Dans un petit bureau du nord de Paris, des journalistes se préparent à un événement extrêmement rare et quelque peu risqué : le lancement du premier nouveau journal imprimé en France depuis 10 ans.

« Grâce à la crise du Covid, les gens ont redécouvert les articles long-format et les livres – ils veulent un moment spécial de lecture le week-end, c’est ce que nous visons », a déclaré Jean-Christophe Tortora, président de La Tribune Dimanche, un nouveau journal dominical qui sera mis en vente ce week-end.

Le lancement du journal, mélange d’actualités, de reportages régionaux, de culture et de contenu lifestyle, va à l’encontre de la baisse des ventes de journaux imprimés en Europe et du réseau de distribution de la presse en France. De nombreux kiosques à journaux sont fermés le dimanche et certains journaux dépendent de vendeurs installés dans les centres-villes.

Mais les ventes du journal seront scrutées par les politiciens et les commentateurs car la France est en plein milieu d’une dispute féroce sur les journaux dominicaux, les guerres culturelles d’extrême droite et le rôle des milliardaires industriels dans la propriété des médias.

Tortora a souligné que le lancement de La Tribune Dimanche était un projet de longue date et ne visait pas à entrer en guerre avec les journaux rivaux, mais il entre sur le marché au moment où le seul journal dominical indépendant, Le Journal du Dimanche, a été radicalement transformé en vitrine de la politique identitaire et des idées d’extrême droite après son rachat par le milliardaire conservateur catholique Vincent Bolloré.

L’industriel breton, qui consolide un empire médiatique de télévision, de radio et de presse, a été décrit par l’ancien ministre de l’éducation, Pap Ndiaye, cet été, comme étant « très proche de l’extrême droite la plus radicale », et Ndiaye a ajouté que ses médias nuisaient à la démocratie. Pascal Praud, une vedette de la chaîne de télévision CNews de Bolloré et chroniqueur dans Le Journal du Dimanche, a déclaré cette semaine que les médias de gauche étaient simplement jaloux du succès du groupe médiatique.

Le Journal du Dimanche a connu la plus longue grève de presse depuis les années 1970 cet été en raison de la nomination d’un rédacteur d’extrême droite. Au cours du dernier mois, 90% de son personnel a démissionné et le rédacteur en chef, Geoffroy Lejeune, a maintenu le design du journal mais l’a fait passer d’une position globalement centriste proche du gouvernement à une position d’opposition radicale, axée sur la politique identitaire, la criminalité, l’immigration et l’islam.

Les chiffres de vente du Journal du Dimanche sont gardés secrets. Il a perdu 1,5 million d’euros pendant la grève de 40 jours et était déjà considéré en difficulté avant le rachat. Les ventes du premier numéro sous le nouveau régime en août ont été rapportées par Le Figaro à environ 61 000 exemplaires – un chiffre considéré comme respectable et mis sur le compte d’un élément de curiosité. L’hebdomadaire satirique Le Canard Enchaîné a rapporté cette semaine que les ventes étaient tombées à environ 49 000 exemplaires, mais ce chiffre n’a pas été confirmé.

La Tribune Dimanche pourrait séduire les lecteurs qui se sentent abandonnés par la transformation radicale du Journal du Dimanche. En effet, le directeur de la rédaction de La Tribune Dimanche, Bruno Jeudy, a quitté l’hebdomadaire Paris Match, une autre acquisition récente de Bolloré, après avoir contesté une une consacrée à un cardinal catholique ultra-réactionnaire.

Le nouveau journal dominical, qui espère atteindre l’équilibre financier dans les deux ans, est une réinvention de La Tribune, qui a été fondée en 1985 en tant que quotidien financier avant de devenir une édition du vendredi, puis de passer entièrement au numérique en 2020. Il n’a jamais eu d’édition dominicale auparavant. Le nouveau journal entre sur un marché dominical déjà saturé où des titres régionaux de premier plan tels que Ouest-France ont une large audience, ainsi que le journal sportif L’Équipe et le journal Le Parisien-Aujourd’hui en France.

