Il est presque 10 heures du matin et Sean Penn ne veut pas être là. Il avoue avoir fait l’erreur de dormir la nuit dernière avec les rideaux fermés. Il se glisse dans son rôle d’acteur et fait une impression amusante d’un homme ensommeillé qui se réveille brusquement. Maintenant, il a besoin de lumière du jour.

Nous abandonnons donc Off the Record, un bar au sous-sol de l’honorable hôtel Hay-Adams à Washington, et nous montons dans une chambre au troisième étage. La publiciste de Penn pousse rapidement le petit-déjeuner du service en chambre hors de son passage et s’excuse pour son lit défait. L’acteur de 63 ans s’installe dans un fauteuil près d’une fenêtre ouverte, laissant le soleil explorer les jeux d’ombre et de lumière sur ses traits ciselés. Il boit une bouteille de Sprite et dit avec satisfaction : « Je suis disponible à tout moment », des paroles qui ne manqueront pas de rendre son planificateur nerveux.

Penn est dans la capitale du pays pour promouvoir « Superpower », un documentaire qu’il a co-réalisé sur le président ukrainien Volodymyr Zelenskiy et la résilience du peuple ukrainien face à l’invasion russe. Après la projection du film, Nancy Pelosi, ancienne présidente de la Chambre des représentants, l’a longuement enlacé en lui disant : « Magnifique, magnifique, magnifique ».

Tout le monde n’est pas aussi gracieux lorsque des acteurs d’Hollywood se préoccupent des affaires géopolitiques. Le statut de célébrité ouvre des portes et ferme des esprits. Tous ceux qui étaient là dans les années 80 se souviennent peut-être de Penn comme le gars qui jouait le rôle de Jeff Spicoli, un surfeur fumeur de joint dans le film « Fast Times at Ridgemont High », qui a passé 33 jours en prison pour avoir agressé un figurant, et qui a été marié et divorcé de Madonna.

Quatre décennies plus tard, ses cheveux sont blancs mais il reste un grand acteur de méthode avec des Oscars pour « Mystic River » (2003) et « Milk » (2008). Une article dans le magazine Variety affirme dans « Superpower » « qu’il y a un peu trop de Sean Penn en train de faire des choses de Sean Penn en zone de guerre ». Penn anticipe ce genre de réactions dans le film lorsqu’il parodie un critique imaginaire en demandant : « Qui pensez-vous être – Walter Cronkite ? Vous avez un complexe de Sauveur ? » Sa réponse : « Je suis curieux… et parfois je sens que je peux être utile ».

Il en a les preuves. Frustré par les opérations de recherche et de sauvetage à La Nouvelle-Orléans après l’ouragan Katrina en 2005, Penn acheta un bateau, retrouva des survivants, leur donna de l’argent et en emmena certains à l’hôpital. En 2010, après un séisme qui laissa des milliers de personnes sans abri en Haïti, il construisit un camp, lança une organisation caritative et vécut dans le pays pendant des mois.

Aujourd’hui, vêtu d’une veste sombre, d’une chemise bleue, d’un jean bleu et de baskets blanches, et situé à seulement trois minutes à pied de la Maison Blanche, Penn répond aux sceptiques de son travail humanitaire en se référant à un adage : « Je rêve d’un monde où les poules pourraient traverser la route sans que leurs motifs soient remis en question ».

Il explique : « Les gens sont prêts à admirer les acteurs jusqu’à un certain point. Mais ensuite, cela devient le cliché : ils sont tous riches. La célébrité par rapport à l’acteur ou à l’artiste, ou peu importe. Je n’ai plus le temps de me défendre contre cela.

« J’ai été dans beaucoup d’endroits intéressants et j’ai pu les vivre d’une manière unique grâce à l’accès que j’avais. Et aussi parce que – même lorsque je faisais spécifiquement ce qui relève du journalisme – je ne ressens aucune obligation envers un style de journalisme qui demande plus que ce que mon talent permet. Mon talent, c’est que je suis intéressé.

« Au milieu de toutes les critiques que j’ai reçues, je n’en ai presque aucune documentation visuelle. Parce que je sais que si je suis accompagné d’une caméra, c’est ce que je fais, n’est-ce pas ? C’est l’hypothèse : ‘Oh, il essaie de se faire prendre en photo’. »

Penn n’avait pas initialement l’intention d’apparaître dans « Superpower », mais il s’est heurté à un mur en essayant de financer le film. Ainsi, les spectateurs le voient en conversation avec Zelenskiy, marcher dans les rues désertes de Kiev la nuit de l’invasion, et soulager son équipe de sécurité en les laissant derrière lui pendant qu’il suit les soldats ukrainiens jusqu’à des tranchées évoquant la Somme.

