Les mystérieux Sentineli de l’île North Sentinel en Inde, l’un des peuples autochtones les plus isolés de la planète, restent un mystère pour les anthropologues. Cependant, pour les groupes chrétiens évangéliques, ces tribus dites « non atteintes » représentent un défi – et un appel. En 2018, le missionnaire américain de 26 ans, John Chau, s’est approché de l’île par des moyens illégaux avec des cadeaux et des versets bibliques. Les Sentineli ont répondu par un déluge de flèches, tuant le jeune homme.L’incident a fait la une des journaux internationaux , avec la mort de Chau suscitant une multitude de réactions allant de revendications de martyre à des mèmes moqueurs. Plongeant au cœur de l’énigme, le documentaire d’Amanda McBaine et Jesse Moss s’efforce de contextualiser – et de compatir – avec la fin terrible de Chau.

Lisant des extraits du journal de Chau et une lettre de son père, des acteurs éclairent les circonstances qui ont motivé sa quête. Totalement immergé dans une éducation chrétienne et évangélique, Chau était également fasciné par les récits d’aventures coloniales. Sa préparation de près de dix ans pour le voyage fatal inclut l’apprentissage de compétences de survie et une formation en médecine d’urgence. Il a même rejoint un camp d’entraînement missionnaire où les facilitateurs jouaient le rôle de tribus hostiles.

Cependant, des interviews avec des missionnaires ayant échoué et des anthropologues experts révèlent l’inutilité, l’imprudence et l’arrogance de l’entreprise de Chau. Produit sous la bannière du documentaire de National Geographic, The Mission utilise même les œuvres archivistiques de la chaîne pour faire allusion à la complicité des médias dans la perpétuation de l’imagerie exotique de la vie indigène. Cependant, le film souffre également de faux pas similaires. Bien qu’efficace pour combler les lacunes de l’histoire de Chau, l’animation impressionniste qui dramatise ses derniers moments commet un péché similaire aux récits de boucaniers d’antan, et fait un spectacle d’une tragédie qui n’est finalement pas si mystérieuse ou abstraite – mais en fait enracinée dans des contextes sociopolitiques concrets.

The Mission sort le 17 novembre dans les cinémas britanniques et irlandais.