Mia McKenna-Bruce a regardé How to Have Sex une seule fois avant sa projection au Festival de Cannes de cette année. La première vision s’était déroulée à Londres, lors d’une soirée intime réservée aux membres de l’équipe et aux acteurs. Entre l’émerveillement devant les images, la musique, le montage et les applaudissements pour les autres performances, elle n’avait pas eu le temps de comprendre ce qui se passait réellement à l’écran. « Et peut-être que j’étais aussi trop choquée pour vraiment digérer quoi que ce soit. Ce n’est qu’à Cannes en mai que j’ai vraiment pris du recul et compris ce qui était arrivé à Tara, mon personnage. J’ai pleuré un bon coup. On voit vraiment son parcours, les nuances des expériences qu’elle vit, d’une manière que je ne pensais pas possible. C’était bouleversant ». La foule de Cannes a réservé à How to Have Sex une ovation debout de huit minutes, et le film a remporté le prix Un Certain Regard, qui récompense souvent les cinéastes moins connus. Il est amplement mérité. Le film est un formidable premier long métrage de la scénariste et réalisatrice Molly Manning Walker, et la performance de McKenna-Bruce est remarquable.

Dans le film, McKenna-Bruce – qui a 26 ans – joue l’un des trois jeunes filles de 16 ans qui partent en voyage à Malia, la capitale festive de la Crète, après leurs examens de fin d’études secondaires. Ce qui commence comme une aventure adolescente haute en couleur se transforme peu à peu en quelque chose de troublant lorsque les amis de McKenna-Bruce pressent Tara de perdre sa virginité. « Les émotions au début sont très différentes de la fin », explique McKenna-Bruce, « mais le changement est progressif. Il est délibérément difficile de savoir exactement ce qui se passe par moments : les agressions sexuelles peuvent être déconcertantes. »

Nous nous rencontrons à l’heure du déjeuner dans un pub tranquille du Kent, au début du mois d’octobre. À peine cinq mois se sont écoulés depuis Cannes, mais pour McKenna-Bruce, cela semble être une éternité. Surtout parce que, il y a cinq semaines, elle a donné naissance à son premier enfant. Vêtue d’un col roulé noir soigné, avec des lunettes de soleil posées sur le front, elle semble étonnamment bien. « Tout ça? C’est un masque », dit-elle en faisant des gestes, avant d’éclater de rire. « Les premières semaines étaient juste folles. Maintenant, je pense que je commence à retrouver mon humanité ; j’ai arrêté de pleurer tout le temps. »

Pour McKenna-Bruce, dont les crédits précédents incluent des rôles secondaires dans The Witcher, Vampire Academy et l’adaptation de Netflix de Persuasion de Jane Austen (elle jouait Mary Musgrove, la jeune sœur d’Anne Elliot, interprétée par Dakota Johnson), ce rôle pourrait être une percée. Elle a certainement travaillé dur pour en arriver là. En grandissant à New Eltham, dans le sud-est de Londres, elle a fréquenté une école de danse à partir de l’âge de deux ans. Convaincue qu’elle devait devenir américaine pour réussir, McKenna-Bruce parlait avec un accent américain pendant la plus grande partie de l’école primaire : à la maison, en classe, partout. « Littéralement », dit-elle en riant. « Pourquoi personne ne m’a arrêtée ? C’est parce que j’étais obsédée par Shirley Temple. »

Sa première expérience d’actrice s’est produite dans le West End, à l’âge de huit ans, où elle jouait une élève de ballet dans la comédie musicale Billy Elliot. Puis vint EastEnders. « J’étais la fille de Jack Branning », dit-elle, « qui a été renversée par une voiture, ce qui lui a sectionné la moelle épinière. Ensuite, j’ai tourné un film appelé The Fourth Kind. J’avais neuf ans et je jouais une fille aveugle qui a perdu la vue après avoir été témoin du suicide de son père. » (Cette fille avait un accent américain, fait-elle remarquer, « donc la pratique a porté ses fruits, finalement ».) Elle finissait tout juste l’école primaire lorsque l’audition pour Tracy Beaker de la BBC est arrivée. Au total, elle a passé sept ans sur les différents spin-offs de la série. « C’était une émission pour enfants, mais il y avait aussi des thèmes sérieux », dit-elle. « L’intrigue de mon personnage comprenait une mère en situation de violence conjugale ; évidemment, le contexte était celui de jeunes en famille d’accueil. »

En ce qui concerne son rôle dans How to Have Sex, McKenna-Bruce estime qu’il pourrait être un tournant dans sa carrière. « Avec un bébé, c’est la première fois que la comédie ne semble pas être l’essentiel de ma vie. Ce n’est plus la priorité. C’est aussi agréable de sortir de la maison, pour être honnête. » Promouvoir le film avec un nouveau-né est une opération logistique lourde. « Aujourd’hui, le bébé est avec ma sœur juste là-bas », dit-elle en désignant une autre salle à manger du pub. « Nous avons encore plusieurs festivals à venir, avant la sortie générale. Je veux me plonger totalement dans tout cela – juste avec beaucoup de couches. »

Le tournage de How to Have Sex a eu lieu à Malia pendant deux mois à partir de septembre 2021. « Il y avait encore des gens en vacances au début », dit-elle. « Lorsque nous sommes partis quelques mois plus tard, c’était une ville fantôme. »

Les scènes de fête ont été tournées au cours des premières semaines, et les séquences en boîte de nuit sont capturées de manière experte : l’adrénaline, la confusion et l’euphorie ; les rythmes chauds, lourds et frappants. « Nous étions vraiment dans ces clubs, à danser sur de la musique. Il y avait parfois quelques centaines de personnes là-bas : une mer d’êtres humains. » Les acteurs ne buvaient peut-être pas pendant les tournages de nuit, « mais nous étions vraiment survoltés, et nous tournions en rond plusieurs fois avant les scènes pour créer une sensation de déséquilibre. C’était intense de faire ce film alors que les gens faisaient la fête dehors, y compris des filles du même âge que les personnages. » Malgré tout, l’équipe a réussi à faire la fête pendant son temps libre. On peut appeler ça une méthode.

 » Cela signifiait que j’ai vraiment ressenti l’immobilité qui a suivi ce qui est arrivé à Tara « , dit McKenna-Bruce.  » De toute l’excitation à se sentir seule. J’étais dans le crash. » Selon McKenna-Bruce, pour représenter ce virage, il était important de souligner à quel point cela paraissait dévastateur et étouffant pour Tara en même temps. « Le film ne banalise pas l’expérience de Tara », dit-elle, « mais en même temps, il ne la dramatise pas excessivement. Il est représenté comme cela se passerait vraiment, et trop souvent…