Un couple de retraités français qui a vendu un masque africain à un marchand de biens d’occasion pour 150 € (£130) est allé en justice pour obtenir une part du produit de la vente après que le masque ait atteint 4,2 millions d’euros (£3,7 millions) aux enchères.
Cependant, les militants insistent pour que le rare artefact soit restitué au Gabon, dans une affaire qui pose des questions sur le patrimoine culturel de l’Afrique pillé par la France coloniale.
Le couple, âgé de 88 et 81 ans et résidant en Eure-et-Loir, au sud-ouest de Paris, avait décidé de vendre leur maison de vacances à Gard, dans le sud de la France, mais devait vider les bricoles du grenier. Ils ont contacté un négociant en objets d’occasion qui a acheté plusieurs objets, dont le masque sculpté en bois, qui prenait la poussière dans le grenier. Le masque appartenait au grand-père de l’homme, qui avait été gouverneur colonial en Afrique.
Six mois plus tard, on rapportait que le couple était « presque tombé de leur chaise » en lisant un article de presse sur la vente aux enchères à Montpellier d’un masque rare et précieux du XIXe siècle fabriqué par le peuple Fang du Gabon. Ils ont reconnu le masque sur la photo ; son style distinctif était décrit comme ayant été une source d’inspiration pour les artistes Pablo Picasso et Amedeo Modigliani, et on disait qu’il n’en existait qu’une douzaine dans le monde.
Le catalogue de la vente aux enchères expliquait comment le masque avait été acquis par un membre de la famille de l’homme, « collecté vers 1917, dans des circonstances inconnues par le gouverneur colonial français René-Victor Edward Maurice Fournier (1873-1931), probablement lors d’une tournée au Gabon ».
La vente avait suscité l’excitation des experts en art, un responsable de maison de vente aux enchères déclarant à la télévision française : « Ce type de masque est encore plus rare qu’un tableau de Léonard de Vinci – nous connaissons 22 tableaux du grand maître, mais nous ne connaissons que 10 à 12 masques créés par les différents maîtres Fang au Gabon ».
Aux enchères, en mars 2022, le masque avait initialement été estimé à environ 300 000 €, mais il a été acheté pour 4,2 millions d’euros par un vendeur anonyme enchérissant par téléphone.
Des membres de la communauté gabonaise du sud de la France ont assisté à la vente aux enchères pour protester, affirmant que le masque n’aurait jamais dû être mis en vente et qu’il devait être restitué au Gabon.
Un tribunal d’Alès a entendu mardi l’affaire du couple de retraités, dont les avocats ont plaidé qu’ils devraient légitimement recevoir les profits de la vente après avoir remis le masque au négociant en objets d’occasion pour un prix dérisoire de 150 €. « Il faut être de bonne foi et honnête ; mes clients n’auraient jamais abandonné ce masque à ce prix s’ils avaient su qu’il s’agissait d’un objet extrêmement rare », a déclaré leur avocat, Frédéric Mansat Jaffré, à la presse française ce mois-ci.
Solange Bizeau, du Collectif Gabon Occitanie, qui avait manifesté lors de la vente aux enchères avec d’autres membres de la communauté gabonaise, était présente au tribunal mardi.
Elle a déclaré : « Ce procès concerne aujourd’hui les petits-enfants du gouverneur contre un marchand de biens. Mais aucun d’entre eux n’est légitime par rapport à ce masque. Ce que nous voulons, c’est la restitution de ce masque au Gabon. Ce masque a une âme, il servait à établir la justice dans nos villages. La discussion en tribunal a porté sur la morale, mais qu’en est-il de la moralité de la spoliation des œuvres d’art et de notre dignité ? Où est la moralité là-dedans ?  »
Une décision de justice sur la question de savoir si les bénéfices reviendront au couple est attendue pour décembre.
Le président français Emmanuel Macron, après son élection en 2017, a appelé à la restitution d’œuvres d’art appartenant aux collections des musées français, déclarant : « Je ne peux pas accepter qu’une grande partie du patrimoine culturel de plusieurs pays africains soit en France ».

Points importants de l’article :
– Un couple de retraités français vend un masque africain à un marchand de biens d’occasion pour 150 €.
– Le masque est vendu aux enchères pour 4,2 millions d’euros.
– Les militants demandent la restitution du masque au Gabon.
– Le couple se rend en justice pour obtenir une part des bénéfices de la vente.
– Emmanuel Macron a appelé à la restitution d’œuvres d’art africaines en France.