Les voyageurs de la ligne 7 du métro parisien ont longtemps apprécié la vue panoramique alors que la voie longe la station d’Austerlitz, située entre le magnifique Jardin des Plantes d’un côté et la Seine de l’autre. Cependant, récemment, cette vue a été perturbée par un énorme bassin de stockage : le bassin d’Austerlitz, de la taille de 20 piscines olympiques, construit pour préserver les Jeux de l’été prochain.

Avec une série de compétitions Paris 2024, dont la cérémonie d’ouverture, prévues dans une rivière qui n’a pas permis la baignade publique depuis un siècle, et les fortes pluies de cet été qui ont annulé plusieurs épreuves d’essai en raison d’une présence excessive de bactéries dans l’eau, la sécurité de la Seine au début des Jeux en juillet est une menace croissante.

Pourtant, le bassin d’Austerlitz – un chantier bordé de pelleteuses et de grues – semble actuellement inachevé, tout comme les autres projets de nettoyage de la Seine dans la ville. L’objectif est d’avoir une gigantesque réserve d’eau de pluie de 50 mètres de large et 34 mètres de profondeur, capable de stocker jusqu’à 46 millions de litres d’eau d’ici le printemps. Une fois l’eau de pluie collectée, elle sera transportée via un tunnel situé sous la gare d’Austerlitz et l’hôpital universitaire de la Pitié-Salpêtrière datant de 350 ans, en dessous de la rivière, jusqu’à une usine de traitement en aval. Lorsque les niveaux d’Escherichia coli et d’entérocoques intestinaux respecteront les normes de sécurité, l’eau sera réintroduite dans la Seine.

Cette construction de 1,4 milliard d’euros est désormais le grand espoir, me disent les organisateurs, pour les Jeux, la ville et au-delà ; une étape essentielle pour prévenir une pollution accrue de la voie navigable de 777 km (482 miles) (la Seine se situe à la confluence des rivières Marne et Oise). Avant de remporter l’enchère de la ville, des préoccupations persistent depuis longtemps concernant la capacité du réseau d’égouts parisien, datant en grande partie du XIXe siècle, à prévenir les ruissellements urbains, où les intempéries entraînent des polluants tels que les déchets, les pesticides et les sédiments dans l’eau. Mais personne n’avait prévu les pires pluies des 65 dernières années qui ont frappé la ville en juillet dernier, entraînant l’annulation des épreuves d’essai de triathlon olympique et paratriathlon, ainsi que de la Coupe du Monde de natation en eau libre.

Cette construction monumentale de stockage d’eau est maintenant l’espoir ultime, selon les organisateurs, pour les Jeux, la ville et au-delà. Ils promettent qu’elle sera une étape essentielle pour prévenir une pollution supplémentaire de la voie navigable.

La plus grande préoccupation concerne les eaux usées – domestiques et industrielles – avec 1,9 million de mètres cubes rejetés dans la Seine en 2022. Bien que cela représente une diminution de 90 % par rapport à il y a 20 ans, c’est encore trop. Les eaux usées (légales et illégales) sont rejetées pour éviter de saturer le système d’égouts et de provoquer potentiellement des inondations, notamment en cas de fortes pluies.

Des efforts sont également en cours pour relier les canalisations de plus de 20 000 foyers aux nouveaux réseaux d’égouts parisiens – bien que l’offre d’une subvention de 6 000 euros par foyer n’ait été acceptée que par environ un quart des résidents éligibles en mars de l’année dernière. On estime que ces résidences rejettent encore directement des eaux usées dans la rivière.

Jusqu’à récemment, les bateaux amarrés à l’intérieur des limites de la ville faisaient de même, mais après une décision du conseil municipal en 2018, ils doivent eux aussi se connecter au réseau d’égouts (environ la moitié des bateaux ont respecté cette directive).

« La situation est un très grand défi », déclare le professeur Jean-Marie Mouchel, hydrologue à la Sorbonne, en parlant des travaux à venir. Cependant, il souligne que c’est nécessaire. Pourtant, la période pour réaliser cette vision « est très courte. Le délai habituel pour la construction de nouveaux égouts, la modification des stations de traitement des eaux usées est d’environ 10 ans. Et le défi était de le faire en seulement cinq ».

En attendant, Paris est en train de devenir pionnière d’une tendance mondiale en matière de nettoyage des rivières, et les Jeux olympiques sont sans aucun doute une occasion de grande envergure pour envoyer un message fort. Il y a une « pression citoyenne énorme pour avoir accès à des eaux urbaines de qualité », déclare Dan Angelescu, PDG de Fluidion, une entreprise de surveillance de l’eau basée à Paris et à Los Angeles. Selon lui, les capteurs de surveillance bactérienne font partie de la solution. « Nous pensons que les villes du futur devront embrasser la nature pour prospérer, et devront également adopter les technologies de capteurs numériques pour pouvoir monitorer les écosystèmes urbains fragiles et la sécurité des différents usages de l’eau. Personne ne veut vivre dans une ville sombre où la rivière est utilisée exclusivement comme un conduit d’égout urbain ou comme une voie navigable. »

La faune bénéficierait également d’une Seine plus propre. Mouchel souligne qu’il n’y avait que trois espèces de poissons vivant dans la rivière dans les années 70 ; aujourd’hui, il y en a plus de 30. Cependant, un article de 2020 rédigé par des chercheurs de l’Université Paris-Saclay et de la Sorbonne souligne que cela ne ramènerait la Seine qu’à un niveau similaire à celui de nombreux siècles plus tôt.