Dans une chaude soirée d’automne, les graffitis le long du mur latéral du cinéma Cube Microplex de Bristol ressortent sous le soleil insolite alors qu’un groupe de personnes se rassemble tranquillement devant les portes d’entrée. Elles sont là pour assister à la projection de cinq courts métrages, mettant en lumière le travail de certains des réalisateurs noirs les plus prometteurs du Royaume-Uni. Plusieurs des scénaristes et réalisateurs sont attendus et un bourdonnement excitant émane de la cour du cinéma.

Les spectateurs se précipitent à l’intérieur et sont dirigés vers un bar tenu par des bénévoles qui n’accepte que les paiements en espèces, avant de s’installer dans des fauteuils en velours défraîchis dans une salle de 100 places. Un frisson parcourt la salle quand quelqu’un dans le public reconnaît un visage célèbre. Elle n’arrive pas tout à fait à mettre un nom dessus, mais tout devient clair lorsque le premier film commence : c’est une exploration de la paternité mettant en scène les frères Plummer, Tremaine, Twaine et Tristan, devenus célèbres grâce à leur apparition dans l’émission de télévision Gogglebox.

Les projections font partie d’une soirée occasionnelle intitulée « Voix Régionales » organisée par l’impresario local et activiste Gary Thompson, qui a créé une entreprise, Cables & Cameras, dédiée à la promotion des talents issus des minorités ethniques au Royaume-Uni. Les participants de ce soir sont venus de Londres, de Birmingham et bien sûr de Bristol, et après la projection, ils se retrouvent pour discuter entre eux et avec le public. « Il y a toute une nouvelle génération de réalisateurs noirs et bruns talentueux qui explorent la riche culture des différentes régions du Royaume-Uni, mais ils n’ont pas de plateforme », explique Thompson. « La question est de savoir comment connecter ces voix diverses d’une manière qui fasse vraiment la différence ».

Le Cube, géré par des bénévoles depuis sa création en 1998, est l’un des plus anciens cinémas indépendants du Royaume-Uni. Contre toute attente, à une époque de hausse des prix et de baisse des revenus, de nombreux nouveaux cinémas indépendants ont ouvert au cours des dernières années. Le Royaume-Uni compte désormais 1 500 salles gérées par des bénévoles, selon Jaq Chell, PDG de l’association Cinema for All, qui les soutient en matière de licences, d’assurances et d’équipement. Certains sont simplement éphémères, installés dans des pubs ou des salles communautaires. « C’est un monde caché, surtout dans les zones rurales : partout où vous pouvez installer un écran, vous pouvez avoir un cinéma », dit-elle. Elle attribue cette croissance à une combinaison d’équipements plus légers et plus conviviaux ainsi qu’à des modifications successives des lois sur les licences, qui ont réduit la bureaucratie pour les lieux communautaires de moins de 500 places.

Mais comme Bristol le démontre, il existe de nombreux types de cinémas indépendants. À un peu plus d’un kilomètre du Cube, en montant un escalier pavé, une projection différente a lieu dans l’une des dernières vidéothèques encore en activité au Royaume-Uni. Chez 20th Century Flicks, qui ressemble à une boutique de bonbons rétro pour les cinéphiles, les étagères sont remplies du sol au plafond de toutes sortes de films, des derniers DVD à un tas de LaserDiscs du XXe siècle que les clients continuent de donner parce qu’ils ne peuvent plus les lire aujourd’hui. « Nous sommes des accros », dit Daisy Steinhardt avant d’aller charger le film de ce soir dans le Videodrome, une salle de cinéma miniature de 18 places qui s’ouvre d’un côté de la boutique. De l’autre côté se trouve le Kino, encore plus petit, avec 10 places disponibles pour 80 livres sterling ou 50 livres sterling pour les couples en quête d’une soirée romantique.

La boutique a été fondée en 1982, mais a déménagé plusieurs fois avant de s’installer à son emplacement actuel il y a neuf ans. « Nous avons découvert ce que signifie la solvabilité. Cela signifie subventionner le loyer avec le cinéma », explique le propriétaire Dave Taylor. Il organise également des projections dans un ancien cinéma Imax spécialement construit, redécouvert avec tout son équipement entièrement fonctionnel, dans le bâtiment aujourd’hui occupé par l’Aquarium de Bristol. Parmi ses dernières propositions : « Threadgames – une soirée cinéma nucléaire », une projection qui s’appuie sur le phénomène Barbenheimer pour présenter deux classiques des années 80 à la suite, War Games et Threads.

