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Disney a passé une année de centenaire compliquée et le plus grand et le plus important studio de divertissement du monde se voit contraint de dire un émouvant « au revoir » à son plus ancien ami, Mickey Mouse.

Non, il ne s’agit pas de Mickey Mouse en tant que tel, véritable icône présent sur un nombre incalculable de sacs déjeuners scolaires, de t-shirts et de casquettes qui quitte le monde merveilleux de Disney puisque ses droits d’auteur arriveront à expiration le 1er janvier. Il s’agit plutôt de la version originale de Mickey Mouse, celle créée par Walt Disney pour le film révolutionnaire de 1928, Steamboat Willie.

C’est-à-dire que Mickey Mouse et sa version de Steamboat Willie vont rentrer dans le domaine public après 95 ans sous l’aile protectrice de Disney. Cette perte des droits exclusifs sur le personnage original devenu mondialement célèbre va être difficile à encaisser, comme en témoignent les décennies de batailles juridiques que l’entreprise a menées pour tenter de les préserver.

Cet épisode reflète les difficultés que traverse actuellement Disney, telles que les affrontements dans la guerre culturelle avec le gouverneur républicain de Floride, Ron DeSantis, concernant les droits LGBTQ+, les difficultés financières générées par son service de streaming, Disney+, et une série inquiétante d’échecs au box-office.

Même si la perte des droits de Steamboat Willie n’est sans doute pas en haut de la liste des préoccupations de Disney, à l’approche du deuxième siècle de son existence, cela soulève des questions. Robert Thompson, un professeur de télévision, radio et cinéma de l’Université de Syracuse, a déclaré : « Disney a beaucoup de choses à se préoccuper en ce moment, et l’expiration de Mickey Mouse version Steamboat Willie ne devrait probablement pas être en tête de leur liste. Le Mickey original n’est pas celui que nous avons tous en tête, sur nos t-shirts ou nos taies d’oreiller. »

Le lobbying agressif que Disney a mené pour préserver sa propriété de Steamboat Mickey s’inscrit dans un ensemble d’efforts de protection des droits d’auteur, et inclut des menaces juridiques aux trois centres de garde d’enfants de Floride en 1989 qui avaient osé décorer leurs murs avec des personnages de Disney.

Maintenant que les législateurs n’ont pas manifesté d’intérêt pour une prolongation des droits, les droits d’auteur de Steamboat Willie arriveront à expiration le jour de l’an prochain. Disney pourra toujours commercialiser le film et ses personnages, mais d’autres en feront de même, selon leur bon vouloir.

Afin de rassurer le public, Disney a déclaré que les versions plus modernes de Mickey ne seront pas affectées par l’expiration des droits d’auteur de Steamboat Willie. Cependant, si de nombreux T-shirts et oreillers continueront de porter le Mickey bien-aimé, ce changement de réglementation ouvre la voie à de nouvelles interprétations du personnage.

Le cas de Steamboat Willie n’est pas sans rappeler l’expiration des droits exclusifs de Disney sur Winnie l’ourson en janvier 2022. Depuis lors, le personnage a été transformé en tueur en série dans le film d’horreur Blood and Honey, au grand dam des fans.

Thompson note simplement que Mickey Mouse continuera à être un personnage emblématique pour Disney, avec ou sans protection des droits d’auteur, tandis que la compagnie fait face à de nombreux défis pour l’avenir. Voici une version abrégée des aspects importants de l’article.

1. Les droits d’auteurs de Mickey Mouse dans sa version originale de Steamboat Willie expirent après 95 ans sous le contrôle de Disney et entreront dans le domaine public le 1er janvier prochain.
2. Disney traverse une période difficile avec des défis d’ordre culturel, financier et cinématographique.
3. L’expiration des droits de Steamboat Willie ouvre la voie à de nouvelles possibilités d’interprétation et de représentation du célèbre personnage.
4. Cela fait suite à des événements similaires, notamment l’expiration des droits exclusifs sur Winnie l’ourson.
5. Disney et son image emblématique de Mickey demeurent puissants et influents dans l’industrie du divertissement.