En 1941, Marcel Pagnol, romancier, dramaturge et cinéaste français, achète un château dans une vallée provençale près de Marseille sur les conseils de son avocat sans même le voir. Il propose de transformer la propriété en une « ville du cinéma », un Hollywood français situé dans les collines et les champs de lavande du sud de la France où il passait ses vacances dans son enfance. Lorsqu’il visite enfin le Château de la Buzine, ainsi nommé d’après un aristocrate du XVIIe siècle, un souvenir doux-amer lui revient en mémoire, lorsque l’écrivain réalise que c’est la même maison dont le gardien et le chien avaient terrifié sa mère et humilié sa famille des années auparavant. Cette histoire sera au cœur du deuxième roman autobiographique de Pagnol, Le Château de ma mère, plus d’une décennie plus tard.

Maintenant, le petit-fils de l’écrivain, Nicolas Pagnol, président de l’association qui a géré le Château de la Buzine ces cinq dernières années, est au cœur d’une dispute dramatique après que l’association ait été évincée par la mairie de Marseille.

La propriété, entourée de sept collines, a une histoire mouvementée. Elle a été réquisitionnée par les nazis comme un lieu de repos et de convalescence pour les troupes pendant la Seconde Guerre mondiale, puis occupée par des soldats français après la libération, avant d’être squattée par des réfugiés espagnols. Pagnol l’a vendue peu avant sa mort en 1974, à l’âge de 79 ans. À ce moment-là, le château avait perdu son toit et était en ruine.

« Le château était devenu aussi délabré que lui », déclare Nicolas Pagnol. « Finalement, il n’a rien fait de la propriété, mais il était réticent à s’en débarrasser car c’était un souvenir de sa mère. »

La Buzine a été achetée par des promoteurs immobiliers qui ont construit des maisons et une école sur une partie du domaine, mais n’ont rien fait pour le château lui-même. Personne de la famille Pagnol ne s’est intéressé à la maison.

Cependant, en 1995, la propriété, totalement délabrée à ce stade, a été acquise par la mairie de Marseille, qui a dépensé une fortune pour la rénover et en faire un centre cinématographique et culturel, sans mentionner le lien avec Pagnol. En 1997, elle a été classée monument historique.

En 2018, après un appel d’offres pour l’exploitation du château, Nicolas Pagnol, qui gère l’héritage littéraire et artistique de son grand-père, a remporté l’offre et est devenu président de la Buzine – un poste non rémunéré mais qui lui donnait l’occasion de renouer le lien de la famille avec la propriété.

« C’était un énorme succès. En cinq ans, nous avons multiplié par huit le nombre de visiteurs et nous avons proposé un vaste programme d’activités. Nous voulions en faire un lieu de culture populaire ouvert à tous. Nous en avons fait une attraction qui porterait non seulement le nom de Marcel Pagnol et de Marseille, mais aussi de la Provence à travers le monde », dit-il.

Cependant, lorsque le contrat de cinq ans est arrivé à échéance il y a deux mois, on a dit à Nicolas Pagnol qu’il était remplacé par une organisation culturelle des travailleurs.

« J’étais complètement choqué, j’ai failli tomber de ma chaise. Ils avaient confié le contrat à une organisation qui n’avait jamais géré de centre culturel et dont la proposition n’était pas convaincante. Etait-ce personnel ou politique ? Je n’en ai aucune idée.

« Ils ne semblent maintenant plus vouloir que le château ait quelque chose à voir avec Pagnol, ce qui est dommage. J’ai reçu des milliers de messages de personnes partout en France qui sont bouleversées et en colère, alors j’ai lancé une pétition.

« Ensuite, le maire m’a appelé et a menacé de passer en revue chaque facture et chaque facture que nous avons présentée pour les événements au château au cours des cinq dernières années. J’ai dit ‘allez-y ; je n’ai rien à cacher’. »

Le journal The Observer a contacté la mairie de Marseille pour obtenir une réponse à ce qu’on a décrit dans les médias français comme une « histoire pagnolesque », mais il n’a pas reçu de réponse malgré les demandes répétées. Dans un communiqué antérieur aux médias français, Jean-Marc Coppola, responsable de la culture à la mairie, a déclaré que la ville était « fidèlement attachée au patrimoine de Marcel Pagnol ».

« La ville de Marseille a assuré à la famille Pagnol que le patrimoine de Marcel Pagnol serait préservé et que son œuvre aurait une place légitime sur le site », a déclaré Coppola.

Après avoir annoncé que l’organisation des travailleurs avait été écartée pour des raisons non expliquées, le maire Benoît Payan a déclaré à BFM TV qu’il prendrait lui-même les rênes du château et qu’il « ira probablement lire certaines des œuvres de Marcel Pagnol [là-bas] ».

Nicolas Pagnol a reçu le soutien de politiciens de l’opposition et de l’acteur Philippe Caubère, qui a joué son arrière-grand-père dans les adaptations cinématographiques des romans de Pagnol La gloire de mon père et Le château de ma mère.

« Il semble maintenant qu’ils ne sachent pas quoi faire. Ils ont décidé de ne pas confier le château à l’organisation des travailleurs, mais je ne le ferai pas non plus après qu’ils aient tenté de discréditer mon nom et celui de ma famille.

« Je ne peux plus travailler avec la mairie maintenant. Ils ont essayé de nuire publiquement à ma réputation et j’ai été insulté, menacé et victime de mensonges, donc ce serait impossible, mais je reviendrai un jour à la Buzine, quoi qu’il arrive. Marcel Pagnol est immortel, le maire changera et il sera rappelé pour avoir porté atteinte au nom de Pagnol tout en prétendant le défendre.

« Mon seul objectif est de protéger et de promouvoir l’héritage de mon grand-père. Qu’aurait-il pensé de tout cela ? Je pense qu’il faudrait lire sa pièce, Topaze, qui parle du monde de la politique. Il aurait été scandalisé par l’attitude du maire et de ses adjoints ».