L’Europe fait face à une « grave crise de santé publique », avec presque tous les habitants du continent vivant dans des zones où les niveaux de pollution de l’air sont dangereux, selon une enquête réalisée par The Guardian. L’analyse des données recueillies à l’aide de méthodes de pointe – y compris des images satellites détaillées et des mesures provenant de plus de 1 400 stations de surveillance au sol – révèle une situation alarmante de la qualité de l’air, avec 98% des habitants vivant dans des zones où la pollution par les particules fines est fortement préjudiciable et dépasse les directives de l’Organisation mondiale de la santé. Près de deux tiers des habitants vivent dans des zones où la qualité de l’air est plus de deux fois supérieure aux directives de l’OMS.

Le pays le plus touché en Europe est la Macédoine du Nord. Près de deux tiers de la population du pays vivent dans des zones où la pollution de l’air est plus de quatre fois supérieure aux directives de l’OMS pour les PM2.5, tandis que quatre zones ont été identifiées comme ayant une pollution de l’air presque six fois supérieure à cette norme, y compris dans sa capitale, Skopje.

L’Europe de l’Est est nettement plus touchée que l’Europe de l’Ouest, à l’exception de l’Italie, où plus d’un tiers des habitants de la vallée du Po et des régions avoisinantes du nord du pays respirent un air contenant quatre fois les particules dangereuses les plus élevées selon l’OMS.

Le Guardian a travaillé avec des experts en pollution pour produire une carte interactive révélant les zones les plus touchées sur le continent. Les mesures se réfèrent aux PM2.5 – de minuscules particules en suspension dans l’air principalement produites par la combustion de combustibles fossiles, dont certaines peuvent pénétrer dans les poumons et le système sanguin, affectant presque tous les organes du corps. Les directives actuelles de l’OMS stipulent que les concentrations moyennes annuelles de PM2,5 ne doivent pas dépasser 5 microgrammes par mètre cube (µg/m3). La nouvelle analyse a révélé que seuls 2% de la population européenne vivent dans des zones respectant cette limite. Les experts estiment que la pollution par les PM2.5 cause environ 400 000 décès par an sur le continent.

Les particules PM2.5 sont des particules d’un diamètre inférieur à 2,5 micromètres. Elles sont invisibles à l’œil nu et assez petites pour pénétrer profondément dans nos poumons. L’exposition à ces particules minuscules est responsable de la majorité des problèmes de santé liés à la pollution de l’air et constitue le principal facteur de risque environnemental de décès prématuré. Les PM2.5 proviennent de la combustion de combustibles solides et liquides, de la production d’énergie, du chauffage domestique et de la circulation automobile. Elles peuvent également se former dans l’air à partir de réactions chimiques entre d’autres polluants.

Les experts affirment que des mesures urgentes doivent être prises dès maintenant. Ils soulignent qu’un nombre croissant d’études montre que la pollution de l’air affecte presque tous les organes du corps et est liée à un large éventail de problèmes de santé, allant des maladies pulmonaires et cardiaques au diabète et au cancer, en passant par les troubles cérébraux et les naissances prématurées. Outre les millions de personnes atteintes de problèmes chroniques limitant leur espérance de vie, la pollution par les PM2.5 entraîne également le décès prématuré de plus de 400 000 personnes chaque année en Europe. Les experts estiment que plus de 200 000 d’entre elles pourraient être sauvées si l’air en Europe respectait les directives de l’OMS.

L’air pollué est devenu un problème majeur en Europe, et l’Union européenne est sous pression pour en faire davantage pour lutter contre cette crise de santé publique croissante. La semaine dernière, le Parlement européen a voté en faveur de l’adoption des directives de l’OMS concernant les PM2.5 d’ici 2035. La loi, qui doit encore être finalisée lors de négociations avec le Conseil, fixerait une limite juridiquement contraignante pour les concentrations annuelles de PM2.5 à 5µg/m3, soit une baisse par rapport aux 25µg/m3 actuels.

Cependant, les experts affirment que des mesures urgentes doivent être prises dès maintenant. Ils soulignent qu’un nombre croissant d’études montre que la pollution de l’air affecte presque tous les organes du corps et est liée à un large éventail de problèmes de santé, allant des maladies cardiaques et pulmonaires au cancer et au diabète, en passant par la dépression et les troubles mentaux, les troubles cognitifs et les faibles poids à la naissance.

La pollution de l’air a également des conséquences disproportionnées sur les communautés les plus pauvres au sein même des pays. Barbara Hoffmann, professeure en épidémiologie environnementale à l’université de Düsseldorf, affirme que la pollution de l’air est une question « d’injustice environnementale ». Les pays les plus touchés sont également ceux ayant les revenus moyens les plus faibles, à quelques exceptions notables près. Cela montre le degré d’injustice environnementale que nous connaissons dans l’UE. Il est urgent de nettoyer l’air en Europe de l’Est afin de garantir des chances égales pour une vie saine dans toute l’Europe.

Les données ont été compilées par des universitaires de l’université d’Utrecht aux Pays-Bas et de l’Institut suisse de médecine tropicale et de santé publique, dans le cadre du projet européen Expanse financé par l’UE. Ils ont utilisé une combinaison de sources, des données satellites de haute résolution aux stations de surveillance de la pollution et aux informations sur l’utilisation des terres, pour modéliser les niveaux moyens annuels de PM2.5 à travers l’Europe en 2019. Ils affirment que les niveaux de pollution ne seront pas significativement différents aujourd’hui, mais ajoutent qu’il peut y avoir des zones où des mesures anti-pollution strictes ont été mises en œuvre et ont entraîné une certaine amélioration. Le résultat global est l’une des images les plus précises et les plus complètes de la pollution de l’air à travers le continent à ce jour.