Discrètement mais sûrement, cette année, le film Past Lives de la dramaturge et réalisatrice coréano-canadienne Celine Song, a exercé sa magie discrète. Chaque nouveau spectateur est devenu un fervent admirateur, le recommandant à quelques autres qui ont rejoint la congrégation croissante de fans du film. Une partie du charme de ce film réside dans sa dimension profondément romantique et triste, évoquant l’amour perdu et les occasions manquées. C’est également une rêverie sur les existences alternatives et les choix de vie. Une question plus urgente pour les communautés d’immigrants de première et deuxième génération aux États-Unis. En grandissant, ils se demandent peut-être : et si j’étais resté ? Qui suis-je vraiment ?

Greta Lee incarne Nora, une élégante jeune femme d’origine coréenne venue à New York et qui est devenue une star montante de la littérature. Elle est mariée à un Américain blanc, Arthur, interprété par John Magaro, lui-même un jeune écrivain prometteur. Mais, comme l’aurait dit feu la princesse Diana, il s’agit d’un mariage plutôt compliqué – pour des raisons très innocentes. Avant de rencontrer Arthur, Nora avait renoué par le biais des réseaux sociaux avec son premier amour d’enfance qui est toujours dans son pays d’origine : Hae-sung (interprété à l’âge adulte par Teo Yoo). Leurs appels Skype débordaient d’une urgence, d’une excitation, voire même d’une passion que ni l’un ni l’autre n’arrivait à avouer. Pour Nora, passer de l’anglais au coréen représente un changement presque physique.

Mais au moment où ils étaient sur le point d’agir et de prévoir que Hae-sung vienne retrouver Nora, elle a reculé, craignant peut-être que cela soit régressif. Song suggère qu’elle est fatalement réticente à laisser sa nouvelle carrière américaine excitante être aspirée par le passé. Ainsi, lorsque Hae-sung finit par venir à New York de nombreuses années plus tard, c’est pour la voir alors qu’il est en vacances (l’équivalent intercontinental de « Je passais dans le coin… »).

Nora est totalement investie dans sa nouvelle relation. Mais elle est profondément touchée de voir Hae-sung néanmoins, et leur rencontre a une nouvelle poignance, une nouvelle profondeur dans leur connaissance partagée de ce qui aurait pu être. Et Song nous montre malicieusement, voire plutôt sombrement, que, en tant qu’écrivains, Nora et Arthur ne peuvent s’empêcher de voir à quel point Hae-sung est un personnage captivant : l’homme humble dénué de l’identité publique glamour et des aspirations nouvelles de Nora, l’âme modeste qui s’est résignée à un chagrin silencieux. Il a une sorte de noblesse qui le rend plus grand que l’un ou l’autre.

Au courant du concept romantique coréen d’In-yun : providence, destin et réunification des âmes qui se sont connues dans des vies antérieures. Ce concept a une nouvelle réalité concrète dans le 21e siècle numérique. Leurs vies passées étaient leur enfance, qui auraient pu être oubliées dans d’autres époques, mais qui ont aujourd’hui une réalité vive dans un monde de consultation instantanée des données. D’autres cinéastes pourraient ironiser, créer des comédies ou des suspenses psychologiques à partir de l’idée de renouer avec d’anciens amours sur Facebook, etc. Pas Song. Pour ce film, c’est la matière de l’amour le plus sincère, la remise en question la plus profonde de soi-même.

Past Lives prend sa place parmi plusieurs films asiatiques fascinants et divers sur l’évaluation de son identité dans un contexte occidental : la comédie douce-amère chino-américaine de Lulu Wang, The Farewell (2019), la fantaisie multivers de Daniel Kwan et Daniel Scheinert Everything Everywhere All at Once (2022), le drame sur l’adoption coréenne de Davy Chou Return to Seoul (2022) et l’escapade loufoque d’Adele Lim, Joy Ride (2023). Mais Past Lives les surpasse tous grâce à sa simplicité et son aisance inspirées et naturelles. Les émotions les plus complexes naissent du langage cinématographique le plus simple.

En revisitant ce film en fin d’année, je pense que ce qui le rend si puissant est sa représentation de l’enfance de Nora et Hae-sung. Ces scènes ne sont pas, comme elles pourraient l’être dans un autre drame, qu’un simple prologue ou simplement important comme prélude : leur relation d’enfance est aussi significative que leur connexion à l’âge adulte. Ce sont leurs vies passées qui vivent en eux jusqu’à aujourd’hui.