Un réalisateur sud-africano-canadien arrive avec fracas en 2009 grâce à District 9, une fable de science-fiction urgente qui utilise les peurs modernes des envahisseurs extraterrestres pour raconter une histoire aussi vieille que le temps elle-même : le racisme et la ségrégation. L’intérêt de Blomkamp pour la science-fiction socio-économique teintée de satire n’a cessé de se poursuivre avec la parabole écocide à gros budget Elysium (2013) et Chappie (2015), un film anarchique où un robot policier blindé doté de conscience se retrouve entraîné dans une vie de crime.

  • Les films précédents de Neill Blomkamp sont marqués par une fascination pour la science-fiction socio-économique et la satire.

À première vue, ce récit « basé sur une histoire vraie » de Jann Mardenborough, un joueur de jeux vidéo devenu pilote automobile, peut sembler être un virage à gauche pour un cinéaste dont la carrière repose sur des aventures fantastiques. Mais si l’histoire d’un fils de Darlington, dont le père était footballeur professionnel, transformant ses compétences de gaming en succès international sur les pistes de course n’est pas digne de la fantaisie, alors franchement, qu’est-ce qui l’est ? Bien que les racines de l’histoire soient « réelles », on peut considérer qu’il s’agit essentiellement de The Last Starfighter avec des voitures rapides prenant la place de vaisseaux spatiaux. Pas étonnant que Speed Racer (le manga/anime à succès que les Wachowski ont adapté au cinéma en 2008) obtienne une petite référence amusante.

  • Ce film est inspiré de l’histoire vraie de Jann Mardenborough, qui est passé de joueur de jeux vidéo à pilote automobile à succès international.

Archie Madekwe, que Screen International a qualifié de star de demain en 2017, prouve son talent à l’écran dans le rôle de Jann, un fervent adepte de PlayStation qui grandit à Cardiff et passe chaque moment libre à perfectionner ses compétences sur console Gran Turismo. « Tôt ou tard, tu devras quitter cette pièce », déclare le père de Jann (Djimon Hounsou), une opinion partagée par sa mère doucement persuasif. (Le fait que la mère de Jann soit jouée par Geri « Ginger Spice » Halliwell-Horner est en réalité bien moins distrayant que cela n’en a l’air, même lorsqu’elle livre des répliques intemporelles comme « Ces lentilles sont plutôt bonnes » et « Il part seulement pour Northampton ! »).

  • Archie Madekwe incarne Jann, un joueur passionné de PlayStation qui se lance dans une carrière de pilote automobile.
  • Djimon Hounsou joue le rôle du père de Jann.

Les parents ne s’attendent pas à ce que les compétences de jeu vidéo de leur fils lui permettent de participer à une compétition de GT Academy organisée par le roublard du sport automobile Danny Moore (Orlando Bloom – qui d’autre ?). Le plan de Moore, qu’il propose à Nissan, est de vendre « le rêve de la route ouverte » à une génération de gamers, transformant les « sim racers » en amateurs de sports automobiles dans la vraie vie. « Si tu as un accident ici, tu ne peux pas réinitialiser ! » insiste Jack Salter (David Harbour, qui vole la vedette dans son rôle), l’entraîneur bourru et « ancien pilote raté » qui devient à contrecoeur le mentor de Jann après avoir réalisé qu’ils sont tous deux des marginaux. « Personne ne veut de toi ici », prévient-il lorsque Jann, joueur de console, prend le volant d’une vraie voiture. « Les mécaniciens vont te détester. » Et c’est effectivement ce qui se produit.

  • Jann est sélectionné pour participer à une compétition de GT Academy organisée par Danny Moore.
  • Jann est mentoré par Jack Salter, un ancien pilote qui ne croit pas en lui au début.

Il s’ensuit une histoire sportive prévisible contre vents et marées qui comporte tous les clichés du genre (rivalités sur la piste, les outsiders qui se frayent un chemin, les tensions entre vie privée et personnalité publique, des moments d’extase, des tragédies et des résurrections inévitables au troisième acte), tout en conservant une étincelle d’invention grâce aux paradoxes virtuels/physiques de l’histoire de Mardenborough. Blomkamp brouille visuellement la frontière entre courses simulées et « réelles » tout au long du film. Lorsque le jeune Jann joue dans sa chambre, des graphismes lui font apparaître une voiture virtuelle autour de lui, transformant son domicile en circuit de course. Plus tard, lorsqu’il est sur la route, le monde réel est réimaginé comme un jeu, avec des graphismes interstitiels (« 2nd Place ! » ; « Objectif atteint ! ») et des interférences et des points de vue familiers aux consoles, rappelant les astuces visuelles inventives du récent film de Jon S Baird, Tetris.

  • Le film joue avec les frontières entre réalité virtuelle et courses automobiles réelles.

Pendant ce temps, la dualité entre la rudesse de l’ancienne école de Jack et l’expertise en gaming de la nouvelle génération de Jann se manifeste par une bataille musicale entre Black Sabbath (que Salter écoute sur son Walkman) et le mélange Enya/Kenny G qui est la bande sonore préférée de Mardenborough. Ce n’est guère subtil, mais cela permet quelques moments de rapprochement entre les deux personnages opposés, lubrifiant ainsi les rouages des moteurs humains alors que les visuels nous entraînent en spirale à travers les pistons et les tuyaux d’échappement, rappelant le film de Rob Cohen qui a lancé la franchise en 2001, The Fast and the Furious.

  • Une opposition musicale entre Black Sabbath et Enya/Kenny G représente la dualité entre Jack et Jann.

Parmi les clichés du scénario (« L’accident ne va pas définir qui tu es ; c’est ta réaction qui le fera ») et les placements de produits éhontés (des discours sans vergogne sur la démocratisation du sport automobile par PlayStation), il y a une histoire fascinante de collision entre des mondes étrangers qui semble étrangement taillée sur mesure pour les préoccupations de Blomkamp. Une bande originale déclarative et tonitruante de Lorne Balfe et Andrew Kawczynski veille à ne manquer aucun temps fort manipulateur, mais Madekwe et Harbour apportent une touche humaine même lorsque le film met les gaz et pousse tout à l’hyperbole.

  • Le film explore les tensions entre le monde virtuel et le monde réel.
  • La bande originale du film est composée par Lorne Balfe et Andrew Kawczynski.
  • Le jeu d’acteur d’Archie Madekwe et de David Harbour ajoute une dimension humaine au film.