Tortora venait de terminer une tournée de la France, rencontrant des lecteurs dans des bistrots et des bars de Toulouse à Saint-Malo. « Nous avons constaté une demande pour un journal dont le ton est calme et ne suscite pas d’anxiété, qui n’est pas un journal d’opinion, qui ne courtise pas les électeurs, ne joue pas sur les peurs et est sincère et indépendant. Le dimanche, les Français mangent en famille et entre amis, ils ne veulent pas que nous divisions la nation. La question de l’indépendance a été beaucoup évoquée. Il y a une méfiance en France à l’égard de la classe politique et des médias. Nous avons dialogué avec les lecteurs et défendu notre profession. »

Soazig Quéméner, rédactrice en chef du journal, a déclaré : « Notre objectif est de produire du journalisme le dimanche qui fait encore parler de lui le lundi, pour fixer l’agenda de la semaine. »

Au cœur de cette nouvelle bataille pour les lecteurs du dimanche se trouve la longue tradition des riches industriels français qui rachètent des journaux en France. La Tribune Dimanche a gagné un nouvel actionnaire cette année, le milliardaire marseillais du transport maritime, Rodolphe Saadé, l’un des hommes les plus riches de France. Sa compagnie mondiale de transport de conteneurs, CMA CGM, a été fondée par son père à Marseille avec un seul navire après avoir quitté le Liban pendant la guerre civile. Elle est maintenant la troisième plus grande compagnie maritime de conteneurs au monde, soutenue par les super-profits du boom post-confinement. Saadé est l’homme le plus riche de Marseille et a commencé à investir dans les médias en acquérant le journal marseillais La Provence et le régional Corse Matin. Jusqu’à présent, il est considéré comme une figure non interventionniste dans le domaine de la presse et n’a pas encore visité les bureaux parisiens de La Tribune Dimanche.

Mais c’est la présence de Saadé au fastueux banquet d’État du roi Charles au Palais de Versailles le mois dernier qui a montré comment posséder un journal est une partie clé du statut dans l’establishment français. D’autres milliardaires propriétaires de médias étaient également présents à la table de 60 mètres pour le roi : Bernard Arnault, propriétaire du groupe de luxe LVMH et l’un des hommes les plus riches du monde, qui possède le quotidien financier Les Echos ainsi que le quotidien Le Parisien-Aujourd’hui en France, et Xavier Niel, figure des télécommunications et actionnaire dans le groupe Le Monde.

Les milliardaires n’investissent pas dans les journaux français pour un retour financier solide, car la plupart d’entre eux sont déficitaires, a déclaré Nicolas Kaciaf, sociologue des médias à l’Université Sciences Po Lille. Acquérir des journaux peut être considéré comme une forme de prestige ou de levier. « Posséder un média lorsque vous devenez l’une des plus grandes fortunes de France, c’est un peu comme un ticket d’entrée dans un club – c’est comme entrer dans l’establishment et dire que nous ne sommes pas seulement riches, nous appartenons à ce monde de personnalités influentes », a-t-il déclaré.

Mais Bolloré est considéré comme faisant exception à cette tradition des milliardaires qui restent relativement proches du pouvoir en place. Bien que Bolloré ait déclaré lors d’une audition devant le Sénat l’année dernière que son intérêt pour les médias « n’est pas politique, pas idéologique, c’est purement économique », les parties phares de son empire grandissant, la chaîne de télévision CNews, la radio Europe 1 et Le Journal du Dimanche, sont considérées comme étant réorientées vers l’opinion et la politique identitaire.

Alexis Lévrier, historien des médias à l’Université de Reims, a déclaré : « Il est clair dans ses médias que son objectif est une guerre culturelle, une bataille idéologique… c’est plus une croisade culturelle, religieuse et politique pour défendre une France catholique qui fermerait ses frontières et se replierait sur elle-même. » Il a déclaré que c’était la première fois qu’un industriel s’opposait au président et au pouvoir en place.

Lorsque la France a lancé cette semaine une consultation sur l’avenir des médias, des syndicats de journalistes ont demandé de prendre en compte la propriété des médias et la liberté de la presse, ainsi que la protection des journalistes et de leurs sources. Lévrier a déclaré qu’il espérait que cela ne conduirait pas une fois de plus à « beaucoup