Alors qu’Universal continue de trouver des moyens créatifs de retravailler ses films de monstres emblématiques dans l’ombre du désastre iconique de l’Univers Obscur (une série d’horreurs interconnectées annulée après l’échec du film La Momie avec Tom Cruise), il y a un argument de vente séduisant au cœur de leur dernière offre. Au lieu de raconter à nouveau en entier le Dracula de Bram Stoker, pourquoi ne pas prendre un chapitre, Le Journal de bord du capitaine, qui raconte son voyage en bateau de la Roumanie à l’Angleterre, et examiner ce qui est arrivé aux membres de l’équipage sur lesquels il s’est nourri?

Mais seulement quelques mois après Renfield, une autre interprétation originale de Dracula axée sur l’aide maudite du comte maudit, c’est une idée qui fonctionne mieux en tant que pitch promotionnel qu’en tant que film complet, étirée jusqu’à la limite dans Le Dernier Voyage de Demeter, un film de deux heures avec très peu d’éléments effrayants à se mettre sous la dent. Il est surtout fascinant de par son existence même, un film d’horreur gothique d’époque réalisé à une échelle inhabituellement grandiose, rappelant les jours de Hammer, une exception dans un paysage cinématographique qui mise généralement sur des budgets plus modestes destinés à un public plus jeune. Cela explique peut-être pourquoi il a fallu deux décennies pour que le film arrive à l’écran, un voyage à travers les enfers du développement qui a impliqué des stars telles que Noomi Rapace, Viggo Mortensen, Jude Law et Ben Kingsley, ainsi que des réalisateurs tels que Marcus Nispel de Massacre à la tronçonneuse, Neil Marshall de The Descent et Robert Schwentke de Flightplan. Le scénario, initialement écrit par Bragi Schut Jr d’Évasion, a également connu plusieurs révisions avec la participation de Zak Olkewicz, le scénariste de Bullet Train, et au moins cinq autres auteurs crédités pour leur travail hors écran.

La production a enfin commencé il y a plus de deux ans, avec André Øvredal, le réalisateur du Chasseur de Trolls, aux commandes, et le résultat final est difficile à dissocier de ce processus tortueux – le film est vraiment le produit final d’un travail de trop nombreux intervenants qui ont travaillé trop longtemps. Ce qui arrive souvent avec un film qui met autant de temps à passer du pitch à la première, c’est que les personnes impliquées ont tendance à oublier les raisons et les objectifs, la mission de créer quelque chose l’emportant sur la motivation. Vingt ans plus tard, il est difficile de comprendre pourquoi nous sommes en voyage et qui est censé s’en soucier.

Le comédien Corey Hawkins, qui a fait ses débuts dans Straight Outta Compton et a été nominé aux Tony Awards deux fois, donne le meilleur de lui-même dans le rôle principal, celui d’un médecin qui trouve son chemin à bord du malheureux Demeter, aux côtés d’un équipage majoritairement peu accueillant dirigé par Liam Cunningham dans le rôle du capitaine. Il y a une cargaison de grandes caisses dont le contenu est inconnu, mais lorsque le navire prend la mer, on commence à se douter qu’une créature monstrueuse pourrait être à bord.

L’une des nombreuses erreurs du film est de ne pas comprendre l’attrait unique de Dracula en tant que méchant intemporel. Les meilleures adaptations ont pu l’utiliser à la fois comme homme et comme monstre, alliant charme et sauvagerie. Mais ici, il est réduit à une simple créature, un méchant de série B sorti d’une chaîne de production et mal conçu, ressemblant à un gargouille qui aurait pris vie. Les efforts qui ont clairement été déployés pour la réalisation extravagante du film ont curieusement été épargnés pour la conception même de Dracula, qui est bon marché et immédiatement peu effrayant, ne troublant que les rêves de ceux qui auraient pu faire mieux pour lui donner vie.

Malgré le contexte, le film manque également de la claustrophobie oppressive dont il a désespérément besoin, de la peur cauchemardesque d’être piégé avec un monstre dans un endroit inextricable, se dirigeant vers le destin funeste. Schut Jr a évoqué la saga Alien comme source d’inspiration, mais contrairement à ce film qui a inspiré tant d’autres, il ne parvient jamais à rendre les tensions au travail palpitantes ni à nous plonger pleinement dans l’humidité oppressante d’une telle situation. Avec un suspense quasi nul, Øvredal se lance à pleine vapeur dans un gore admirablement non censuré et dans des sauts effrayants moins faciles à admirer, plus susceptibles de provoquer des roulements d’yeux que de faire bondir les spectateurs de leur siège. Hawkins fait plutôt bien, avec un accent britannique pour la plupart convaincant, mais son personnage est écrit sans la moindre conviction, des moments d’exposition déconcertants le rendant mystérieux pour nous, tandis qu’Aisling Franciosi, devenant progressivement la nouvelle Elisabeth Moss des acteurs dont les rôles sont presque entièrement définis par des traumatismes, est efficace dans une capacité limitée en tant que membre d’équipage surprise, emballée pour une dégustation ultérieure. Il n’y a pas de réelle surprise quant à la destination finale, étant donné la source du matériel, et donc une grande partie du film est une attente plutôt errante de l’inévitable.

C’est finalement un voyage condamné : pour l’équipage, pour le public et pour la stratégie des films de monstres d’Universal dans son ensemble.

  • L’idée d’Universal de raconter une partie spécifique de l’histoire de Dracula est intéressante mais le film en souffre
  • Le projet a mis du temps à voir le jour et a connu de nombreux changements d’équipe et de script
  • La réalisation du film est grandiose, mais la conception de Dracula laisse à désirer
  • Le film manque de suspense et de claustrophobie
  • Le personnage principal est bien interprété mais mal écrit
  • Le film est une déception pour l’équipage, le public et le futur des films de monstres d’Universal