Le vaisseau spatial Boeing Starliner OFT-2 s’approche de la Station spatiale internationale sur cette superbe photo prise par l’astronaute de l’Agence spatiale européenne Samantha Cristoforetti. (Crédit image : Samantha Cristoforetti/Agence spatiale européenne)

Ce n’est pas tous les jours qu’un nouveau vaisseau spatial arrive à la Station spatiale internationale. Ainsi, lorsque la capsule spatiale Boeing Starliner a effectué son premier amarrage historique avec un laboratoire en orbite ce week-end, vous pouvez parier que les astronautes regardaient.

Le premier vaisseau spatial Boeing Starliner sans pilote à visiter la station s’est amarré vendredi soir (20 mai), et de nouvelles photos de l’équipage du laboratoire en orbite ont capturé le moment avec des détails à couper le souffle. La mission Starliner, appelée Orbital Flight Test 2, est un vol d’essai important pour voir si un taxi spatial commercial est prêt à transporter des astronautes vers la station pour la NASA.

« Bienvenue, Starliner ! » a écrit l’astronaute de l’Agence spatiale européenne Samantha Cristoforetti, qui est arrivée à la station en avril sur une capsule SpaceX Crew Dragon. Elle a pris de superbes photos du vaisseau spatial Starliner au-dessus de la Terre bleue étincelante et les a partagées sur Twitter.

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Le vaisseau spatial Boeing Starliner OFT-2 s'approche de la Station spatiale internationale sur cette superbe photo prise par l'astronaute de l'Agence spatiale européenne Samantha Cristoforetti.

Le vaisseau spatial Boeing Starliner OFT-2 s’approche de la Station spatiale internationale sur cette superbe photo prise par l’astronaute de l’Agence spatiale européenne Samantha Cristoforetti. (Crédit image : Samantha Cristoforetti/Agence spatiale européenne)

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Le vaisseau spatial Boeing Starliner OFT-2 amarré à la Station spatiale internationale vu par l'astronaute de l'Agence spatiale européenne Samantha Cristoforetti.

L’astronaute de l’Agence spatiale européenne Samantha Cristoforetti a amarré le vaisseau spatial Boeing Starliner OFT-2 à la Station spatiale internationale. (Crédit image : Samantha Cristoforetti/Agence spatiale européenne)

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Le vaisseau spatial Boeing Starliner OFT-2 amarré à la Station spatiale internationale vu par l'astronaute de l'Agence spatiale européenne Samantha Cristoforetti.

L’astronaute de l’Agence spatiale européenne Samantha Cristoforetti a amarré le vaisseau spatial Boeing Starliner OFT-2 à la Station spatiale internationale. (Crédit image : Samantha Cristoforetti/Agence spatiale européenne)

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Le vaisseau spatial Boeing Starliner OFT-2 s'approche de la Station spatiale internationale sur cette superbe photo prise par l'astronaute de l'Agence spatiale européenne Samantha Cristoforetti.

L’OFT-2 Starliner de Boeing ne ressemble à rien de plus qu’un point sur cette image prise par l’astronaute Samantha Cristoforetti lors des opérations d’amarrage le 20 mai 2022. (Crédit image : Samantha Cristoforetti/Agence spatiale européenne)

Deux photos de Cristoforetti montrent le Boeing Starliner s’approchant de la Station spatiale internationale. Les deux autres montrent une capsule spatiale commerciale après sa connexion au port d’amarrage avant du module Harmony de la station construit aux États-Unis.

Une autre photo montre le Starliner, mais à peine perceptible. Cela a été fait au début des opérations d’amarrage vendredi, alors que le Starliner n’était qu’une simple lumière dans la vaste obscurité de l’espace.

« Elle est là! » Cristoforetti écrivait à l’époque. « Jusqu’à présent, seulement un petit point, mais bientôt il frappera à notre porte. »

Cristoforetti a photographié le Starliner alors que deux astronautes de la NASA, Kjell Lindgren et Robert Hines, regardaient l’approche du vaisseau spatial pour s’assurer que tout se déroulait comme prévu.

« Le Starliner a fière allure à l’avant de la station spatiale », a déclaré Hines au contrôle de mission après avoir réussi à s’amarrer.

