Le réalisateur, qui a commencé sa carrière dans les vidéoclips sous le nom de Tarsem, est devenu Tarsem Singh pour ses débuts au cinéma avec The Cell, puis est revenu à son prénom pour son deuxième film The Fall, s’est ensuite appelé Tarsem Singh Dhandwar pour ses deux prochains films, Tarsem Singh pour un autre, et est revenu à son nom complet pour la nouvelle romance Dear Jassi. Si ces changements constants suggèrent une lutte continue avec son identité indienne et son assimilation à Hollywood, son interprétation passionnée mais excessive d’un Roméo et Juliette basé sur une histoire vraie ajoute une dimension intrigante au sujet.

Ses œuvres de maximalisme pop-opéra ont exploré tous les coins du globe, repoussé les limites de l’imagination assoupie, dans le mythe et le conte, et il a maintenant tracé un chemin vers le dernier endroit restant : le foyer, la région du Pendjab, où il a simplifié son style tout en conservant son instinct de grandeur dans l’intensité des émotions. Les déferlements de grandeur formelle quasi-psychédélique ont été réduits, remplacés par une histoire humaine qui prend de grands (et parfois manqués) coups en termes de pathos. Ce serait un retour aux sources si son créateur n’avait pas déjà commencé sa carrière avec la tête dans les cieux.

Une paire de troubadours encadre ces deux heures avec une invocation qui présente la tragédie moderne du légendaire, un amour qui résonne à travers le temps. C’est tout pour le métaphysique, les conflits qui s’ensuivent sont façonnés par la politique terrestre et l’économie, ainsi que par les sombres détails d’un dossier des années 90. Née et élevée au Canada – un cadre partiel offrant un point d’ancrage local pour la première au festival du film de Toronto – la belle Jassi (Pavia Sidhu) se rend dans la région du Pendjab pour un séjour chez la famille de sa cousine dans leur somptueuse demeure surmontée d’un immense avion Air Canada en céramique. Il ne faut pas longtemps avant qu’elle ne fasse de gros yeux au garçon d’à côté, le robuste Mithu (Yugam Sood). Mais parce qu’il gagne sa vie en tant que modeste conducteur de rickshaw lorsqu’il n’établit pas des records dans une forme de tag à fort impact appelée kabaddi, la famille de Jassi interdit strictement leur union malgré le cœur pur du prétendant. Toute personne ayant une éducation modérée dans les classiques de la littérature sait ce qui se passe ensuite : une courtisation furtive, un mariage secret, un malentendu qui conduit à de graves incompréhensions.

Comme tant d’iconoclastes du théâtre lycéen avant lui, Tarsem différencie son interprétation de la narrative éculée de Shakespeare par le contexte, en l’occurrence le cauchemar kafkaïen de l’immigration. En plus de l’animosité des parents de Jassi, les agents de contrôle des frontières complotent pour maintenir nos amoureux séparés après que Jassi ait été renvoyée au Grand Nord Blanc, les séparant avec un mur de documents, de délais et de frais. À chaque étape, une brutale force de police en kaki peut et doit être soudoyée pour falsifier des papiers, détourner le regard ou faire à peu près n’importe quoi d’autre. Les sommets émotionnels ne proviennent pas de l’ardeur du couple principal, mais de l’extraordinaire force morale et de la détermination que le simple fait de passer d’un pays à un autre exige des citoyens ordinaires. Obligé de naviguer dans une institution délibérément décourageante avec un minimum de guidance, une série de obstacles arrogamment injustes conçus pour dévaluer et restreindre la vie elle-même, Mithu atteint des notes plus poignantes dans sa lutte pour la liberté de mobilité que dans sa quête de sa bien-aimée.

Ces jeunes fous risquent tout pour une infatuation mutuelle immédiatement consumante, bien qu’il soit parfois difficile de discerner ce qu’ils voient l’un en l’autre ; aussi belle qu’elle puisse être, elle est aussi irritable et impatiente, tandis qu’il a l’habitude de boire et de téléphoner. Même en attribuant cela aux défauts de simples mortels, et en gardant à l’esprit que des personnes parfaitement rationnelles passent outre beaucoup plus tout le temps, les passages censés démontrer leur alchimie n’explosent pas avec les pyrotechnies interpersonnelles que Tarsem a autrefois exprimées en spectacle visuel. Il n’y a pas d’esprit dans leur rapport timide, et pas de courant anxieux de désir fomentant les vierges réprimées, la température tiède étant peut-être une conséquence de la chasteté imposée par le conseil d’administration du film indien. En revanche, cela a également l’avantage d’ajouter une considérable valeur aux maigres touches de crudité, comme une tache de sang post-coïtale découverte le lendemain de leur consommation omise.

Et pourtant, ce contraste atteint un extrême choquant dans l’acte final impitoyable, qui transforme drastiquement cet enchevêtrement mielleux mais chargé d’inquiétude entre des amoureux maudits en quelque chose digne d’un film sadique d’art européen. Tarsem relate les faits horribles de cet incident de manière à transmettre un désir de délicatesse et de discrétion de bon goût – il le dit dans les notes de presse – tout en dérapant sur un chemin scandaleusement écoeurant. Il n’a pas abandonné son impulsion vers l’effet cinématographique pour lui-même, il l’a simplement transmuté en un sentiment de démesure avec des enjeux bien plus délicats dans le monde réel. La perturbation violente d’un rêve trop pur pour être réalisé laisse certainement une impression, mais sans prendre suffisamment en considération ce qui est trop ou pas assez.

C’était autrefois une vertu dans le travail de Tarsem, qui lui permettait de pousser son surréalisme luxuriant à des sommets délirants. Cependant, le cœur a un point de rupture et l’atteindre ne nécessite même pas tant de talent – bien au contraire, en fait. Ayant entrepris de choquer et finalement briser son public, un cinéaste qui refuse ou est incapable de freiner sa tonalité réussit dans sa mission, mais compromet en chemin un pouvoir dramatique plus profond.