Des lettres d’amour oubliées depuis plus de 260 ans par des marins français – mais jamais ouvertes ni lues – ont été découvertes parmi les archives navals britanniques, révélant des détails intimes sur la vie maritale et familiale du XVIIIe siècle.

Une étonnante collection de plus de 100 lettres a été découverte par hasard aux Archives nationales de Kew par Renaud Morieux, Professeur d’histoire européenne à l’Université de Cambridge, qui a demandé aux archivistes de les ouvrir pour pouvoir les lire pour la première fois.

À l’intérieur, il a trouvé des messages profondément personnels et souvent passionnés destinés aux marins, capturés à bord d’un navire de guerre français en 1758 pendant la guerre de Sept Ans.

  • Les lettres révèlent des détails intimes de la vie maritale et familiale au XVIIIe siècle.
  • Plus de 100 lettres ont été découvertes dans les archives navales britanniques.
  • Les marins français avaient été capturés en 1758 par un navire britannique.
  • Les lettres étaient destinées à l’équipage du navire Galatée.
  • Les lettres ont été oubliées pendant des siècles jusqu’à leur découverte par Renaud Morieux.

« Je suis impatiente de te posséder », a écrit une épouse de marin, Anne Le Cerf, à son mari, Jean Topsent, une phrase qui peut se traduire par « t’embrasser » ou « faire l’amour avec toi ». Elle a signé sa note « Ta femme obéissante Nanette », un surnom affectueux. Topsent, un sous-officier, était emprisonné en Angleterre et ne recevrait jamais la lettre.

Marie Dubosc, autre correspondante, a écrit à son mari, Louis Chambrelan, premier lieutenant du navire de guerre capturé : « Je pourrais passer la nuit à t’écrire… Je suis ta femme fidèle pour toujours. Bonne nuit, mon cher ami. Il est minuit. Je pense qu’il est temps pour moi de me reposer. » Le couple ne se reverra jamais car elle décède l’année suivante au Havre, probablement avant sa libération.

Les lettres étaient destinées à l’équipage du Galatée, qui naviguait de Bordeaux à Québec lorsqu’il a été saisi par un navire britannique et conduit à Portsmouth, où les marins ont été emprisonnés.

Au XVIIIe siècle, une correspondance intime révèle les difficultés de la vie familiale à une époque de guerre.

L’administration postale française avait essayé pendant des mois de livrer les lettres aux proches de l’équipage, en envoyant des copies aux ports français – pratique courante à l’époque – dans l’espoir d’intercepter le navire avant son départ. Lorsqu’elle a appris que le Galatée avait été capturé, elle a transféré les lettres à l’amirauté à Londres, espérant qu’elles seraient remises aux prisonniers.

Au lieu de cela, après avoir établi que la correspondance ne contenait rien de valeur militaire, les autorités britanniques ont mis les lettres non ouvertes en stockage, où elles seraient oubliées pendant des siècles jusqu’à leur découverte fortuite par Morieux.

« J’ai commandé la boîte par simple curiosité », a déclaré Morieux. « Il y avait trois piles de lettres attachées par un ruban. Les lettres étaient très petites et étaient scellées, alors j’ai demandé à l’archiviste si elles pouvaient être ouvertes et il l’a fait.

« J’ai réalisé que j’étais la première personne à lire ces messages très personnels depuis qu’ils ont été écrits. Leurs destinataires n’ont pas eu cette chance. C’était très émouvant. »

En plus des billets-doux échangés entre amants, les archives offrent un aperçu rare des relations familiales parfois tendues en temps de guerre. La mère d’un jeune marin, Nicolas Quesnel, lui a écrit pour se plaindre qu’il écrivait plus souvent à sa fiancée qu’à elle. « Transmets mes compliments à Varin [un camarade de navire] », a-t-elle écrit. « C’est seulement sa femme qui me donne de tes nouvelles. »

Le paquet contient également une lettre de la fiancée de Quesnel, Marianne, lui demandant d’envoyer une note à sa mère et de ne plus la mettre dans une situation embarrassante. Elle écrit plus tard : « Le nuage noir est parti, une lettre que ta mère a reçue de toi allège l’ambiance. »

Morieux, qui a effectué des recherches généalogiques sur les marins, a découvert que Quesnel avait survécu à son emprisonnement et avait ensuite rejoint l’équipage d’un navire négrier transatlantique dans les années 1760.

Avec 59% des lettres écrites par des femmes, Morieux a déclaré qu’elles « brisent la vision dépassée selon laquelle la guerre est exclusivement réservée aux hommes. Pendant que leurs maris étaient absents, les femmes géraient l’économie du foyer et prenaient des décisions économiques et politiques cruciales. »

Il a ajouté : « Ces lettres parlent d’expériences humaines universelles, elles ne sont pas propres à la France ou au XVIIIe siècle. Elles révèlent comment nous faisons tous face aux grands défis de la vie. »

Ses découvertes sont publiées dans la revue Annales. Histoire, Sciences Sociales.