Lorsque le président français, Emmanuel Macron, a annoncé qu’il retirerait l’ambassadeur de la France et les troupes du Niger après un coup d’État militaire, le nouveau régime a salué une étape historique pour le pays. « Les forces impérialistes et néocoloniales ne sont plus les bienvenues sur notre territoire national », a-t-il déclaré. « La nouvelle ère de coopération, basée sur le respect mutuel et la souveraineté, est déjà en cours. »

Cette déclaration était révélatrice. Elle faisait peu référence aux multiples menaces sécuritaires auxquelles le Niger est confronté, préférant un discours évoquant la relation historique d’un pays africain avec son ancien colonisateur et l’importance d’être considéré comme un partenaire égal.

Macron reconnaît l’histoire souvent sombre de la France en Afrique comme une menace pour ses efforts diplomatiques visant à se faire des amis et à exercer une influence dans un contexte de concurrence de pouvoir plus intense sur le continent. Il a tenté de traiter des problèmes individuels, notamment en demandant pardon au Rwanda, une ancienne colonie belge dont le gouvernement accuse depuis longtemps la France de complicité dans le génocide de près de 800 000 Rwandais, principalement des Tutsis, en 1994. Macron s’est également rapproché des dirigeants de pays anglophones où Paris avait traditionnellement moins d’influence, tels que l’Afrique du Sud.

Mais cela n’a pas empêché une détérioration soudaine de la position de la France en Afrique, avec des conséquences importantes pour la sécurité sur le continent.

Les dirigeants de la République centrafricaine se sont tournés vers la Russie il y a cinq ans, estimant que la France, l’ancienne puissance coloniale, refusait de les protéger contre les rebelles. Le pays reste désespérément pauvre et en proie à une violence anarchique, et il est exploité pour ses vastes ressources par des étrangers. Le groupe lié au Kremlin, Wagner, tire profit des exportations de bois, d’or et de diamants, tandis que ses mercenaires sont payés des sommes importantes pour brutaliser les populations locales. Le dernier contingent de troupes françaises a quitté le pays l’année dernière.

Au Mali, la violence a explosé depuis que des régimes militaires ont pris le pouvoir en 2020. L’accord conclu par les nouveaux dirigeants avec Wagner a forcé Paris à mettre fin au déploiement de milliers de soldats français qui avaient combattu les extrémistes islamistes et d’autres insurgés pendant une décennie. Au cours des deux dernières années, avec 1 000 mercenaires de Wagner désormais au Mali, les atrocités se sont multipliées, accélérant un cercle vicieux d’abus, de recrutement dans des groupes djihadistes, d’attaques et d’abus supplémentaires.

Au Burkina Faso, où les forces françaises ont été priées de partir après un coup d’État militaire l’année dernière, le nombre de personnes tuées par la violence islamiste a presque triplé par rapport aux 18 mois précédents. « Cette violence […] met le Burkina Faso plus que jamais au bord de l’effondrement », a déclaré l’Africa Center for Strategic Studies dans un récent rapport.

Maintenant, des signaux d’alerte clignotent en rouge au Niger également, autrefois considéré comme l’un des États les plus stables du Sahel.

Au cours du mois qui a suivi la prise de pouvoir militaire au Niger, la violence liée aux extrémistes a augmenté de plus de 40%, selon l’Armed Conflict Location & Event Data Project. Au moins 29 soldats nigériens ont été tués par des djihadistes à la frontière avec le Mali le week-end dernier par plus de 100 extrémistes utilisant des explosifs artisanaux. C’était la deuxième attaque de ce type en une semaine.

La France avait environ 1 500 soldats basés au Niger, qui était devenu un centre névralgique de la campagne de contre-insurrection qu’elle menait au Sahel. Ces troupes offraient des capacités puissantes en termes de puissance de feu, de formation, de communication et de collecte de renseignements. Il est donc plus difficile de remplacer cette présence.

Cependant, les troupes italiennes et allemandes restent au Niger et les hauts gradés désormais au pouvoir à Niamey, la capitale, n’ont pas demandé le départ des 1 000 soldats américains stationnés sur place, ni l’évacuation de leur base de drones extrêmement coûteuse à Agadez.

Les analystes disent que les États-Unis, qui sont réticents à laisser le Niger ouvert à l’influence russe, ont mené une meilleure diplomatie, établissant des relations plus durables avec de hauts gradés nigériens clés et négociant avec le régime militaire sans qualifier la prise de pouvoir de coup d’État. Le refus de la France de reconnaître les nouveaux dirigeants du Niger et son soutien au président démocratiquement élu – aussi louable soit-il – ont ajouté l’insulte à l’injure.

« Il se pourrait que ce ne soit pas une très bonne idée de les expulser de cette manière, mais il est tout à fait compréhensible que le régime ait estimé que rien ne changerait dans sa relation avec Paris à moins de prendre une telle mesure », a déclaré Olayinka Ajala, spécialiste de l’Afrique de l’Ouest et du Sahel à l’université de Leeds Beckett.

Dans toute l’Afrique, la France récolte maintenant les conséquences de décennies d’ingérence et de cupidité commerciale intéressée dans ses anciennes colonies, à un moment où le ressentiment envers les nations occidentales qui ont exploité le continent pendant si longtemps est répandu et vocal.

La vague de colère est exacerbée par la propagande russe et constitue un outil puissant entre les mains des nouveaux régimes militaires qui cherchent à légitimer leur emprise sur le pouvoir après avoir renversé des gouvernements élus, selon les analystes.

« Cela leur permet d’obtenir un soutien populaire dont ils ont désespérément besoin », a déclaré Ajala.

Paris reste impénitente. « Tout cela se terminera très mal pour les juntes en question », a déclaré Sébastien Lecornu, le ministre français des forces armées la semaine dernière. « C’est leur échec. »