Pour la scène d’ouverture de Shaft – le film de 1971 qui a aidé à inaugurer le genre de la « blaxploitation » et a engendré une chanson oscarisée dans le classique en « call-and-response » d’Isaac Hayes, Theme from Shaft – le réalisateur Gordon Parks a planifié avec précision ce qui allait se passer avec l’acteur Richard Roundtree.
Roundtree, dans le rôle du détective new-yorkais John Shaft qui « ne se dégonfle pas quand le danger est partout », comme le dit la chanson, devait sortir du métro près de Times Square, suivi par des caméras diverses placées en face de lui et à des angles élevés. « Je veux que tu traverses la 42e rue », a déclaré Parks. « Et je veux que tu en aies la maîtrise. »
Et il l’a eu. Vêtu d’un col roulé beige et d’un trench coat en cuir marron, Roundtree se promène avec arrogance dans l’agitation, semblant amusé par une manifestation qui se déroule autour de lui (qui n’a rien à voir avec le film lui-même mais une protestation de la Gay Activists Alliance) et improvise le moment où il brandit son majeur à un chauffeur de taxi impatient. « Je l’ai maîtrisé », a-t-il réfléchi. « Bien mieux que je ne l’aurais jamais imaginé. »
C’était la première grande apparition à l’écran pour Roundtree, qui est décédé à l’âge de 81 ans d’un cancer du pancréas, et celle qui l’a défini pour le reste de sa vie. Il a été choisi après une rencontre avec Parks, ancien photographe de presse, qui lui a montré une publicité dans un magazine et a dit : « Nous recherchons un gars qui ressemble à ça ». Par chance, il s’agissait d’une publicité avec Roundtree lui-même.
En optionnant le roman d’Ernest Tidyman de 1970, dans lequel Shaft est engagé pour sauver la fille kidnappée d’un gangster, la MGM avait envisagé de faire des personnages blancs. Mais Parks a défendu la vision du roman, y compris sa conscience aiguë de la culture noire. Il voulait que le public « voit le type noir gagner ».
Cette détermination a payé, sauvant le studio en difficulté de la faillite. « Les gamins des quartiers pauvres venaient en centre-ville pour voir leur héros, Shaft, et ils voyaient un homme noir à l’écran dont ils n’avaient pas à avoir honte », a déclaré le réalisateur en 1972. « Nous avons besoin de films sur l’histoire de notre peuple, oui, mais nous avons aussi besoin de fantasmes héroïques sur notre peuple. Nous avons tous besoin d’un peu de James Bond de temps en temps. »
John Shaft était élégant et inflexible, libre de rendre justice à sa manière, et coupé d’un tissu plus élégant que les rôles plus nobles pour lesquels les stars afro-américaines comme Sidney Poitier étaient connues. En 2000, le critique Elvis Mitchell a noté que le plaisir de Roundtree à l’écran, qui était lui-même une sorte de dynamisme, était lié à une faim du public. Et il tenait l’écran comme un aristocrate. Mitchell l’a comparé à Sean Connery, identifiant « la même source démesurée de charme et de virilité, mais avec un sens de l’autodérision ».
Il a fait beaucoup de ses propres cascades. « Nous pouvions nous rapprocher avec nos prises de vue en hélicoptère parce que l’on pouvait voir que c’était vraiment Roundtree et non un cascadeur », a déclaré Parks. « Nous avons passé 12 jours sur cette poursuite et avons détruit quatre voitures, deux bateaux et un hélicoptère factice. »
L’acteur est revenu pour deux suites, Shaft’s Big Score! (1972), également réalisé par Parks, et Shaft in Africa (1973), qui, malheureusement, ne l’était pas. Après une brève série télévisée Shaft la même année, que Roundtree a décrite comme « un point disgracieux de ma longue et illustre carrière », il en avait terminé avec John Shaft. Pour l’instant.
Né à New Rochelle, New York, de Kathryn (née Watkins), cuisinière et femme de ménage, et de John Roundtree, éboueur et plus tard pasteur d’église, Richard a fréquenté le lycée de New Rochelle et a obtenu une bourse de football à l’Université du Southern Illinois. Après avoir travaillé chez Barneys, il est devenu mannequin et est devenu l’une des stars de la tournée du Ebony Fashion Fair, un spin-off itinérant du magazine Ebony. Il a ensuite rejoint la Negro Ensemble Company à New York et a joué dans sa production de 1967 de The Great White Hope.
Capitalisant sur le succès de Shaft, il a rejoint Charlton Heston et Ava Gardner dans le film catastrophe Tremblement de terre (1974), a joué le rôle-titre dans Man Friday (1975) avec Peter O’Toole dans le rôle de Robinson Crusoé, et est apparu en tant qu’attelage de fiacre élégant dans le drame télévisé sur l’esclavage Roots (1977).
Entre les séries télévisées, dont la plus récente Family Reunion sur Netflix, il a joué dans la comédie d’action City Heat (1984), située pendant la Grande Dépression et mettant en vedette Clint Eastwood et Burt Reynolds, le film d’horreur Seven (1995) avec Brad Pitt et Morgan Freeman, la comédie Disney George de la jungle (1997) et le thriller néo-noir spirituel de Rian Johnson Brick (2005).
Ayant décliné diverses offres liées à Shaft, il a finalement cédé et est apparu dans le redémarrage de John Singleton, Shaft (2000), avec Samuel L. Jackson dans le rôle de son neveu. Il est revenu pour une parodie comique ratée de la franchise, également appelée Shaft (2019), qui révélait que le personnage de Jackson était en fait son fils, et introduisait une nouvelle génération sous la forme d’un petit-fils sensible qui déteste les armes.
« Tout le monde voulait être toi pendant très longtemps », a déclaré Jackson à Roundtree dans une interview de 2019 avec le Los Angeles Times. « Tu définissais ce qu’était la classe – tu avais l’apparence, la démarche, l’attitude ».
Catégories importantes :
– Shaft, le film de 1971, défini le reste de la carrière de Richard Roundtree
– Shaft était considéré comme un héros noir
– Le film a sauvé le studio MGM de la faillite
– Roundtree a accepté de participer au redémarrage de la franchise après avoir décliné plusieurs offres
– Roundtree a mené une carrière variée après Shaft
– Il a été reconnu pour son charme et sa virilité à l’écran