On comprend pourquoi Bristol est l’une des deux villes britanniques inscrites au patrimoine mondial de l’UNESCO en tant que « Villes du film » (avec Bradford) : elle déborde d’enthousiasme entrepreneurial. La ville compte déjà huit cinémas, mais une campagne est en cours pour récupérer un autre cinéma à l’est de la ville. Le Redfield se trouve à un coin de rue animé, derrière un mur d’enduit de cailloux sans glamour. Il a ouvert ses portes en 1912, mais – comme de nombreux cinémas art déco au Royaume-Uni – il a été transformé en salle de bingo dans les années 1960. Il est ensuite devenu un restaurant de restauration rapide, et quand celui-ci a également fermé il y a quelques années, l’intérieur d’origine s’est révélé en grande partie intact.

La campagne est menée par Paul Burke et Dave Taylor-Matthews, qui ont fait appel à des étudiants en architecture locaux pour élaborer des plans pour un cinéma à trois écrans avec une salle de restauration, soutenu par le développement de logements sociaux au-dessus. Il s’agit d’un modèle qui a déjà fait ses preuves ailleurs au Royaume-Uni, principalement dans le sud-est de l’Angleterre. « Je fais la distinction entre le cinéma communautaire et le cinéma social », explique Taylor-Matthews. « Je ne veux pas être désobligeant envers un mouvement qui a permis à des films d’être diffusés dans toutes sortes de régions, mais quand vous dites « cinéma communautaire », vous pensez à Disney qui envoie des vidéos dans des salles communautaires avec des chaises pliantes et une mauvaise projection. Ce n’est pas ce que nous sommes ».

Si vous parlez de « cinéma communautaire », vous pensez à des chaises pliantes et à une mauvaise projection. Ce n’est pas ce que nous sommes.

Ils ne perdent pas de vue le fait que Cineworld, l’une des plus grandes chaînes mondiales qui possède un multiplexe dans le sud de la ville, a récemment frôlé la faillite. Selon eux, le modèle des multiplexes est en difficulté car les habitudes de visionnage évoluent et il n’y a pas beaucoup de films capables d’attirer 600 personnes dans des lieux souvent excentrés. Mais ce ne sont pas seulement les grandes chaînes qui souffrent. Une nouvelle enquête menée par l’Independent Cinema Office révèle que, sur les 157 cinémas indépendants interrogés, 45% fonctionnent à perte cette année, et 42% prévoient de fermer dans un an ou moins à moins que les choses ne s’améliorent.

Alors pourquoi tant de nouveaux cinémas ouvrent-ils (ou réouvrent-ils, comme les deux cinémas Filmhouse d’Édimbourg et Aberdeen qui devraient rouvrir l’année prochaine) ? « Nous montrons des films qui ont une signification culturelle », explique Rod White, responsable de la programmation au Filmhouse d’Édimbourg. « Il y a tout un courant de films qui n’existeraient pas dans ce pays sans ces types de lieux prêts à montrer des films qui ne sont pas commerciaux ».

Un autre optimiste éternel est Tony Mundin, fondateur et directeur du Northern Light Cinema, une entreprise familiale qui possède désormais des cinémas en Cumbria, dans le Derbyshire, dans le Leicestershire et dans le Grand Manchester. Il est actuellement en négociation pour un nouveau lieu dans la région de Manchester qui sera le plus petit de tous, avec trois écrans, aucun n’ayant plus de 50 sièges. Tous ses cinémas se trouvent dans des villes de marché ou des villages urbains, où les habitués peuvent entrer pour voir un film et prendre un verre. Le nouveau lieu proposera des projections échelonnées assurées par une équipe de trois personnes. « Tout est une question de maîtrise des emprunts et de la taille du personnel, c’est là que les grands acteurs ont échoué », dit-il. « Il ne fait aucun doute que les cinémas relativement petits attirent les gens parce qu’ils reçoivent une attention réelle ».

Ce n’est pas toujours facile, comme en témoigne l’équipe d’un autre cinéma communautaire. ActOne est un lieu à but non lucratif qui a ouvert ses portes en 2021 et dispose de deux salles de 60 places sur le site d’une ancienne bibliothèque dans le quartier londonien de Ealing. C’est un espace élégant et détendu, avec du wifi gratuit dans un café et un bar