Paris brûle ses bagages et ses draps alors qu’elle lutte contre un « fléau » de punaises de lit, suscitant des craintes d’infestation dans le monde entier alors que les exterminateurs signalent une augmentation des demandes et que les transporteurs et les hôteliers cherchent à apaiser les inquiétudes. La ville lumière serait assiégée par ces suceurs de sang nocturnes, ce qui a poussé le ministre français des Transports, Clément Beaune, à rencontrer les opérateurs de transport. « C’est un véritable cauchemar », déclare Yacine, un enseignant à Paris qui a préféré taire son nom. « J’ai si peur de prendre le métro, je ne vais plus au cinéma – c’est très alarmant. » Alors que la ville vient tout juste d’accueillir la Fashion Week de Paris et la Coupe du monde de rugby, attirant des centaines de milliers de visiteurs, on craint de plus en plus que le problème ne se propage lorsque les touristes rentrent chez eux avec un souvenir indésirable. Les punaises de lit ont été repérées dans les trains, les cinémas et les hébergements à travers la France. En France, la compagnie Eurostar a tenu à rassurer les voyageurs, affirmant que les surfaces textiles de ses trains étaient « nettoyées régulièrement de manière approfondie », y compris avec de la chaleur, et que la présence d’insectes tels que les punaises de lit était « extrêmement rare ». Dans une déclaration, elle a indiqué que les trains seraient nettoyés « sur demande, ou dès qu’un doute se fait sentir ». Des traitements préventifs seraient également envisagés sur tout le réseau, même si aucune information supplémentaire n’a été donnée à ce sujet. Transport for London a déclaré qu’il continuerait à surveiller et à nettoyer de manière « rigoureuse » ses réseaux. La directrice générale de UKHospitality, Kate Nicholls, a déclaré que bien que l’organisation soit consciente des « difficultés signalées » en France, « il n’y a absolument aucune indication ou aucun rapport indiquant que cela se produit au Royaume-Uni ». Cependant, les réseaux sociaux ont déjà exacerbé les craintes qu’il ne soit déjà trop tard. Cette semaine, il y a eu une augmentation des recherches sur Google au Royaume-Uni concernant les punaises de lit, tandis que les tensions dans les trains et dans les rues sont vives. « Mon amie est dans un train de Birmingham à Leicester et elle vient de voir une punaise de lit », a tweeté Londres Tian-Demi Douglas lundi dernier. « Tout le wagon hurle. C’est foutu, les gars, c’est foutu. » Douglas a ensuite déclaré que son amie prévoyait de prendre des mesures de précaution, comme tremper ses chaussures dans de l’eau bouillante, laver ses vêtements à 90°C (194°F) et même passer de l’alcool sur son sac à main. À Londres en particulier, qui reçoit 15 trains Eurostar en provenance directe de Paris chaque jour, on sent un sentiment de préparation à l’impact, ainsi qu’un nouveau sentiment de menace pour chaque invité à domicile et chaque trouvaille fortuite dans la rue. « Il y avait un fauteuil charmant abandonné sur la route que je voulais prendre, mais je ne l’ai pas fait – à cause des punaises de lit », explique Izzy Brooks, une récente diplômée du sud de Londres. Les professionnels de la lutte antiparasitaire ont reçu une augmentation des demandes de renseignements de la part de Londoniens préoccupés par l’invasion imminente. David Lodge, de l’entreprise Beaver Pest Control, a enregistré une augmentation de 17% depuis le mois dernier (et de 10% au cours de l’année écoulée), tandis que Joseph Terrence, de Simply the Pest London, affirme avoir reçu des demandes de personnes se rendant à Paris, « demandant des conseils sur la manière de se protéger ». Parmi les nombreux courriels reçus cette semaine, Blago Manov, le directeur de Bed Bug Hunters, a été contacté par une femme préoccupée par son colocataire français. « Je lui ai dit: ‘Ne vous inquiétez pas, juste parce qu’il est français' », dit-il. « Les punaises de lit ne font pas de discrimination. » Pour ceux qui perdent déjà le sommeil à cause de piqûres fantômes, l’avis des experts sur le « fléau » signalé à Paris ne risque pas de ramener la paix : il y a autant de punaises de lit aujourd’hui qu’il y en a toujours eu – et probablement à peu près le même nombre à Londres et à New