À l’origine, l’acteur britannique Tobias Menzies était un jeune joueur de tennis talentueux. Au début de la pandémie de Covid, il a décidé de vérifier s’il pouvait retrouver son jeu. Il a rejoint son club local dans le nord de Londres et a commencé à jouer, principalement seul avec une machine lui lançant des balles, au moins deux fois par semaine : pendant les six premiers mois, il ne frappait que des coups droits ; puis il a fait la même chose avec son revers. Deux ans plus tard, Menzies s’est senti enfin prêt à disputer des matchs, principalement contre le professionnel du club.

« Quand j’ai recommencé à jouer, je me suis dit : ‘OK, je vais faire mes 10 000 heures, je vais tout recommencer' », déclare Menzies, âgé de 49 ans, se référant au principe, popularisé par l’écrivain Malcolm Gladwell, selon lequel il faut ce temps pour acquérir une expertise dans n’importe quel domaine. « Je suis monomaniaque, légèrement obsessionnel. Je ne m’ennuie pas à frapper des coups droits pendant six mois, c’est juste comme ça que mon cerveau fonctionne. »

La rigueur méthodique et la discipline que Menzies a appliquées au tennis semblent tout à fait refléter son approche de son travail quotidien. Il fait de la comédie depuis 25 ans déjà et on sent qu’il a constamment appris, pris des notes et ajusté sa méthode. Il a joué des rôles importants, comme sa grande percée télévisée en tant que Brutus dans la (osée) série Rome de la BBC/HBO au milieu des années 2000, ainsi que ses performances doubles en tant que l’universitaire Frank Randall et son ancêtre sadique Black Jack Randall dans la série de voyage dans le temps extrêmement populaire Outlander (également osée).

Le dernier film de Menzies : You Hurt My Feelings

Mais ce qui est presque plus impressionnant, ce sont les petits rôles dans certaines des meilleures séries récentes ; à quel point Menzies choisit souvent le bon cheval : le voilà en tant qu’Edmure Tully dans Game of Thrones ou en tant que gynécologue de Sharon Horgan dans Catastrophe ou encore en tant que love interest bourru d’Aisling Bea dans This Way Up ou encore en tant qu’espion maléfique dans The Night Manager.

Et puis, boom ! Un jour, les 10 000 heures portent leurs fruits. Après que la série historique de Netflix The Crown ait connu deux saisons réussies, le créateur de l’émission, Peter Morgan, cherchait à recaster les personnages principaux pour les deux prochains volets. Olivia Colman s’est engagée à jouer la Reine au milieu de sa vie, avec d’abord Mark Strong, puis Paul Bettany, prévus pour jouer le Prince Philip. Mais cela est tombé à l’eau avec ces acteurs, et Menzies s’est retrouvé dans une salle d’audition avec Colman, lisant 10 pages d’un scénario préliminaire. Deux semaines plus tard, on lui a offert le rôle.

Avait-il des hésitations à accepter ? Menzies, qui porte aujourd’hui une chemise en lin ample et des lunettes studieuses, et qui est assidûment poli, mais qui semble maintenant prendre la question comme une blague tellement elle semble stupide. « Non, j’avais l’intuition que je pouvais faire quelque chose avec Philip », répond-il lorsque nous nous rencontrons dans un pub près de chez lui. « Olivia était déjà à bord et je trouvais cela très excitant de construire ce mariage avec elle. Et j’admirais les deux premières saisons, j’aimais l’écriture. Donc non, je n’étais pas nerveux à l’idée de m’engager là-dedans. Je me suis dit : ‘Je pense que ça pourrait être vraiment bien.' »

Pensée de jeu : Tobias porte un sweatshirt de Folk (mrporter.com). Photographie : Zoe McConnell/The Observer

Menzies a remporté un Emmy et a été nominé pour un Golden Globe pour son interprétation de Philip. Il n’est jamais totalement satisfait de ses performances – ce n’est pas son style – mais ce rôle est celui où il a été le moins malheureux. Un épisode en particulier de la saison trois se démarque : nous sommes en 1969 et Philip devient obsédé par Neil Armstrong et les astronautes d’Apollo 11 qui atterrissent sur la lune. Il y a de longues séquences sans dialogue, la caméra s’attarde sur le visage de Menzies alors qu’il rend le prince presque enfantin d’émerveillement et d’envie. Il sourit, mais est au bord des larmes : cela est évident pour le spectateur – bien que ce ne le soit pas pour Philip – que le prince, pilote passionné et apparemment talentueux qui a dû quitter l’armée après le couronnement de la Reine, vit une sorte de crise existentielle. C’est un cours magistral de non-surjeu.

