’en avons pas les moyens. Nous n’avons aucun levier. »

Hoffmann peut être une milliardaire globe-trotteuse éminente dans le monde de l’art, mais elle a de véritables liens avec Arles : elle a passé une partie de son enfance dans le village voisin du Sambuc, près duquel son père, Luc – ornithologue et co-fondateur du Fonds mondial pour la nature, aujourd’hui WWF – a créé l’institut de recherche sur la nature Tour du Valat. Aussi enthousiaste soit Hoffmann, elle souhaite sincèrement aider sa ville natale. Le parc et les autres investissements (elle possède également trois hôtels dans le centre) fournissent environ 230 emplois permanents et permettront, espérons-le, de rééquilibrer la saisonnalité