Quatre-vingt-dix-huit passagers avaient embarqué à bord du vol 375 de São Paulo Airways à destination de Rio ce matin-là, mais l’homme assis au siège 3C avait une destination différente en tête. Alors que le Boeing 737-300 décollait de la piste, Raimundo Nonato Alves da Conceição restait assis en silence, serrant un sac à dos contenant une boîte de munitions et un revolver calibre .32 caché à l’intérieur.

Furieux de la turbulence économique et de l’hyperinflation qui secouaient le Brésil alors qu’il sortait de deux décennies de dictature militaire à la fin des années 1980, ce chômeur de 28 ans avait décidé de faire s’écraser un avion contre le palais présidentiel du Planalto à Brasília pour tuer le dirigeant du pays à l’époque, José Sarney.

« Mon Dieu ! », aurait déclaré, selon certaines sources, le commandant de bord du Boeing, Fernando Murilo, après que Nonato se soit précipité dans le cockpit, ait abattu le co-pilote et annoncé son plan kamikaze.

Ce qui a suivi doit être classé parmi les épisodes les plus étranges et les plus troublants de l’histoire de l’aviation en Amérique du Sud. Pendant les trois heures suivantes, le pilote s’est battu pour sauver ses passagers – et le président du Brésil – avec une démonstration impressionnante d’acrobaties aériennes qui fait paraître l’atterrissage de l’US Airways vol 1549 dans l’Hudson River en 2009 bien terne.

Pourtant, malgré tout ce drame, l’incident de septembre 1988 reste peu connu au Brésil, et encore moins à l’étranger – quelque chose que le réalisateur Marcus Baldini espère changer avec son dernier film, « The Hijacking of Flight 375 ».

« Comment se fait-il que nous ayons eu un épisode comme celui-ci – un 11 septembre brésilien – et que personne ne sache ce qui s’est passé ? C’est étonnant », déclare Baldini, qui était élève à l’époque et avoue ne pas se souvenir de l’événement. « Je pense que c’est la même chose pour beaucoup de gens. Quand ils l’apprennent, ils disent : ‘Wow! Je n’avais aucune idée !' », ajoute Baldini, dont le film sortira en décembre.

Dans son film, Baldini décrit un thriller d’action célébrant le courage du commandant du vol 375, un « héros brésilien » qui est décédé en 2020 sans jamais recevoir de remerciements publics de la part de la présidence. Le réalisateur espère que son film sera un succès au box-office après une période sombre pour l’industrie cinématographique brésilienne, pendant laquelle la pandémie de Covid a frappé les spectateurs et l’administration d’extrême droite de Jair Bolsonaro a réduit les financements pour les arts.

L’histoire du vol 375 est aussi imprégnée de l’histoire et de la politique entourant la transition turbulente du Brésil vers la démocratie il y a quarante ans.
Les motivations de Nonato n’ont jamais été pleinement expliquées. Selon le livre de Ivan Sant’Anna sur la saga en 2000, intitulé « Black Box », le pirate de l’air aurait déclaré à la police qu’il protestait contre l’échec de Sarney à maîtriser l’inflation et à emprisonner les politiciens corrompus – un présage inquiétant de l’extrémisme anti-establishment qui a envahi le Brésil pendant l’administration de Bolsonaro de 2018 à 2023 et qui a culminé dans l’attaque en janvier contre un palais présidentiel que Nonato espérait également détruire.

Baldini voit le détournement comme une réaction extrême et abominable face aux turbulences économiques auxquelles le Brésil a été confronté après la fin du régime de 1964-1985. « C’était un moment où le peuple brésilien nourrissait de grands espoirs pour la fin de la dictature et le début de la démocratie. Il y avait ce sentiment que les choses allaient s’améliorer. Mais il y avait tous ces plans économiques – et les choses ne s’amélioraient pas », dit-il. « Il y avait une hyperinflation et les gens ont tellement souffert. Et il y avait ce sentiment que les espoirs que les gens plaçaient dans le nouveau gouvernement démocratique qui prendrait soin d’eux étaient trahis. Je me souviens bien de ce sentiment », ajoute le réalisateur. « C’était l’une des choses qui m’a aidé à comprendre l’état d’esprit des protagonistes… ce sentiment d’espoir et d’abandon. Les prix étaient hors de contrôle. Il y avait tellement de faim. Tellement de pauvreté. Cela a vraiment déstabilisé les gens. »

Baldini qualifie l’attaque de Nonato de « geste insensé, irresponsable et absolument terrible », mais qui incarnait d’une certaine façon la colère que les gens ressentaient à l’époque.

Le bouleversement de Nonato a commencé tôt le 29 septembre 1988 lorsqu’il a embarqué à bord du vol 375 de Belo Horizonte à destination de Rio. Alors qu’il approchait de l’aéroport international de Rio, il a fait irruption dans le cockpit en tirant et a ordonné au pilote de voler vers le nord en direction de Brasília, provoquant près de trois heures de terreur pour les passagers venant du Brésil, d’Allemagne, d’Iran et du Japon.

Des avions de chasse ont été mobilisés et des forces spéciales ont été déployées au sol. Finalement, Murilo a décidé qu’il devait agir, réalisant deux manœuvres audacieuses dans l’espoir de déconcerter le pirate de l’air armé pour pouvoir le maîtriser.

« J’étais complètement à court de carburant, alors j’ai pensé que puisque je vais mourir de toute façon, je vais essayer de faire quelque chose pour me sauver et sauver tout le monde », a déclaré le pilote en 2018, deux ans avant sa mort.

D’abord, Murilo a tenté un « tonneau » – une rotation à 360 degrés autour de l’axe longitudinal du Boeing. Lorsque cela a échoué, l’aviateur a fait plonger l’avion dans une descente en spirale terrifiante.

« Ce sont des manœuvres extraordinairement audacieuses pour un avion de cette taille », déclare Baldini, ajoutant que plusieurs acteurs ont vomi lors de la recréation de ces scènes à l’envers en studio.

Le pari de Murilo a fonctionné, lui permettant de réaliser un atterrissage d’urgence à Goiânia, à environ 100 miles de la capitale. Là-bas, le pirate de l’air a été abattu et transporté à l’hôpital où il est mystérieusement décédé trois jours plus tard.

Un médecin légiste controversé qui avait déjà identifié les restes du criminel de guerre nazi Josef Mengele à São Paulo a délivré un certificat de décès après le refus des médecins de l’hôpital. De manière déconcertante, il indiquait que Nonato était décédé d’une anémie falciforme. Les passagers du vol 375 – et le président – ont tous survécu.

« C’est une histoire si stupéfiante – et je pense que cette curiosité attirera les gens dans les cinémas », déclare Baldini, qui voit des parallèles entre le crime « absurde » de son méchant et l’extrémisme politique du début du XXIe siècle.

« L’indignation favorise les comportements extrêmes », déclare le réalisateur à propos d’un film qu’il pense laissera le public se demander : « Jusqu’où les gens iront-ils sous l’effet de leur colère ? »