La route Silver Dollar est une bande luxuriante de bitume sur une côte plate, menant vers le sud jusqu’au littoral de la marée près de Beaufort, en Caroline du Nord. La terre grouille de chants de katydid, l’eau regorge de crevettes – suffisamment pour que plusieurs membres de la famille Reels puissent gagner leur vie en tant que pêcheurs, leurs bateaux pointillant le rivage sablonneux. Il y a des ruisseaux de chaque côté des 26 hectares de terrain des Reels, certains boisés et d’autres ouverts, achetés par Mitchell Reels, à peine une génération après l’esclavage.Pour la famille Reels, la terre est indispensable, précieuse, indiscutable. Comme on peut le voir dans des décennies de vidéos et de photos de famille réunies dans Silver Dollar Road, le nouveau film passionnant et révoltant du documentariste Raoul Peck, la terre était un havre de paix communautaire noir – une plage rare, à l’abri de la surveillance et des soupçons des Blancs, un lieu social sûr, un foyer de prospérité et de sécurité. Plusieurs générations de Reels et de leurs familles élargies y ont grandi, y ont passé leurs vacances ou y ont été enterrées.La terre le long de Silver Dollar Road a permis de réaliser la promesse faite lors de la Reconstruction : la propriété foncière, et la richesse générationnelle qui en découle, serait accessible aux Afro-Américains. Le film, disponible en streaming sur Amazon Prime Video, s’ouvre avec un carton titre citant le révérend Garrison Frazier, qui s’exprime au nom de 20 ministres noirs devant le général de l’Union William Tecumseh Sherman : « La meilleure façon de prendre soin de nous-mêmes est d’avoir de la terre et de la cultiver par notre propre travail ». La terre représentait richesse et légitimité, enfin permises puis, au fil des décennies, enlevées ; comme le souligne un autre carton titre, les agriculteurs noirs ont perdu 90% de leurs terres au cours du XXe siècle.Au début des années 2000, la famille Reels se battait pour la leur devant les tribunaux. Méfiants envers les institutions financières depuis longtemps préjudiciables aux personnes noires, Mitchell Reels est mort dans les années 1970 sans laisser de testament. Sa terre est ainsi devenue une propriété prétendument héritée – une faille juridique obscure que « la plupart des avocats, la plupart des juges ne peuvent pas expliquer », selon Peck – qui l’a transmise à des parents, telles une société holding informelle. Sans que le reste de la famille ne le sache, un frère depuis longtemps absent de Mitchell a secrètement vendu son titre de propriété à des promoteurs immobiliers, qui y voyaient le potentiel de lots en bord de mer et de profits. Deux descendants des Reels, les frères Melvin et Licurtis, ont refusé de quitter la terre sur laquelle ils vivaient depuis des décennies, et à partir de 2011, ils ont passé huit ans en prison – en prison, et non en maison d’arrêt, car ils n’ont jamais été reconnus coupables d’un crime.Le film, basé sur l’enquête de Lizzie Presser pour ProPublica en 2019, est à la fois une célébration de la résilience et de la fierté des Reels envers leur foyer, une leçon sur l’histoire pernicieuse de l’expropriation foncière des Noirs, un portrait de la lutte d’une communauté pour libérer les frères Reels et une condamnation mesurée et cinglante de leur incarcération. « Ce qui se cache derrière cette histoire, c’est essentiellement toute l’histoire des États-Unis », a déclaré Peck, qui a déjà exploré l’histoire du colonialisme raciste dans la série documentaire Exterminate All the Brutes et l’héritage de l’icône des droits civiques James Baldwin dans I Am Not Your Negro.De l’introduction de la propriété privée en tant que concept à l’utilisation d’esclaves pour extraire de la valeur de la terre, les États-Unis ont « exclu les personnes même qui sont au centre de cette richesse de bénéficier de cette richesse », a déclaré Peck. « Et cela continue – la guerre civile, la reconstruction, les 40 acres et une mule… c’était toujours une question de terre. C’est l’histoire fondamentale, c’est l’ADN de ce qu’est aujourd’hui les États-Unis d’Amérique. C’est pourquoi cette histoire, pour moi, est bien plus grande que la famille Reels. »Néanmoins, Silver Dollar Road est un film profondément humaniste, en grande partie ancré dans la famille Reels pendant près de trois ans. (Peck s’appuie sur plus de 90 heures d’images tournées par Mayeta Clark pour l’article de ProPublica). On y voit la matriarche Gertrude Reels, marquée et confinée chez elle par l’incarcération de ses fils, qui attend leur appel. Un neveu des Reels qui reprend l’activité de pêche aux crevettes. Des vidéos familiales montrant des spéculateurs immobiliers qui inspectent la propriété de Melvin, et le bateau de Melvin qui chavire mystérieusement. Les personnages les plus importants sont la sœur de Licurtis et Melvin, Mamie Reels Ellison, et sa nièce, Kim Duhon, qui mènent la charge en naviguant dans le labyrinthe juridique pour conserver la terre et libérer les frères.Licurtis Reels and Melvin Davis. Photograph: Wayne Lawrence/APIl y a des manifestations et des veillées, des fêtes de Noël et d’anciennes photos de la discothèque de Melvin en bord de mer. « Je ne voulais pas mettre l’affaire de la prison au premier plan », a déclaré Peck. « Je devais vraiment commencer par la famille en tant que famille et les représenter en tant qu’être humains, pas en tant que victimes », a-t-il déclaré.Il a pu le faire en partie grâce aux recherches de Presser et au soutien de ProPublica, qui ont vérifié le récit de Peck sur un dédale juridique avoué – et délibérément – obscur ainsi que sur l’histoire familiale et régionale. « J’ai pu affirmer ma subjectivité tout en étant sur un terrain solide. C’était une force incroyable pour le film », a-t-il déclaré. »J’ai pu être très subjectif dans mes choix. Je reste avec la famille. Je me fiche de l’autre côté », a-t-il ajouté. « Toute ma vie, j’ai écouté l’autre côté. Chaque film concerne l’autre côté. J’avais besoin de rester avec la famille. » Des spécialistes interviennent parfois pour expliquer le concept de la propriété héritée ou le système judiciaire du comté de Carteret, en Caroline du Nord ; « il est illogique que tout cela constitue une forme de justice », déclare un avocat concernant la lutte juridique des frères Reels et leur peine de prison. Mais la majeure partie du film se concentre sur la famille Reels et la communauté, qui expriment en temps réel leur incrédulité, leur frustration, leur lassitude et leur détermination. « Ce film est un début pour moi, pas une fin », déclare Peck. « La vie de la famille continue. Leur combat continuera, la prochaine génération reprendra le flambeau ».Les frères Reels sont de retour sur la route Silver Dollar, mais la menace sournoise de l’expropriation des terres noires persiste. Selon ProPublica, 76 % des Afro-Américains n’ont pas de testament, soit plus du double du pourcentage de la population blanche, ce qui menace plus de biens fonciers dans des arrangements hérités instables. On estime que les propriétés héritées représentent plus d’un tiers des terres noires du sud – 3,5 millions d’acres, d’une valeur de plus de 28 milliards de dollars, qui peuvent faire l’objet d’un vol sanctionné par la loi.Peck voit le film comme une sorte de réveil et d’éducation. « J’espère qu’il vous poussera à regarder, à parler à quelques personnes, à parler à votre famille ou à vos amis, que pouvez-vous faire ? », dit Peck. « Connaissez votre histoire, comprenez pourquoi nous en sommes arrivés là aujourd’hui, et sachez que vous en faites partie. »