Une « faim de données » dans l’espace alimente le lancement d’une nouvelle mission de communication laser, a déclaré un responsable de la NASA à Space.com.

La démonstration du relais de communication laser sera lancée sur la mission Space Test Program 3 (STP-3) de la United States Space Force au plus tôt le 5 décembre à 04h04 HNE (0904 GMT). Vous pouvez regarder le lancement de la fusée dimanche en ligne avec l’aimable autorisation de United Launch Alliance, qui pilote la mission sur une fusée Atlas V.

« Ce sera notre première incursion dans la compréhension de ce que cela signifie d’utiliser des lasers pour communiquer et vraiment se connecter directement avec les utilisateurs sur Terre et dans l’espace ? » Jason Mitchell, directeur de la division des technologies avancées de communication et de navigation de SCaN à la NASA, a déclaré à Space.com dans une récente interview vidéo.

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Vue d’artiste de la mission de démonstration du relais de communication laser de la NASA. (Crédit image : NASA)

Le LCRD aidera la NASA à en savoir plus sur les effets possibles à gérer, allant de la turbulence atmosphérique à la dérive des nuages, a noté Mitchell. Le timing est crucial alors que la NASA et ses partenaires internationaux élargissent leur champ d’exploration au cours des prochaines décennies.

Les stations spatiales privées récemment annoncées ne feront qu’amplifier le besoin d’informations circulant rapidement vers et depuis la Terre. Pendant ce temps, les astronautes sur la lune et une mission de retour d’échantillon vers Mars pourraient bénéficier de vitesses de communication 10 à 100 fois plus rapides que la radio actuelle.

Le LCRD et les démonstrations laser à venir un peu plus loin de la Terre, a déclaré Mitchell, aideront à comprendre comment faire fonctionner les lasers à partir d’un centre comme une base lunaire. À son tour, a-t-il déclaré, « l’expérience d’apprentissage sur la lune [will show] comment chercherions-nous à faire fonctionner cela sur Mars, ainsi que n’importe quel autre endroit, en fait, dans l’espace où vous avez un endroit central à partir duquel vous voulez vraiment collecter beaucoup de données. « 

Le LCRD fonctionnera à partir d’une orbite géosynchrone à 22 236 milles (35 786 kilomètres) pour tester les communications laser pendant au moins deux ans. La démo est destinée à démontrer la durabilité des missions spatiales plus longues après plusieurs tentatives courtes et réussies pour tester les communications laser dans l’espace.

S’assurer que la mission a survécu aux contraintes du lancement et du rayonnement spatial pendant des années, plutôt que quelques semaines ou quelques mois, était la chose la plus importante pendant le processus de conception, a déclaré Mitchell.

« Nous avons investi pendant plusieurs années pour amener ce type de capacité de science-fiction à une utilisation opérationnelle régulière. Et vraiment, nous venons de nous assurer que nous pouvons emballer toute cette technologie de manière à ce qu’elle survive dans l’espace. Cela a été le grand défi. , et c’est ce sur quoi nous nous sommes concentrés. « 

D’autres lasers seront également disponibles prochainement. La mission Artemis 2 en orbite lunaire habitée d’ici 2024 devrait tester un système de communication optique du vaisseau spatial Orion pour envoyer un retour vidéo ultra-haute définition à la Terre.

De plus, la première année de la mission Psyche (ciblant un astéroïde métallique du même nom) comprendra un test de charge utile de communications optiques dans l’espace profond (DSOC), qui aidera les chercheurs à apprendre à diriger avec précision les communications laser. de l’espace lointain.

« Au fur et à mesure que la trajectoire se poursuit, nous ferons toutes sortes d’expériences avec le DSOC pour essayer de comprendre combien de données nous pouvons obtenir », a déclaré Mitchell à propos de Psyche. Au fil du temps, a-t-il ajouté, les chercheurs apprendront jusqu’où le vaisseau spatial naviguera avant que le flux de données ne ralentisse, et les contrôleurs doivent passer à « compter littéralement les photons individuels avec ces détecteurs ultra-sensibles au sol ».

En plus du besoin de vitesse, la NASA affirme que le passage aux lasers résoudra un autre problème spatial croissant : l’encombrement des fréquences. À mesure que le nombre de méga-constellations de satellites augmente et que les lancements spatiaux commerciaux augmentent, le spectre des fréquences radio est de plus en plus difficile à trouver. Cela devient si difficile que les entreprises présentent souvent des défis réglementaires liés au spectre des autres.

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