Un nouveau documentaire sur Muhammad Ali vient d’être réalisé par le réalisateur new-yorkais Muta’Ali Muhammad pour la Smithsonian Channel aux États-Unis, prouvant ainsi qu’on ne peut jamais en avoir assez sur le légendaire boxeur. Divertissant, mais peut-être incertain quant à ce qu’il apporte de nouveau, le film se concentre sur la vie publique du boxeur de légende de 1959 à 1964, alors qu’il négociait une nouvelle existence en tant que champion du monde et membre de la Nation of Islam, changeant son nom de Cassius Clay à (initialement) Cassius X dans un moment de transition clé. L’adaptation cinématographique est signée par l’auteur et producteur écossais Stuart Cosgrove, qui s’est inspiré de son propre livre de 2020 intitulé Cassius X: A Legend in the Making.

Ce film parfaitement regardable évolue avec une fluidité légère depuis les premières années d’Ali, la médaille d’or sensationnelle aux Jeux olympiques de Rome en 1960, les interviews et déclarations médiatiques hilarantes sur l’ascension de la star, le groupe inquiétant de businessmen blancs du Kentucky qui se sont réunis pour promouvoir et gérer Clay (ainsi qu’il s’appelait alors) comme on le ferait avec un cheval de course – et se termine par sa victoire sensationnelle contre Sonny Liston en 1964 (qui est montrée presque en temps réel) et l’annonce de la conversion de Clay à l’islam. Comme dans le film de Leon Gast en 1996, When We Were Kings, des documents d’archives sont entrecoupés d’interviews avec des vieux journalistes sportifs grincheux, dont un nous parle de sa propre expérience de manière douteusement intéressante. Nous avons également des rencontres intéressantes avec l’ex-fiancée d’Ali, Dee Dee Sharp, et la fille de Malcolm X, Attallah Shabazz.

Il y a beaucoup de choses à apprécier ici, en particulier sa rencontre arrogante avec Henry Cooper de Grande-Bretagne à Londres, que Clay a moqué sur le ring en baissant sa garde ; Cooper a puni cela en le mettant réellement KO. Si cela ne s’était pas produit juste avant la fin d’un round, et si l’entraîneur Angelo Dundee n’avait pas astucieusement acheté plus de temps en prétendant que son poulain avait un gant déchiré, Clay aurait pu être effectivement battu. (Tel qu’il est, Henry Cooper peut revendiquer la distinction Jake-LaMotta-esque de ne pas avoir été mis KO, le combat ayant été arrêté à cause de sa coupure. C’est une mesure du statut insolite de l’outsider d’Ali que le fait de sa quasi-défaite aux mains d’un homme blanc ait une importance négligeable, alors comme maintenant.)

Mais qu’en est-il de la douloureuse rupture d’Ali avec Malcolm X ? C’est Elijah Muhammad qui a donné à Ali son nouveau nom, le leader de la Nation of Islam qui a réprimandé et rejeté Malcolm X, une figure clé de l’éveil religieux d’Ali, en raison de son attitude insubordonnée ; et Ali a sans hésitation pris le parti de Malcolm. Ce sujet crucial n’est vraiment pas abordé en détail dans ce documentaire – mais aucun film ne peut se tromper en ayant pour protagoniste un homme d’une telle qualité.