La France commencera cette semaine à retirer ses troupes du Niger suite à un coup d’État dans le pays d’Afrique de l’Ouest, marquant ainsi un tournant dans les efforts des nations occidentales pour lutter contre une insurrection islamiste qui dure depuis une décennie dans la région du Sahel.

L’état-major de l’armée française a déclaré : « Nous commencerons notre opération de désengagement cette semaine, dans le bon ordre, en toute sécurité et en coordination avec les Nigériens ».

L’opération logistique visant à rapatrier 1 500 soldats français et de grandes quantités d’équipement militaire hors du Niger d’ici la fin de l’année intervient une semaine après le départ de l’ambassadeur français sous la pression du nouveau régime militaire qui a renversé le président pro-Paris, Mohamed Bazoum, le 26 juillet.

Le président français, Emmanuel Macron, a déclaré le 24 septembre que la France retirerait ses troupes parce qu’elle ne voulait pas être « prise en otage par des putschistes ». L’ex-puissance coloniale au Niger continue de soutenir Bazoum, et les responsables de Paris ont déclaré qu’il n’était pas possible de continuer les opérations conjointes avec les forces nigériennes contre les insurgés lorsque ce sont des putschistes qui dirigent le pays. Macron a qualifié la junte « d’alliée du désordre ».

Les troupes françaises sont présentes au Niger dans le cadre d’une lutte plus large contre les djihadistes dans toute la région du Sahel, Paris étant en première ligne dans la lutte contre les insurgés islamistes dans la région depuis une décennie.

Les troupes qui se retirent doivent maintenant relever le défi organisationnel d’une retraite rapide. L’état-major a déclaré qu’elles auraient besoin de protection pour quitter leurs positions avancées exposées, notamment un soutien aérien d’une force plus importante sur une base aérienne en dehors de la capitale, Niamey.

Les soldats français au Niger vivent dans l’incertitude depuis que la junte a commencé à exiger leur départ, avec des rations alimentaires irrégulières et des manifestations anti-françaises répétées devant la base de Niamey.

La décision de se retirer laisse un vide dans les efforts occidentaux pour lutter contre une insurrection islamiste dans la région et porte un coup au rayonnement de la France, ce qui pourrait permettre à la Russie d’étendre son influence dans la région. Jusqu’au coup d’État, le Niger était le dernier allié clé de l’Occident dans la région Sahel centrale, au sud du Sahara.

Le coup d’État est considéré comme la dernière menace sérieuse pour la stratégie française au Sahel, après plusieurs coups d’État militaires dans d’autres pays qui ont déjà poussé Paris à repenser sa présence militaire et sa mission anti-jihadiste.

La France a d’abord déployé des troupes contre les djihadistes au Mali en 2013 sous la présidence socialiste de François Hollande, mais au cours des trois dernières années, plusieurs coups d’État militaires dans la région, ainsi qu’une présence djihadiste continue, ont révélé les limites de la stratégie militaire et ont contraint la France à réduire sa présence et à concentrer ses efforts au Niger, avec Bazoum en tant qu’allié solide.

Au Mali, un coup d’État en 2020 a entraîné une impasse diplomatique avec la France, qui a retiré ses troupes l’année dernière. La France a également quitté le Burkina Faso après deux coups d’État l’année dernière qui ont fait entrer une junte adoptant une ligne nationaliste. Les deux pays sont d’anciennes colonies françaises où les troupes françaises ont travaillé avec les autorités pour lutter contre les djihadistes.

Le mois dernier, Macron s’est dit « très inquiet » de la région, affirmant que les attaques djihadistes causaient des dizaines de morts par jour au Mali et que de telles attaques avaient repris au Niger.

Plus tôt cette année, Macron a annoncé que la France réduirait et réorganiserait sa présence militaire en Afrique. Il a promis de rompre avec ses anciennes politiques postcoloniales sur le continent et a critiqué les « crimes de la colonisation européenne », tout en s’engageant en faveur d’une « véritable nouvelle relation » entre l’Afrique et l’Europe.

Après les mouvements d’indépendance africains des années 1950 et 60, Paris intervenait régulièrement dans les affaires intérieures de ses anciennes colonies et a conservé pendant des décennies une influence grâce aux liens d’affaires et politiques dans le cadre d’une politique officieuse connue sous le nom de « Françafrique ».

Macron a déclaré que cette époque était révolue, mais il a reconnu qu’il y avait encore du travail à faire pour renforcer les relations de Paris avec les pays africains.