« Cet épisode des alunissages, j’ai senti que ça se rapprochait beaucoup de quelque chose que j’espérais vraiment faire avec le personnage », déclare Menzies, aussi près qu’il le sera jamais de se vanter. « Donc c’était probablement quelque chose dont je suis le plus fier. J’ai vraiment eu l’impression d’être entre les mains de la bonne personne au bon moment avec cette performance. Il faut que quelques choses se mettent en place au même moment, il faut un peu de chance, parfois. Même si vous faites tout le travail pour vous mettre en position, vous ne savez jamais vraiment si le gâteau va lever. »

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Editor’s pick

Royal flush

The Crown a été un tournant dans la carrière de Menzies. Nous nous rencontrons pour discuter d’un nouveau film, You Hurt My Feelings, réalisé par la chérie du cinéma indépendant Nicole Holofcener, dans lequel il joue aux côtés de Julia Louis-Dreyfus. Il s’apprête à passer l’été à parcourir le monde avec Brad Pitt pour tourner un film sur la Formule 1 pour Apple TV+, réalisé par l’équipe derrière Top Gun : Maverick et produit par Lewis Hamilton (si une grève des acteurs le permet). « L’Emmy [pour The Crown] a été très important », dit-il. « Mais la réponse honnête est que je ne peux pas pointer du doigt quelque chose et dire : ‘Eh bien, cela a mené à cela…’ C’est un peu plus éphémère que ça. Mais dans l’ensemble, j’ai l’impression de m’entretenir avec des gens un peu plus tôt dans le processus maintenant. On entre plus en amont dans la rivière. »

La thérapie a été une véritable bouée de sauvetage pour moi. Elle m’a aidé à naviguer dans ma vie.

Le travail est formidable maintenant, mais l’attention qui l’accompagne n’est pas toujours entièrement souhaitable pour Menzies. Il a plutôt apprécié une carrière où, même si les gens le reconnaissent, il leur faut suffisamment de temps pour se rendre compte d’où et de quoi il est avant de pouvoir engager une conversation. « Je vais le dire comme ça : ‘J’aime bien regarder le monde et ne pas avoir le monde me regarder' », dit-il. « Une grande partie du métier d’acteur est le comportement. Comment les gens agissent dans différentes situations ? Vous l’apprenez en observant les gens. Et évidemment, si ces gens commencent à vous observer, c’est différent. »

Menzies est né à Londres : son père était producteur de radio pour la BBC ; sa mère était professeure de théâtre. Ils se sont séparés lorsqu’il avait six ans et il a déménagé avec sa mère et son frère dans le Kent. Il a fréquenté une école Steiner de sept à quatorze ans, avant d’aller dans une école indépendante dans le Surrey pour ses examens.

« J’ai beaucoup de respect pour le système Steiner », dit Menzies. « L’éducation est très diversifiée et il y a beaucoup de place pour la performance. Souvent, en classe, on se lève et on récite un poème… donc l’idée de la performance est moins spéciale. Tout le monde le fait. Et, curieusement, quand j’ai quitté ce système et que je suis allé, je cite : dans une école normale, je ne me suis pas retrouvé dans la foule des acteurs, parce que c’était quelque chose de séparé que les gens du groupe théâtre faisaient et je n’y étais pas vraiment. Donc je n’ai fait qu’une pièce pendant mon séjour là-bas. »

« Je suis souvent attiré par des travaux assez sombres, mais je les trouve très cathartiques » : dans Outlander. Photographie : Everett Collection/Alamy

En dehors de la salle de classe, cependant, sa mère l’éduquait dans le théâtre, allant des grands spectacles au National Theatre à des travaux plus avant-gardistes de compagnies telles que Complicité ou Shared Experience. Son plan original, lorsqu’il a terminé l’école, était d’étudier le mime à l’école de théâtre Jacques LeCoq à Paris : « C’est là que tous mes héros – tous ceux de Complicité, qui étaient mes dieux – avaient été. » Mais il n’a pas pu réunir les fonds nécessaires et a fini – pas trop mal – à la Rada, où ses camarades de classe comprenaient