Aussi cliché que cela puisse être lorsque quelqu’un se plaint, généralement après un profond et dramatique soupir, que les choses ne sont plus comme avant, cela ne signifie pas que ce n’est pas vrai. En fait, cela l’est encore plus aujourd’hui, les plateformes de streaming étant plus axées sur le contenu pour smartphones que sur les films destinés aux écrans de cinéma. Lorsqu’un film parvient néanmoins à retrouver ce charme d’antan, difficile de ne pas être charmé.

Le réalisateur et passionné de restauration de films, Alexander Payne, s’est donc lancé dans une noble mission nostalgique en réalisant un film qui se déroule dans les années 70 et qui aurait pu être réalisé dans les années 70. Des génériques rétro jusqu’à l’esthétique globale, en passant par les angles de caméra, les fondus et les choix de casting, The Holdovers nous transporte dans une toute autre époque. Mais ce film, présenté en avant-première au festival du film de Telluride dans le Colorado avant de se rendre à Toronto, n’est pas une simple imitation ; c’est une comédie-dramatique joliment interprétée et délicatement écrite qui vit sa propre vie. Non seulement il rappelle les films intimes et centrés sur les personnages de l’époque, mais également ces films indépendants des années 90 et 2000, produits par Miramax et révélés à Sundance, qui ont charmé tous ceux qui les ont vus en route vers les Oscars (d’ailleurs, il a d’abord été acquis pour distribution par la célèbre société ex-Weinstein avant même le début de la production).

Sa simplicité est l’un de ses nombreux atouts, surtout après la confusion inhabituelle et absurde du dernier film de Payne, Downsizing, sorti en 2017. Cette fois-ci, il est sur un terrain beaucoup plus sûr, un film plus proche de Nebraska ou de The Descendants, qui marque un retour bienvenu aux sources. Pour seulement la deuxième fois de sa carrière, Payne ne travaille pas à partir d’un scénario qu’il a lui-même écrit. L’écrivain de séries télévisées David Hemingson constitue le partenaire idéal, mêlant douceur et tristesse sans sombrer dans le sentimentalisme, d’une manière qui donne l’impression que Payne l’a lui-même écrit. Son histoire de trois personnages contraints de passer Noël ensemble a également la texture d’un grand roman américain, un monde que l’on peut imaginer exister pleinement avant le début du film et qui continuera sans nous pendant longtemps.

Paul Giamatti, fidèle collaborateur de Payne depuis Sideways, interprète ici Paul, un professeur d’histoire avec un sens moral strict, qui travaille avec des jeunes issus d’une école privilégiée, conscient qu’il est peu apprécié mais prêt à poursuivre sa mission en privilégiant l’équité plutôt que l’influence financière. Il est contraint d’être un gardien, un adulte chargé de surveiller les élèves qui n’ont nulle part où aller pendant les vacances de Noël, et doit donc s’occuper d’Angus, un adolescent intelligent mais rebelle (nouveau venu Dominic Sessa). Les deux se retrouvent aux côtés de Mary, une mère endeuillée et gérante de la cafétéria (Da’Vine Joy Randolph), et les trois forment une unité improbable.

Paul est solitaire, concentré sur son travail et presque rien d’autre, constamment agacé par les conflits politiques de l’école et préférant noyer ses soucis dans du Jim Beam tout en se perdant dans des romans policiers. Angus a été abandonné au dernier moment par sa mère et son nouveau mari, qui ont choisi de partir en lune de miel pendant la période des fêtes, et il a envie de faire des bêtises. Le fils de Mary est mort il y a peu, envoyé combattre au Vietnam, et elle s’apprête à passer son premier Noël sans lui, en se tournant une fois de plus vers le whisky tout en regardant des rediffusions de The Newlywed Game.

La façon dont ces trois personnages se rapprochent, s’éloignent et se retrouvent est beaucoup plus subtile et moins axée sur les conflits et les monologues que ce qu’un autre scénariste moins talentueux aurait pu faire. Ici, il ne s’agit pas de créer une famille de fortune, mais plutôt de voir trois personnes perdues trouver des points communs dans ce qui semble être la fin du monde, recluses dans une école enneigée de la Nouvelle-Angleterre alors que tous les autres profitent de ce que l’on prétend être la période la plus merveilleuse de l’année.

Payne comprend que la période de Noël peut être très triste pour de nombreuses personnes, et c’est Mary qui en ressent le plus intensément, un rôle plus substantiel mérité pour Randolph, une actrice qui a fait sensation depuis sa percée dans « Dolemite is My Name » en 2019. Elle est excellente ici, ayant beaucoup plus à faire que d’habitude et donnant beaucoup même dans les scènes où elle a très peu de dialogues. Une séquence la montre éméchée lors d’une fête de Noël, pensant à son fils alors qu’un disque d’Artie Shaw joue, et une brève scène où elle déballe les affaires de bébé de son fils sont toutes deux déchirantes, suffisantes pour lui valoir une nomination à l’Oscar de la meilleure actrice dans un second rôle l’année prochaine.

Elle fait partie des trois éléments émouvants qui se mouvent harmonieusement ensemble : un Giamatti en grande forme, convaincant en tant que professeur un peu particulier, facilement jugé de loin mais avec des vulnérabilités cachées de près; et Sessa, un véritable prodige dans son premier rôle au cinéma, qui se mesure avec assurance à ses partenaires plus expérimentés, un adolescent crédible cherchant quelque chose pour se sentir ancré. Il y a une retenue émotionnelle aussi bien dans les performances que dans le film qui les entoure, malgré la période de l’année, et lorsque le dernier acte se pare d’une légère touche de douceur, cela semble tout à fait mérité. La frénésie récente des films de Noël, année après année, n’a pas encore réussi à nous offrir un film qui mérite d’être revu, mais il y a quelque chose dans The Holdovers et sa mélancolie légèrement voilée qui mérite d’être ajouté à la rotation. The Holdovers est présenté lors du festival du film de Toronto et sortira aux États-Unis le 10 novembre, en Australie le 11 janvier et au Royaume-Uni le 19 janvier.