En 1971, Richard Roundtree a certainement réalisé la plus grande entrée de l’histoire du cinéma. Shaft, son premier long métrage, commence par l’émergence de Roundtree du métro et sa marche confiante sur la 42e rue de New York un matin d’hiver. Avec sa coupe afro soignée, sa moustache et ses favoris, son costume élégant, son col montant et son long manteau en cuir sur mesure. Les cymbales et la guitare wah-wah du thème funky d’Isaac Hayes sont lancées. Les caméras longue distance le suivent d’en haut et les caméras proches le capturent héroïquement d’en bas. Il se pavane dans les rues animées comme s’il était chez lui, surveillant la scène, traversant la rue en dehors des passages cloutés et arrêtant la circulation, faisant un doigt d’honneur aux taxis jaunes et s’arrêtant pour interagir avec les personnages locaux. On dirait que Roundtree est arrivé complètement formé.

Pour voir un personnage noir de film au cœur de l’action, prenant les décisions et remportant la victoire, cela était révolutionnaire. Il est difficile d’apprécier de notre perspective actuelle l’impact qu’a eu Shaft en 1971, et Roundtree, décédé mardi à l’âge de 81 ans, en a été une grande partie. Il n’était pas seulement le « premier héros d’action noir », il a introduit un tout nouveau type de masculinité noire dans le cinéma grand public. Alors que les stars noires précédentes comme Sidney Poitier jouaient des personnages civilisés, intègres, inoffensifs et asexués (ou des caricatures insultantes), Shaft de Roundtree était héroïque, sexuel, plein d’esprit et fièrement noir sans s’excuser. Il était dans le moule du détective privé dur à cuir, mais il n’imitait pas les précédents blancs et il ne vénérait certainement pas les blancs. Ou qui que ce soit d’autre. L’une de mes répliques préférées est lorsqu’il rend visite au bureau du détective blanc, le lieutenant Androzzi. « Asseyez-vous, John, » dit-il. Shaft répond du tac au tac : « Je n’aime pas votre chaise. »

Il a introduit une nouvelle ère de cinéma centré sur les Noirs. Même s’il était un mec beau et bien soigné avec un élégant appartement dans le quartier de Greenwich Village, un « détective privé qui est une machine à sexe pour toutes les nanas », comme le dit le thème musical de Hayes, le film ne passe pas sous silence la réalité sociale ; ses scènes en extérieur sont aujourd’hui comme un documentaire d’époque, capturant les rues désordonnées, les bars miteux et les immeubles en ruines. Quand quelqu’un demande à Shaft s’il a un problème, il répond : « Ouais, j’en ai deux : je suis né noir et je suis né pauvre. »

Shaft est sorti à la fin du mouvement Black power, mais il n’était en aucun cas militant. Le réalisateur Gordon Parks, un photojournaliste de renom, connaissait bien le paysage. Il avait photographié des membres du Black Panther Party pour le magazine Life quelques années auparavant. Ils lui avaient même demandé de se joindre à eux ; il a dit que l’appareil photo était son arme. Mais alors que Shaft de Roundtree se déplace dans un New York fracturé et volatile des années 1970, il navigue entre toutes les factions et fait la médiation entre elles. Il se lie avec les militants noirs – les « Lumumbas » de fiction – mais il ne veut pas de ce qu’ils proposent. S’il y a quelque chose, c’est qu’il est préoccupé par le fait d’empêcher une guerre raciale, tout en se déplaçant entre le monde souterrain de Harlem, la mafia italienne et la police blanche. Même dans la chambre à coucher, il a des relations avec une femme noire et une femme blanche. Il est vraiment une machine à sexe pour toutes les nanas. Voir un personnage noir au cœur de l’action, prenant les décisions et remportant la victoire (et couchant avec une femme blanche) était tout simplement révolutionnaire.

Roundtree a déclaré que lorsqu’il a rencontré Gordon Parks pour passer une audition pour le rôle, Parks lui a montré une publicité de mode dans un magazine et lui a dit : « Nous recherchons quelqu’un comme ça. » Le mannequin de la publicité était Roundtree lui-même. New-Yorkais de toujours, il avait été repéré par un agent de mannequinat et avait fait partie de la célèbre Negro Ensemble Company pendant deux ans lorsque le rôle s’est présenté. Il a souvent crédité Parks d’avoir créé la personnalité de Shaft – Parks l’a même envoyé chez son propre tailleur pour s’habiller – mais le rôle lui allait comme un gant grâce au charisme de Roundtree, à sa prestance physique et à sa facilité langoureuse devant la caméra.

Le rôle ne l’a jamais vraiment quitté. Shaft a fait de Roundtree une vraie star et a ouvert les portes à une nouvelle ère de cinéma centré sur les Noirs (comme Parks, il détestait le terme « Blaxploitation » – « il n’y a rien d’exploitatif dans ce que j’ai fait », a-t-il dit un jour). Et même s’il n’a jamais trouvé un autre rôle comme celui-ci, il n’a presque jamais cessé de travailler au cours des cinquante années suivantes. Il est apparu dans le célèbre drame télévisé Roots, dans le film catastrophe Earthquake et dans le film de guerre coréen Inchon, aux côtés de Laurence Olivier, Jacqueline Bisset et Toshirô Mifune. Il a joué de petits rôles dans Magnum PI, Le Prince de Bel-Air et Desperate Housewives, entre autres. Mais il est revenu souvent au rôle de Shaft : dans deux suites des années 1970, le décent Shaft’s Big Score! (encore avec Parks) et le moins réussi Shaft in Africa (sans Parks), ainsi que dans une série télévisée Shaft à courte durée de vie. Il a également passé le flambeau dans deux remakes, en 2000 et 2019, jouant désormais l’aîné d’une dynastie Shaft, même si Samuel L Jackson n’était pas assez cool pour être à la hauteur du long manteau en cuir de Roundtree.

Hors écran aussi, Roundtree adoptait quelque chose d’une personnalité à la Shaft, habillé de manière flamboyante et orné de bagues et de colliers. Mais sous tout cela, il conservait une certaine humilité et une gratitude pour son succès. Il semblait avoir accepté d’être principalement associé à un seul rôle. Dans une interview, il a dit que son père lui avait dit d’arrêter de s’en plaindre et que « beaucoup de gens quittent cette terre sans être connus pour quoi que ce soit. » Roundtree laisse cette terre très connu pour avoir changé durablement la culture.