À la fin des années 1960, Burt Young a écrit une lettre à Lee Strasberg, qui dirigeait l’Actors Studio à New York, espérant être accepté en tant qu’étudiant. « Sérieusement, Lee, je ne sais pas si la comédie a quelque chose pour moi, ou vice versa, mais je suis dans une impasse », a-t-il écrit. « Alors regarde-moi. » La lettre était destinée à plaire à une femme que Young essayait d’impressionner et qui rêvait d’étudier avec Strasberg. Ils ont tous les deux été invités à auditionner. Elle a abandonné après avoir séché lors de son premier cours de comédie, mais Strasberg a été impressionné par le petit et corpulent Young, lui disant: « Tu as une énorme tension en toi. J’ai l’impression que tu es une bibliothèque émotionnelle. »

Moins d’une décennie plus tard, Young, décédé à l’âge de 83 ans, a trouvé la gloire en jouant Paulie Pennino, le boucher maladroit et bagarreur qui est le beau-frère du boxeur amateur Rocky Balboa (Sylvester Stallone) dans le célèbre film Rocky (1976). « Je pensais que le scénario avait la prose de rue la plus épurée que j’aie jamais lue », a déclaré Young. Parmi les 10 nominations aux Oscars du film, l’une était pour lui en tant que meilleur acteur dans un second rôle. Le film a remporté trois prix, dont celui du meilleur film.

Entre les mains de Young, Paulie était à la fois charmant et exaspérant. L’acteur le décrivait comme « costaud à l’extérieur et marécageux à l’intérieur ». La tendresse de Paulie envers Rocky est constamment compliquée par sa jalousie envers le succès du boxeur. Cependant, toute tension ou piquant initial dans le drame a été dilué par une série de suites dans lesquelles Stallone et Young ont repris leurs rôles. Un point bas a été Rocky III (1982), qui commence par Paulie recevant un robot majordome en cadeau de Rocky, dont le succès l’a rendu prodigue. Paulie modifie le robot pour lui donner une voix féminine.

Il est vu pour la dernière fois dans le sixième volet, Rocky Balboa (2006), où il est une fois de plus le coach du boxeur. La mort du personnage est mentionnée dans le spin-off Creed (2015), dans lequel Young n’apparaît pas.

Paulie était typique de nombreux rôles qui se sont présentés à Young : on pouvait entendre les poils pousser dans leurs oreilles, sentir la puanteur sur leurs maillots, et les cellules de leur cerveau mourir. Dans Retour à l’école (1986), par exemple, il jouait un chauffeur dur à cuire décrit par le héros, joué par le comique Rodney Dangerfield, comme « un animal. Dans sa famille, il n’est que la deuxième génération à se tenir debout. »

Pour Young, ce n’était jamais aussi simple. Dans la comédie policière vulgaire de Robert Aldrich, Les Flics ne dorment pas la nuit (1977), son interprétation d’un sergent ricanant a été saluée par le Washington Post comme étant « humaine et attachante ». Casté comme étant imparfait, grossier ou criminel dans des films tels que l’épopée gangster de Sergio Leone, Il était une fois en Amérique (1984) ou la comédie fantasque de Alan Alda, Betsy’s Wedding (1989), il laissait transparaître une chaleur négligée à travers les fissures, son intelligence d’acteur éclairant chaque choix.

Les prestigieux partenaires respectaient son métier. Jack Nicholson a partagé une scène avec Young au début du thriller néo-noir de Roman Polanski, Chinatown (1974), et on dit qu’il admirait beaucoup l’acteur et l’utilisait comme modèle pour le gangster laconique qu’il jouait dans L’Honneur des Prizzi (1985).

James Caan, avec qui Young a travaillé pour la première fois dans l’histoire d’amour hors service, Cinderella Liberty (1973), a réussi à obtenir des rôles pour lui dans Le Flambeur (1974), inspiré (bien que non adapté) de la nouvelle éponyme de Dostoïevski, et Le Dernier des géants (1975). Ce dernier film était le premier des deux films que Young a tournés pour le réalisateur Sam Peckinpah, l’autre étant la comédie d’action Convoy (1978). « Tout le monde avait peur de [Peckinpah] », a déclaré Young. « Les studios avaient peur de lui. Les autres acteurs. Et donc ils passaient par moi, parce que je n’avais peur de personne. »

C’est Aldrich qui est devenu l’ami et le collaborateur fidèle de Young, le dirigeant dans Les Flics ne dorment pas la nuit, le thriller de l’ère nucléaire Derniers jours de la nuit (1977) et …all the Marbles (1981), une comédie salée sur la lutte féminine sortie hors des États-Unis sous le titre Les Poupées de Californie.

