Phyllis Latour, who has died aged 102, was the last remaining female member of F Section, the branch of the Special Operations Executive (SOE) in the second world war that organised resistance operations in France.

Codenamed Geneviève, she parachuted into Normandy on 2 May 1944, a month before D-day, to be a wireless operator for the Scientist 2 network run by Claude de Baissac (codenamed Scientist), who was coordinating operations by the communist Maquis resistance in support of the allied invasion.

De Baissac put Latour to work in the north of the region between Caen and the Cotentin Peninsula in a team led by Jean Renaud-Dandicolle (codenamed Verger) and including his sister Lise de Baissac (Odile) and a second wireless operator, Maurice Larcher (Vladimir).

Phyllis Latour, dernière membre féminine de la section F, branche de l’Organisation spéciale d’opérations (SOE) qui a organisé les opérations de résistance en France pendant la Seconde Guerre mondiale, est décédée à l’âge de 102 ans. Son nom de code était Geneviève et elle a été parachutée en Normandie le 2 mai 1944, un mois avant le Jour J, pour être opérateur radio pour le réseau Scientist 2 dirigé par Claude de Baissac (nom de code Scientist), qui coordonnait les opérations de résistance communiste des Maquis en soutien à l’invasion alliée. De Baissac a assigné Latour à une équipe dirigée par Jean Renaud-Dandicolle (nom de code Verger) et comprenant sa sœur Lise de Baissac (Odile) et un second opérateur radio, Maurice Larcher (Vladimir). Ils se sont installés dans le nord de la région entre Caen et la péninsule du Cotentin.

Posing as Paulette Latour, a teenage girl whose family had moved to the countryside to escape the allied bombing, she cycled around the area, attempting to sell soap to German soldiers while chatting to them to find out where what they were doing and where their units were based.

« The men who had been sent just before me were caught and executed, » she later said. « I was told I was chosen for that area because I would arouse less suspicion. »

Elle a utilisé une fausse identité, celle de Paulette Latour, une jeune adolescente dont la famille avait déménagé à la campagne pour échapper aux bombardements alliés, et a parcouru la région à vélo, tentant de vendre du savon aux soldats allemands tout en discutant avec eux pour savoir ce qu’ils faisaient et où étaient basées leurs unités.

« Les hommes qui ont été envoyés juste avant moi ont été capturés et exécutés », a-t-elle déclaré plus tard. « On m’a dit que j’avais été choisie pour cette zone car je susciterais moins de suspicion. »

She and the other members of the Verger team were involved in organising the Maquis for operations against the German troops, sending daily reports to London that were encrypted using one-time ciphers to help allied commanders plan their operations. Latour sent a total of 135 messages between May and August 1944, when she was pulled out.

« I always carried knitting because my codes were on a piece of silk, » Latour said. « I had about 2,000 I could use. When I used a code, I would just pinprick it to indicate it had gone. I wrapped the piece of silk around a knitting needle and put it in a flat shoelace which I used to tie my hair up. »

Elle et les autres membres de l’équipe Verger se sont impliqués dans l’organisation des Maquis pour mener des opérations contre les troupes allemandes, envoyant des rapports quotidiens à Londres qui étaient chiffrés à l’aide de codes à usage unique pour aider les commandants alliés à planifier leurs opérations. Latour a envoyé un total de 135 messages entre mai et août 1944, date à laquelle elle a été rappelée.

« Je portais toujours mon tricot car mes codes étaient sur un morceau de soie », a déclaré Latour. « J’en avais environ 2 000 que je pouvais utiliser. Quand j’utilisais un code, je faisais juste une petite perforation pour indiquer qu’il était parti. Je roulais le morceau de soie autour d’une aiguille à tricoter et je le mettais dans un lacet plat que j’utilisais pour attacher mes cheveux. »

Because the Germans were able to track their communications using direction-finding equipment, they were constantly on the move, sometimes staying in houses of people allied to the resistance but often spending nights outside in forests, foraging for food.

When the allied forces landed on 6 June, the team were operating between the Cotentin Peninsula and the Les Loges area, cutting the railway line from Caen to Vire and ambushing German officers travelling between their various headquarters.

Parce que les Allemands pouvaient traquer leurs communications en utilisant des équipements de radiogoniométrie, ils étaient constamment en mouvement, séjournant parfois chez des personnes alliées à la résistance mais passant souvent des nuits dehors dans les forêts, à chercher de la nourriture.

Lorsque les forces alliées ont débarqué le 6 juin, l’équipe opérait entre la péninsule du Cotentin et la région de Les Loges, coupant la ligne de chemin de fer de Caen à Vire et tendant des embuscades aux officiers allemands voyageant entre leurs différents quartiers généraux.

The French ambassador to New Zealand, Laurent Contini, speaking to Latour prior to presenting her with the Légion d’Honneur.

Over the next week they cut the main railway line running east to west through Normandy between Paris and Granville on the coast and reported the location of the headquarters of an SS Panzer division, enabling allied aircraft to attack it.

They also cut underground telegraph cables, forcing the Germans to send their high-grade teleprinter messages between Hitler and the German frontline commander Field Marshal Erwin Rommel over the airwaves, allowing them to be deciphered at Bletchley Park. Over the next few months, the Maquis working with the Scientist 2 network destroyed around 500 enemy vehicles.

