Un homme inculpé pour le vol au musée d’une paire de souliers rubis portés par Judy Garland dans le film « Le Magicien d’Oz » s’apprêtait à plaider coupable devant un tribunal vendredi, levant le voile sur une énigme policière remontant à 18 ans.

Terry Jon Martin, âgé de 76 ans, a été inculpé en mai pour un chef d’accusation de vol d’une œuvre d’art majeure. Les chaussures du film ont été volées en 2005 au Musée Judy Garland, dans la ville natale de l’actrice, Grand Rapids, dans le Minnesota, et ont été récupérées en 2018 par le FBI.

Personne n’a été arrêté dans cette affaire jusqu’à ce que Martin, qui vit près de Grand Rapids, soit inculpé plus tôt cette année. L’avocat de Martin, Dane DeKrey, a déclaré que son client, qui est en mauvaise santé, a coopéré avec les autorités.

« Je pense que Terry accepte sa propre mortalité et je pense que lorsqu’une personne atteint ce stade de sa vie, elle va droit au but », a déclaré DeKrey lors d’une interview avant l’audience prévue vendredi.

L’acte d’accusation d’une page ne donnait aucun détail sur les éléments qui ont conduit les enquêteurs jusqu’à Martin, qui a déjà été condamné en 1988 pour recel de biens volés et qui est en liberté sous caution. Une grande partie des preuves du gouvernement est couverte par une ordonnance de protection interdisant sa divulgation publique.

Garland a porté plusieurs paires de souliers rubis pendant le tournage du classique musical de 1939, mais seulement quatre paires authentiques sont connues. Les souliers étaient assurés pour un million de dollars, mais les procureurs fédéraux ont estimé leur valeur actuelle à environ 3,5 millions de dollars lors de l’annonce de l’inculpation.

Le FBI a déclaré qu’un homme s’est approché de l’assureur en 2017 et a dit qu’il pouvait les récupérer. Les souliers ont été retrouvés lors d’une opération de l’équipe des crimes artistiques du FBI à Minneapolis. Ils sont restés sous la garde du bureau.

DeKrey s’attend à ce que le juge de district Patrick Schiltz, le juge fédéral en chef du Minnesota, fixe une date de condamnation dans environ trois mois. Il a refusé de dire les recommandations des deux parties en matière de peine, mais a noté que les lignes directrices fédérales de détermination de la peine, non contraignantes, recommandent 10 à 12 ans dans des cas similaires.

Les souliers en question étaient prêtés au musée par le collectionneur de souvenirs hollywoodiens Michael Shaw lorsque quelqu’un est entré par une fenêtre et a brisé la vitrine. Trois autres paires portées par Garland dans le film sont détenues par l’Académie des arts et des sciences du cinéma, le Musée national de l’histoire américaine Smithsonian et un collectionneur privé.

Les souliers rubis étaient un élément clé de la garde-robe dans le film de 1939. Après avoir atterri de manière mystérieuse dans le pays coloré d’Oz après une tornade qui a frappé sa ferme au Kansas, le personnage de Garland, Dorothy, doit taper des talons de ses souliers trois fois et répéter « il n’y a pas de meilleur endroit que la maison » pour rentrer.

Les souliers sont composés d’une douzaine de matériaux différents, dont la pâte de bois, les fils de soie, la gélatine, le plastique et le verre. La plupart de la couleur rubis provient de paillettes, mais les nœuds des chaussures contiennent des perles de verre rouges.