La politique controversée du gouvernement en matière d’asile a été vivement critiquée samedi lorsqu’au moins six personnes ont perdu la vie après le naufrage d’un petit bateau traversant la Manche. Deux autres personnes sont toujours portées disparues, ce qui relance les appels pressants en faveur de la mise en place de voies sûres pour les demandeurs d’asile afin d’éviter de nouvelles tragédies. Tandis que la recherche de survivants se poursuivait, la colère s’est rapidement tournée vers le ministère de l’Intérieur, qui refuse de prendre des mesures dissuasives pour empêcher les migrants de risquer leur vie en traversant le couloir maritime le plus fréquenté au monde. La tragédie a également marqué une fin désastreuse pour la « semaine des petits bateaux » de Rishi Sunak, qui était censée relancer sa stratégie chancelante de lutte contre les traversées de la Manche, mais qui a été entachée à plusieurs reprises par des erreurs et des humiliations, notamment l’évacuation forcée de la barge Bibby Stockholm et un afflux record de petits bateaux.

L’annonce de la dernière tragédie est survenue tôt samedi matin, lorsqu’un navire en passant a donné l’alerte qu’un bateau surchargé était en difficulté au large de la côte de Sangatte, près de Calais. Dans les heures qui ont suivi, les garde-côtes britanniques et français ont secouru une soixantaine de personnes à bord du navire. La Préfecture maritime de la Manche et de la mer du Nord de la France a déclaré qu’elle pensait que deux personnes étaient peut-être encore portées disparues en mer. Parmi les secourus, six étaient dans un état grave, dont l’un a été transporté en hélicoptère à l’hôpital de Calais et a été déclaré mort plus tard. Les cinq autres ont été emmenés sur un bateau, mais sont décédés par la suite. Les rapports des vedettes de sauvetage françaises arrivées sur les lieux décrivent de nombreuses personnes en mer, beaucoup appelant à l’aide.

La vedette de sauvetage de Douvres a rapidement rejoint l’opération de sauvetage, et on a pu voir plus tard 10 survivants descendre du navire lorsqu’il est retourné dans le Kent, certains sur des brancards, bien que la gravité des blessures et les chiffres exacts demeurent incertains. Enver Solomon, directeur général du Refugee Council, a déclaré que les dernières « morts évitables » soulignaient la nécessité d’une action du ministère de l’Intérieur. « Ces incidents tragiques peuvent et doivent être évités. Nous savons que les gens risquent leur vie pour traverser la Manche en raison du caractère limité et inefficace des voies sûres. Mais au lieu de mettre en place ces voies et de traiter ceux qui cherchent refuge avec compassion et équité, le gouvernement a introduit des lois draconiennes et inapplicables qui nous ferment la porte au nez des hommes, des femmes et des enfants vulnérables. »

Steve Smith, directeur général de l’association caritative Care4Calais, a déclaré que la « terrible perte de vies démontre une fois encore la nécessité d’un système de passage sûr vers le Royaume-Uni pour les réfugiés ». Plus tard, l’association Freedom from Torture a publié une déclaration accusant les ministres d’avoir une attitude « hostile » envers les réfugiés. La position actuelle du ministère de l’Intérieur s’engage à créer de nouvelles voies, mais il n’est pas clair quand et sous quelle forme il le fera. « Nous nous engageons à fournir des voies, y compris l’exploration de nouvelles voies, vers la sécurité pour les personnes vulnérables du monde entier, mais nous devons d’abord maîtriser la hausse des migrations illégales et arrêter les bateaux », indique le site web du ministère de l’Intérieur.

Suite à la tragédie de samedi, une déclaration du ministère de l’Intérieur met l’accent sur la lutte contre les passeurs plutôt que sur l’examen de son approche actuelle. « Cet incident est malheureusement un autre rappel des dangers extrêmes de traverser la Manche à bord de petits bateaux et de l’importance de briser le modèle économique des passeurs et d’arrêter les bateaux », a-t-il déclaré. La ministre de l’Intérieur, Suella Braverman, a présidé une réunion avec des responsables de la police des frontières samedi matin et a qualifié l’incident de « tragique perte de vies ».

En France, une enquête a été ouverte par le parquet de Boulogne. Le député de l’Assemblée nationale française pour Calais, Pierre-Henri Dumont, a déclaré que les autorités interrogeaient les migrants qui pouvaient parler et n’étaient pas trop malades, afin de savoir ce qui s’était passé et d’où ils venaient. Samedi soir, les secouristes fouillaient encore les eaux à la recherche de survivants et de corps. Un avion de la Marine française et un hélicoptère ont été déployés pour aider aux recherches. Jeudi, 755 personnes ont traversé la Manche à bord de petits bateaux, le nombre quotidien le plus élevé cette année, portant le total depuis 2018 à plus de 100 000. Les équipes de secours ont déclaré que c’était la septième fois la semaine dernière qu’elles devaient sortir des personnes de l’eau. Bien que l’incident se soit produit en territoire français, il est normal que les équipes de secours britanniques et françaises travaillent ensemble pour sauver le plus de personnes possible.

Le naufrage survient un jour après l’humiliation du ministère de l’Intérieur lorsque des demandeurs d’asile à bord de la barge Bibby Stockholm ont dû être évacués suite à la découverte de la bactérie de légionelle dans l’approvisionnement en eau. Le pire naufrage en Manche impliquant des migrants s’est produit en novembre 2021, lorsque au moins 27 personnes sont mortes après le naufrage d’un canot pneumatique se dirigeant vers le Royaume-Uni depuis la France. Quatre personnes sont mortes en mer en essayant de traverser en décembre. La position du ministère de l’Intérieur sur les voies sûres et légales indique également : « Comme le prévoit le projet de loi sur les migrations illégales, un nombre annuel de personnes arrivant par des voies sûres et légales sera fixé par le Parlement et en consultation avec les autorités locales ».