Penn offre à Zelenskiy un de ses Oscars et reçoit en retour l’Ordre du Mérite. Photographie : Service de presse présidentiel Handout Handout/EPAPenn, qui s’est rendu sept fois en Ukraine, souligne : « Il est assez difficile de trouver de l’argent pour les documentaires maintenant. [Il aurait été difficile de financer] sauf si j’étais devant la caméra. Alors vous savez quoi ? Cette fois-ci, je vais simplement laisser quiconque le désire, sauter dans mon sac à dos et voir ce que je vois ».

Le twist de l’histoire de l’acteur-activiste est que le sujet principal de son film est un acteur-politicien. « Superpower » montre de manière ciblée des extraits d’archives du passé de Zelenskiy en tant que star de comédie qui jouait du piano avec son sexe et qui, dans la série « Serviteur du Peuple », jouait le rôle du président ukrainien fictif. Avec des échos de Ronald Reagan et de Donald Trump, il a démontré la puissance du charisme à l’écran lorsqu’il se présentait aux élections contre le statu quo politique.

C’est cet aspect qui a d’abord intrigué Penn, après l’échec de projets de films sur le président syrien Bachar al-Assad et le journaliste saoudien Jamal Khashoggi. « En surface, peut-être que le monde était en train de passer à une nouvelle phase de populisme », dit-il à propos de Zelenskiy. « Mais ce n’est pas ce que j’ai rencontré en lui.

« Il s’est passé quelque chose d’interactif dans ce pays depuis 2014, où l’Ukraine telle qu’on la percevait de l’extérieur était réinventée par des jeunes et leur jeune président. »

Le talent de Zelenskiy en tant qu’acteur a-t-il été important pour rallier l’opinion occidentale et remporter la guerre des communications avec le Kremlin ? « Je dirais que le performer a été aidé par un cœur généreux qui voulait partager – ce qui l’a amené à devenir un performer. Le côté acteur est le choix facile. Ils l’ont fait avec Reagan ».

Penn baisse la voix et fait une excellente imitation du réalisateur John Huston : « Ce n’est pas la même chose d’avoir un acteur à la Maison Blanche. C’est tout autre chose d’avoir un mauvais acteur. »

Il continue avec sa propre voix : « Les Ukrainiens ont un très bon acteur dans leur palais et avant d’être un bon acteur, il était un bon communicateur. Et il était un bon communicateur parce qu’il voyait dans les gens ce qui existait réellement et ce qui comptait, et il le voyait à travers le prisme de l’humour et du courage en tant qu’homme. Il a relevé ce défi comme les Ukrainiens ont relevé ce défi, d’une manière qui est inspirante pour le monde entier. Nous ne devrions pas le laisser passer. C’est un remède important pour nous tous en ce moment. »

En raison des retards causés par la pandémie, Penn n’a pas rencontré Zelenskiy en personne avant le 23 février de l’année dernière. Le tournage de « Superpower » a commencé le lendemain – le même jour où la Russie a lancé son invasion. Certains Ukrainiens interrogés par Penn doutaient que Zelenskiy possède la fermeté nécessaire pour défier Vladimir Poutine.

Mais en rencontrant Zelenskiy dans le bunker du palais présidentiel, Penn a trouvé le Prince Hal transmué en Henry V. « C’est comme s’il était né pour ce moment. C’était très émouvant. Il y a certainement de grands leaders courageux sur tous les continents aujourd’hui – mais pas avec un ennemi à la porte avec des armes nucléaires. C’est un nouveau paradigme. »

L’admiration de Penn pour Zelenskiy – à qui il a remis l’un de ses Oscars à garder pendant toute la durée de la guerre – n’est égalée que par son mépris pour Poutine. « Je ne réagirais pas différemment à la mort de Poutine par des causes naturelles que si, disons, il était dépouillé nu et brûlé petit à petit avec des cigarettes et que des gens déféquaient sur lui jusqu’à ce qu’il n’ait plus rien d’autre à manger. Ce serait la même chose. Je ne le considère pas comme l’un d’entre nous. »

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