York. « Le public français en est tout simplement plus conscient maintenant », dit Manov. Daniel Neves, originaire de France mais travaillant à Londres pour Inoculand, affirme n’avoir rien entendu de « massif » de la part de ses collègues parisiens. Il reconnaît que la connaissance du problème – et même du parasite lui-même – est généralement plus faible de l’autre côté de la Manche. « Quand je suis en France et que j’assiste à des conférences ou que je parle avec des gens et que je leur dis ce que je vois à Londres, ils le croient à peine », dit-il. « Certains n’ont aucune idée de ce que sont les punaises de lit… En France, ce serait perçu comme quelque chose d’incroyable de souffrir de ça, cela causerait un énorme scandale. » Bien que les punaises de lit soient présentes partout où il y a beaucoup de gens, les grandes villes connaissent périodiquement des flambées de ce parasite. New York a été dépassée par une « invasion » de punaises de lit en 2010, qui a touché le magasin géant Niketown sur la 57e Rue et le siège de Google dans la ville. Cependant, il est difficile de dissocier la nature périodique de la prolifération des punaises de lit de divers facteurs, tels que l’augmentation des températures – les punaises prospèrent dans des climats et des bâtiments plus chauds – et l’attention médiatique. Au cours des étés les plus chauds du Royaume-Uni, les exterminateurs de la lutte antiparasitaire ont du mal à suivre la demande. Comme le dit Lirian Graca de Mercury Pest Control, « cela a toujours été un problème croissant avec les punaises de lit ». Bien qu’il n’y ait peut-être pas plus de risques que d’habitude de ramener une punaise de lit chez soi, les professionnels de la lutte antiparasitaire disent que la panique qui règne à Paris peut aider les gens à prendre conscience de la menace. « Il vaut mieux le savoir et s’attaquer au problème plus tôt », déclare Manov. Une infestation commence presque toujours par une punaise qui se faufile dans la maison dans une valise ou dans un meuble. Bien qu’elles fassent évidemment quelques arrêts dans les transports publics ou sur les sièges de cinéma, les observations sont rares et les infestations le sont encore plus. Cela dit, le risque est toujours présent et accru dans les endroits à fort taux de rotation de personnes. Il est impossible de se protéger entièrement, explique Lyubo Kiryakov, de Bed Bug Specialist. « Le cinéma est un lieu sombre : que vas-tu faire, prendre une lampe de poche et commencer à regarder sous ton siège ? À moins de les attraper en train de ramper, tu ne pourras pas les voir. » Son entreprise à Londres est en plein essor, dit-il – mais pas plus que d’habitude. « J’aimerais qu’on soit moins occupé, pour être honnête… Ce n’est pas seulement Londres et Paris, c’est toutes les grandes villes, partout dans le monde – c’est un cauchemar », déclare Kiryakov. Les endroits les plus infestés au monde, ajoute-t-il, sont les services des bagages des aéroports. Le boom mondial des punaises de lit est en fait un problème que nous avons créé nous-mêmes. Après avoir été presque éradiquées dans le monde entier au début du XXe siècle, grâce au développement d’insecticides puissants tels que le DDT, ces nuisibles rusés ont développé une résistance au moment même où les voyages internationaux se sont développés. « Cela leur a permis de progresser et d’améliorer leurs compétences, en gros : ils sont devenus plus intelligents », explique Manov. A peu près 30 % de la population humaine ne réagit pas aux piqûres de punaises, laissant souvent une infestation se propager plus longtemps. Cela semble être particulièrement courant parmi les personnes âgées, qui peuvent être immobilisées ou même confinées au lit et donc plus vulnérables à la détresse. Mais tout le monde est une proie potentielle. Les clients de Manov ont inclus des membres de la famille royale néerlandaise, précise-t-il, et un « directeur de la mode très célèbre » (il refuse de dire de quelle marque il s’agit). « Nous avons également eu certaines des personnes les plus riches du Royaume-Uni. Personne n’est à l’abri des punaises de lit. » Mais avec quelques mesures préventives simples (voir ci-dessous) et une action rapide en cas de découverte, Manov affirme que les punaises