With fighting going on across Normandy, it was a perilous existence, with many close encounters with German troops, and in early July Renaud-Dandicolle and Larcher were killed in a shootout.

Pendant la semaine suivante, ils ont coupé la principale ligne de chemin de fer qui traverse la Normandie d’est en ouest, entre Paris et Granville sur la côte, et ont signalé l’emplacement du quartier général d’une division Panzer SS, permettant aux avions alliés de l’attaquer.

Ils ont également coupé des câbles de télégraphe souterrains, obligeant les Allemands à envoyer leurs messages hautement confidentiels entre Hitler et le commandant de première ligne allemand, le maréchal de champs Erwin Rommel, via les ondes, ce qui permettait de les décrypter à Bletchley Park. Au cours des mois suivants, les Maquis travaillant avec le réseau Scientist 2 ont détruit environ 500 véhicules ennemis.

Avec les combats qui faisaient rage dans toute la Normandie, c’était une existence périlleuse, avec de nombreux contacts rapprochés avec les troupes allemandes, et au début du mois de juillet, Renaud-Dandicolle et Larcher ont été tués lors d’une fusillade.

Latour was arrested twice but managed to fool her captors into believing her cover story. « I can remember being taken to the station and a female soldier made us take our clothes off to see if we were hiding anything, » she said.

« She was looking suspiciously at my hair, so I just pulled my lace off and shook my head. That seemed to satisfy her. I tied my hair back up with the lace – it was a nerve-racking moment. »

Latour a été arrêtée deux fois mais a réussi à tromper ses ravisseurs en les faisant croire à sa fausse histoire. « Je me souviens avoir été emmenée à la gare et une soldate nous a fait enlever nos vêtements pour voir si nous cachions quelque chose », a-t-elle expliqué.

« Elle regardait mes cheveux avec méfiance, alors j’ai simplement retiré mon lacet et secoué la tête. Cela semblait la satisfaire. J’ai attaché mes cheveux avec le lacet – c’était un moment stressant. »

Phyllis, always known as Pippa, was born in Durban, South Africa. Her French father, Phillipe Latour, a doctor in a part of what was then Equatorial French Africa and is now the Republic of the Congo, was killed in tribal conflict when Pippa was three months old.

Her mother, Louise, subsequently married a racing driver who encouraged her to compete as well, and not long afterwards she died in a racing accident. After growing up in the care of a relative, Pippa went to the UK to complete her education.

Phyllis, toujours connue sous le nom de Pippa, est née à Durban, en Afrique du Sud. Son père français, Phillipe Latour, médecin dans une partie de ce qui était alors l’Afrique équatoriale française et qui est maintenant la République du Congo, a été tué dans un conflit tribal lorsque Pippa avait trois mois.

Sa mère, Louise, a ensuite épousé un pilote de course qui l’a encouragée à participer également, et peu de temps après, elle est décédée dans un accident de course. Après avoir grandi sous la garde d’un proche, Pippa est allée au Royaume-Uni pour y terminer ses études.

She joined the Women’s Auxiliary Air Force in November 1941 as a mechanic, but her fluency in French led to her being recruited into the SOE two years later to serve with F Section. She was taught how to encipher messages and send them in Morse code as well as how to fix a broken wireless set.

She was also given extensive training in parachute jumping, in how to fire a Sten gun and in escape and evasion. « A cat burglar was taken out of prison to train us, » she said. « We learned how to get in a high window and down drainpipes and how to climb over roofs without being caught. »

Elle a rejoint la Women’s Auxiliary Air Force en novembre 1941 en tant que mécanicienne, mais sa maîtrise du français l’a conduit à être recrutée par le SOE deux ans plus tard pour servir au sein de la section F. On lui a appris comment chiffrer des messages et les envoyer en code Morse, ainsi que comment réparer une radio défectueuse.

Elle a également suivi une formation approfondie en saut en parachute, en tir avec un pistolet Sten et en techniques d’évasion. « Un cambrioleur a été sorti de prison pour nous former », a-t-elle déclaré. « Nous avons appris comment entrer par une fenêtre haute et descendre par des gouttières, ainsi que comment grimper sur les toits sans être repérés. »

At the end of the war, she was made an MBE, and awarded the Croix de Guerre. She subsequently married Patrick Doyle, an Australian engineer and they lived in Kenya, Fiji and Australia. They had four children.

Following their divorce in 1975, Latour moved to Auckland in New Zealand. She never told anybody about her exploits in wartime France, and did not collect her medals until her children read about her on the internet and insisted she do so. « I didn’t have good memories of the war, so I didn’t bother telling anyone what I did, » she said. The French government awarded her the Légion d’honneur in 2014.

À la fin de la guerre, elle a été nommée MBE et a reçu la Croix de Guerre. Elle a ensuite épousé Patrick Doyle, un ingénieur australien, et ils ont vécu au Kenya, aux Fidji et en Australie. Ils ont eu quatre enfants.

Suite à leur divorce en 1975, Latour a déménagé à Auckland en Nouvelle-Zélande. Elle n’a jamais parlé de ses exploits en France pendant