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Photographie du Boeing Starliner prise par le cosmonaute russe Sergueï Korsakov.

Le cosmonaute russe Sergei Korsakov capture une capsule Boeing Starliner OFT-2 en attente d’accostage près de la Station spatiale internationale le 20 mai 2022. Le cargo Northrop Grumman Cygnus est visible ci-dessous. (Crédit image : Sergey Korsakov/Roscosmos)

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Photographie du Boeing Starliner prise par le cosmonaute russe Sergueï Korsakov.

Le cosmonaute russe Sergei Korsakov capture une capsule Boeing Starliner OFT-2 en attente d’accostage près de la Station spatiale internationale le 20 mai 2022. Le cargo Northrop Grumman Cygnus est visible ci-dessous. (Crédit image : Sergey Korsakov/Roscosmos)

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Photographie d'un Boeing Starliner près de l'ISS prise par le cosmonaute russe Sergueï Korsakov.

Le cosmonaute russe Sergei Korsakov capture une capsule Boeing Starliner OFT-2 en attente d’accostage près de la Station spatiale internationale le 20 mai 2022. Le cargo Northrop Grumman Cygnus est visible ci-dessous. (Crédit image : Sergey Korsakov/Roscosmos)

Des photos encore plus étonnantes du Starliner ont été prises par le cosmonaute russe Sergei Korsakov, qui a photographié le Starliner en approche alors qu’il était derrière le cargo Northrop Grumman Cygnus.

« Bravo, Starliner ! » Korsakov a écrit sur Twitter dans un message. Un autre message montrait un Starliner avec des rayures étoilées derrière.

Une vue du vaisseau spatial Boeing Starliner OFT-2, avec les rayures étoilées derrière, vue par le cosmonaute russe Sergei Korsakov. (Crédit image : Sergey Korsakov/Roscosmos)

Le vaisseau spatial Boeing Starliner OFT-2 a été lancé en orbite jeudi 19 mai sur une fusée Atlas V lancée depuis la Station de la Force spatiale à Cap Canaveral en Floride. Le vaisseau spatial passera environ cinq jours à communiquer avec la station pendant que les astronautes et Boeing effectueront une série de tests pour mesurer ses performances.

Le Starliner est l’un des deux engins spatiaux commerciaux choisis par la NASA pour transporter des astronautes vers et depuis la Station spatiale internationale. En 2014, l’agence spatiale américaine a sélectionné les Boeing Starliner et Crew Dragon de SpaceX pour les vols en taxi vers la station.

SpaceX lance des astronautes pour la NASA depuis mai 2020, mais le lancement du Starliner de Boeing a été retardé par une série de revers.

En décembre 2019, le premier vol d’essai sans équipage du Starliner de Boeing n’a pas réussi à atteindre la station spatiale car des problèmes logiciels l’ont empêché d’atteindre son orbite prévue. En août 2021, les tentatives de lancement de ce deuxième vol d’essai ont été interrompues en raison de vannes bloquées sur le vaisseau spatial Starliner.

Mais vendredi, ces problèmes semblaient avoir été en grande partie résolus, bien que les ingénieurs de Boeing enquêtent sur certains des problèmes survenus lors du voyage de Starliner à la station.

Deux des 12 moteurs principaux sont tombés en panne au début de la mission, et deux autres moteurs de contrôle de réaction plus petits se sont déconnectés pendant les opérations d’amarrage de vendredi. Les ingénieurs ont également dû réparer un circuit de refroidissement thermique plus froid que prévu, a déclaré Boeing, mais aucune des pannes ne constituait une menace sérieuse pour la mission.

Cristoforetti, Korsakov et le reste de l’équipage de l’expédition 67 de la Station spatiale internationale ouvriront le vaisseau spatial Starliner OFT-2 pour la première fois samedi. Le vaisseau spatial transporte 500 livres de fournitures et d’équipement pour les astronautes.

Boeing prévoit actuellement de détacher la capsule Starliner le 25 mai pour un atterrissage au sol prévu à White Sands Space Harbor au Nouveau-Mexique, mais cette cible d’atterrissage et cette date de départ sont susceptibles de changer en fonction des conditions météorologiques, ont déclaré la NASA et Boeing.

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