Les résidents ruraux de l’est de la Caroline du Nord sont victimes d’une véritable injustice. C’est de manière crue mais littérale que l’on peut décrire le grave problème dénoncé dans le documentaire révoltant de Shawn Bannon, intitulé « The Smell of Money ». Ce film met en évidence les méfaits de l’exploitation de l’élevage industriel sur les êtres humains, les animaux et l’environnement. Il montre les déchets toxiques produits par les élevages concentrés de porcs en Caroline du Nord, qui sont ensuite répandus sur les champs près des habitations, provoquant une odeur nauséabonde et incapacitante aux graves conséquences sur la santé. Des résidents de longue date comme Elsie Herring et Rene Miller (qui ont témoigné dans une enquête du Guardian sur le même sujet) sont parmi les rares à se battre courageusement. Ils le font malgré le harcèlement policier, l’intimidation et d’autres tentatives insidieuses visant à les réduire au silence, dans un État où de nombreux citoyens sont employés par la même industrie.
La principale entreprise mise en cause dans le film est Smithfield Foods, le producteur de porc derrière les hot-dogs Nathan’s Famous et les charcuteries Healthy Ones. Le slogan de l’entreprise affirme fièrement « Bonne nourriture. Responsable ». Selon « The Smell of Money », Smithfield Foods est largement responsable des 10 millions de porcs entassés dans les fermes d’élevage de la Caroline du Nord. Ils produisent plus de 10 milliards de gallons de déchets, qui sont versés dans des lagunes émettant des gaz à effet de serre (encore pleines de merde) et causent également une dévastation environnementale incroyable lorsqu’elles débordent après une inondation ou un ouragan.
« Ce qui se passe est tellement injuste et incroyable », déclare Bannon, en réaction à la lente suffocation subie par les résidents principalement noirs, dont les ancêtres ont vécu sur ces terres depuis l’époque de l’esclavage, sous les excréments de porc, tandis que la plupart des États-Unis ignorent le problème.
« Ce problème pourrait facilement être résolu si les gens y prêtaient attention », déclare l’producteur exécutif Travon Free lors d’un appel Zoom avec Bannon. « C’est pourquoi il est si enrageant de voir le film pour la première fois. Ce n’est pas compliqué. »
Nous discutons de la façon dont ce problème a été autorisé à persister et à s’aggraver pendant des décennies, tout en tuant lentement les gens et l’environnement. Free évoque le mythe de la grenouille bouillie, souvent utilisé pour décrire notre complaisance face à des problèmes tels que les libertés civiles et la crise climatique. Comme dit le dicton, si vous mettez une grenouille dans l’eau bouillante, elle sautera immédiatement. Mais si vous la mettez dans de l’eau tiède et que vous augmentez progressivement la température, elle se laissera bouillir à mort. L’analogie n’est peut-être pas scientifiquement exacte, mais elle illustre bien l’absence de réaction du public et des politiciens face aux pratiques destructrices de l’élevage industriel, entre autres problèmes.
« Ce n’est pas directement sous nos yeux », dit-il. « Ce n’est pas dans les médias. Ce n’est pas présenté de manière significative tout le temps. C’est facile de l’ignorer. Les personnes noires souffrent d’injustice environnementale partout dans ce pays, n’est-ce pas ? Cela importe seulement à ceux à qui cela importe. C’est un microcosme de ce que nous vivons à un niveau macro avec des problèmes comme le changement climatique. C’est aussi une faiblesse de la condition humaine. Vous ne vous préoccupez que de ce qui vous cause une douleur immédiate, la plupart du temps. »
Bannon et Free participent à cet appel depuis leur domicile à Los Angeles. Le premier fait ses débuts avec « The Smell of Money », après avoir passé des années à filmer les conséquences de l’élevage industriel tout en réalisant des courts métrages expérimentaux et des documentaires en coulisses sur les films de David Lowery, comme « A Ghost Story » et « The Green Knight ». Le second, écrivain et comédien qui a travaillé pour The Daily Show et a remporté un Oscar pour le court métrage « Two Distant Strangers », aide à faire connaître le film après avoir été encouragé par l’activiste DeRay McKesson à le voir.
Je suis frappé par le contraste esthétique entre les deux collaborateurs et leurs environnements. Bannon, qui a grandi dans l’Ohio, a sa bibliothèque de films derrière lui, ainsi qu’un vélo Rivendell de couleur vert d’eau assorti à son fauteuil lounge moderne et un tableau expressionniste qu’il a réalisé lui-même. Free, un natif de Compton, porte une casquette qui dit « L’art est dangereux » et est assis devant une étagère remplie de livres, flanquée de centaines de baskets Nike (principalement des Jordans) rangées dans des étagères en plastique transparent.
Bannon et Free semblent venir de mondes différents. Cela montre à quel point ce film parvient à rassembler une diversité d’alliés. Joan Jett, Joaquin Phoenix et sa compagne Rooney Mara (soeur de la productrice exécutive Kate Mara) figurent parmi les personnalités qui ont organisé des projections de « The Smell of Money » au cours de la semaine dernière pour faire passer le message. Bannon plaisante en disant : « Ce sont tous des gens très antisociaux » en parlant de l’équipe qui l’entoure.
Les différentes voix qui soutiennent le film reflètent également l’intersection de l’activisme – environnemental, des droits des animaux et des droits de l’homme – à laquelle « The Smell of Money » fait référence. Mais même avec une histoire qui attire divers groupes et bienfaiteurs ayant des causes communes, Bannon a eu du mal à trouver un soutien financier pour raconter son histoire correctement. À cet égard, il a constaté que beaucoup d’alliés étaient intéressés uniquement par des transactions : « Ils voulaient tous que leur message soit mis en avant. »
Bannon dit qu’il s’est éloigné de partenaires potentiels qui pensaient avoir le droit de raconter l’histoire à leur manière. « J’ai dû littéralement dire à des gens de dégager parce qu’ils étaient si agressifs. Je ne devrais probablement pas dire cela dans une interview, mais je suis tellement excité en ce moment. »
Il reconnaît que ses producteurs ont soutenu sa lutte pour protéger l’histoire que Elsie et Renée lui ont confiée, après qu’elles ont pris tant de risques pour la raconter. Il a refusé de compromettre leurs paroles, de tomber dans le piège de l’industrie qui les aurait marginalisées et aurait fait des avocats et des organisations qui les aident de simples sauveurs blancs, comme c’est souvent le cas dans la charité, selon Free.
« Tu peux te la jouer en disant ‘Regardez-moi, j’ai donné de l’argent à cet endroit' », dit Free. Il critique ainsi la plupart des riches qui déversent leur argent dans des événements de charité à New York ou à Los Angeles, où peu d’argent est destiné aux personnes qui en ont le plus besoin.
Il plaide pour une injection plus directe, imaginant ce que cela signifierait si l’un des plus de 700 milliardaires des États-Unis se contentait de résoudre le problème – en donnant par exemple 100 000 dollars pour soulager les factures médicales de Rene Miller, qui traite son asthme avec un nébuliseur.
« Je pourrais simplement utiliser 0,01% de ma richesse et changer leur vie », dit Free en faisant mine de choisir. « Ou je peux dire à Shawn comment faire son film. »