Un article du magazine Esquire en 1978 s’attardait sur l’histoire de délinquance juvénile et de criminalité générale de l’acteur, notant que sa vie était « directement sortie des pages de Damon Runyon ».

Il est né dans le Queens, à New York. Son nom de naissance a été mentionné comme étant Gerald De Louise et Richard Morea, Burt Young étant le nom qu’il a adopté une fois devenu acteur. Sa mère, Josephine, et son père, Michael, un livreur de glace et ouvrier en tôlerie qui a ensuite été formé comme instituteur, ont essayé d’améliorer ses chances en l’envoyant à Bryant High School, un établissement d’un quartier plus favorisé, mais il a été rapidement expulsé. Il a fréquenté l’académie St Anne, dont il a également été renvoyé.

À l’âge de 16 ans, il s’est engagé dans les Marines, a effectué des missions au Japon et aux Philippines et a développé une aptitude pour la boxe. Après une rétrogradation déshonorante, il est retourné à New York et a boxé professionnellement, s’entraînant sous la direction du célèbre Cus D’Amato et Charley Goldman. Combattant sous trois alias différents, il prétendait avoir accumulé un palmarès de 17 victoires pour une défaite.

Il est devenu chauffeur de camion, a géré une entreprise d’impression sérigraphique qui a fait faillite, était copropriétaire d’une boulangerie et d’un bar, et travaillait pour l’entreprise de nettoyage de tapis de son frère à Manhattan, avant d’ouvrir sa propre entreprise dans le Queens. Il a ensuite ouvert son propre restaurant, Burt Young’s Il Boschetto, dans le Bronx.

Ses premiers emplois d’acteur comprenaient des rôles dans le soap opera The Doctors (1969) et la comédie policière The Gang That Couldn’t Shoot Straight (1971). Au cours d’une carrière s’étendant sur plus de cinquante ans, il a accumulé environ 160 rôles au cinéma et à la télévision, notamment The Pope of Greenwich Village (1984) avec Mickey Rourke, une adaptation déchirante de Last Exit to Brooklyn (1989) d’Hubert Selby Jr., la comédie avec Hugh Grant, Mickey les yeux bleus (1999), qui le réunissait à nouveau avec Caan, et Transamerica (2005), dans lequel il incarnait le père d’une femme trans jouée par Felicity Huffman.

Il a également écrit et joué dans deux films : le téléfilm Daddy, I Don’t Like It Like This, qui raconte l’histoire d’un garçon dont le père essaie de le rendre plus fort, et le sentimental Uncle Joe Shannon (tous deux en 1978), dans lequel il joue un trompettiste endeuillé. Ces derniers temps, Young a consacré une grande partie de sa vie à la peinture.

L’une de ses performances les plus déchirantes a été dans un épisode de la série HBO Les Soprano en 2001. Il y jouait un malfrat vieillissant, mourant d’un cancer et reconnaissant d’avoir reçu un dernier contrat à exécuter. L’assignation se termine de manière inoubliable dans le sang et la bathos.

Le crime était un domaine dans lequel il aurait pu sombrer s’il n’avait pas reçu l’approbation de Strasberg. « Je viens de cette vie », a-t-il dit. « À ce jour, deux de mes meilleurs amis ont écopé de 100 ans. »

Mais il a continué à jouer jusqu’à un âge avancé. « Plutôt que de voler haut, je suis large », a-t-il déclaré en 2002. « J’ai encore de l’ambition, mais je suis lent. Je ne serai jamais Tom Cruise. »

Personne n’aurait voulu qu’il en soit autrement : un seul sourire ou une seule grimace de Young avait plus de caractère que douze véhicules mettant en vedette des stars plus élégantes et plus lisses.

Il laisse dans le deuil Anne, sa fille, née de son mariage avec Gloria, décédée en 1974. Burt Young (Gerald De Louise), acteur, né le 30 avril 1940 ; décédé le 8 octobre 2023.