Le nouveau court métrage de Wes Anderson pour Netflix est une petite pièce divertissante basée sur Roald Dahl. Avec une durée de 37 minutes, sa brièveté expose peut-être, voire crée, une légèreté dans son style caractéristique qui aurait plus d’espace pour se développer dans un long métrage. Et peut-être que cela aurait pu tout aussi bien être un long métrage.

Il s’agit de la deuxième adaptation de Dahl par Anderson, après le film d’animation Fantastic Mr Fox en 2009. Il ne s’agit pas d’un des célèbres contes pour enfants de Dahl, mais plutôt d’une sélection de 1977 destinée aux adolescents plus âgés : The Wonderful Story of Henry Sugar and Six More. Ces histoires tortueuses se situent à mi-chemin entre sa fiction pour jeunes et ses récits cyniques et macabres destinés aux adultes, avec lesquels il a commencé sa carrière. C’est peut-être l’œuvre de Dahl la plus proche de la littérature pour jeunes adultes. Et pourtant, il y a quelque chose de doux et presque anodin dans le dénouement – atypique tant pour Dahl que pour Anderson.

Ralph Fiennes incarne (entre autres rôles) Dahl lui-même dans sa cabane d’écriture, un narrateur qui expose calmement et franchement ce qui nous attend. Une cloche d’église lointaine commence à sonner au milieu de son monologue d’ouverture, sans que personne ne la remarque, un détail de fond classique. L’histoire est présentée avec des décors de scène révélés comme étant des éléments théâtraux, démontés et emportés à la fin de chaque épisode par des machinistes distraits. Benedict Cumberbatch, à la fois drôle et insaisissable, incarne Henry Sugar, un célibataire riche et cupide qui, lors d’une fête dans une maison de campagne, est captivé par un livre qu’il découvre dans la bibliothèque : l’histoire médicale d’un artiste de scène indien nommé Imdad Khan (interprété par Ben Kingsley), écrite par le médecin de Khan, le Dr Chatterjee (Dev Patel). Cet homme possède la vision à rayons X (bien que personne ne pense étrangement à l’appeler ainsi) grâce à l’étude de la discipline de concentration de l’esprit d’un yogi ; il est joué avec une merveilleuse drôlerie par Richard Ayoade, un artiste né pour travailler avec Anderson. Sugar étudie la technique pour tricher aux cartes, puis se lance dans une tournée mondiale des casinos.

Ce film est intrigant, voire exaltant, à sa manière, et peut-être aucun autre réalisateur n’aurait pu représenter le matériel aussi bien ; une représentation plus classique (à la manière de l’ancien programme de télévision Roald Dahl’s Tales of the Unexpected) montrant Henry Sugar et Imdad Khan avec des vies intérieures énigmatiques quasi-inexistantes aurait pu être insatisfaisante. De plus, à chaque nouveau film d’Anderson, il est devenu traditionnel de craindre que ce ne soit toujours la même chose, pour ensuite se demander si cela ne s’applique pas aussi à tous les autres cinéastes dont les styles sont moins ostentatoires que celui d’Anderson.

Pourtant, ici, la bidimensionnalité, bien que toujours spirituelle, est sans doute un peu trop maigre, surtout lorsque le Khan âgé de 17 ans voit pour la première fois le yogi dans la jungle. Il nous raconte en voix off à quel point il a été stupéfait et fasciné, mais Anderson ne s’intéresse pas à nous montrer un gros plan de cette épiphanie : seulement le visage impassible de Kingsley après, comme si rien de vraiment important ne s’était produit. Le visage d’Henry Sugar et son être tout entier semblent aussi inchangés malgré les choses remarquables qu’il a traversées. C’est censé être une transformation presque dickensienne, et pourtant le visage de Keaton demeure impassible. Et bien, c’est tout simplement un effet comique.

The Wonderful Story of Henry Sugar est disponible sur Netflix.