Le week-end dernier, ce n’était pas la première fois que deux grands films sortaient simultanément, mais le raz-de-marée Barbie et Oppenheimer a marqué la première fois où le public l’a perçu moins comme une compétition que comme une collaboration. Barbie v Oppenheimer avait été largement écarté au profit de Barbenheimer, plus cosy et proche de Bennifer, une bombe et une beauté main dans la main, les fans prévoyant de les regarder tous les deux plutôt qu’un seul, un événement sans précédent qui a mis les exploitants et les studios en alerte pour une victoire tant attendue. Mais même les analystes de box-office les plus ambitieux ne pouvaient pas prévoir à quel point cette victoire allait être importante, les estimations les plus élevées apparaissant maintenant comme conservatrices, les deux films combinés ayant pulvérisé des records et créé un véritable phénomène de pop culture en ligne et hors ligne.

La comédie satirique en douceur de Greta Gerwig autour de Barbie était inévitablement en tête du box-office, enregistrant un week-end de 162 millions de dollars aux États-Unis, ce qui en fait également le meilleur démarrage de l’année à ce jour ainsi que le meilleur démarrage jamais enregistré pour une réalisatrice. Christopher Nolan, de manière tout aussi surprenante, a remporté la deuxième place avec son sombre drame historique, qui a rapporté 82 millions de dollars lors de son premier week-end, un chiffre impressionnant compte tenu de la nature du film, un long métrage de trois heures axé sur les dialogues et destiné aux récompenses. Au niveau mondial, les résultats étaient tout aussi positifs, les deux films ayant rapporté plus de 500 millions de dollars au total, ce qui a permis de redonner un peu de tonus à ce qui avait été un été difficile au box-office.

Alors que les suites de super-héros Spider-Man: Across the Spider-Verse et Guardians of the Galaxy Volume 3 ont attiré de nombreux spectateurs (bien que les deux films n’aient pas atteint la barre symbolique du milliard de dollars au box-office mondial), le public s’est plutôt détourné des autres superproductions. La réunion désastreuse de DC Comics, The Flash, est devenue la plus grande catastrophe de super-héros de tous les temps, avec des pertes estimées à 200 millions de dollars. Indiana Jones et le Cadran du Destin semblait peu susceptible d’être rentable compte tenu de son budget exorbitant de 300 millions de dollars et de ses recettes mondiales à peine supérieures. La suite ultra-chère de Mission Impossible avec Tom Cruise a ouvert en deçà des prévisions et a subi une baisse catastrophique de sa deuxième semaine grâce à Barbenheimer. Les aventures animées Elemental et Ruby Gillman, Teenage Kraken, ont également été bien en dessous des attentes. Les comédies telles que Book Club: The Next Chapter, Joy Ride, The Blackening, The Machine et About My Father ont été des échecs en sortie nationale. Avant ce week-end, les ventes de billets avaient chuté de 20% par rapport à la même période en 2019.

L’industrie du cinéma se remet toujours des jours les plus sombres de la pandémie, lorsque les cinémas étaient fermés ou rouverts avec des restrictions, ce qui a contraint les spectateurs confus ou inquiets à rester chez eux et les studios à mettre en place de nouvelles stratégies de sortie. La réduction de la fenêtre entre les projections en salle et celles à domicile, parfois réduite à néant avec des sorties simultanées sur grand écran et petit écran, a donné l’impression à beaucoup que le cinéma était devenu un vestige superflu et hors de prix du passé, d’autant plus que des plateformes comme Netflix et Amazon sortaient des films de la taille de blockbusters avec des stars de renommée directement sur les smartphones. Les grands perturbateurs, tels qu’ils étaient autrefois appelés, sont devenus les grands destructeurs, le modèle d’abonnement n’ayant jamais réussi à se révéler aussi rentable que le modèle qu’il cherchait à remplacer.

Mais même dans une année où le box-office peut être en baisse, il y a des signes qui montrent qu’il n’est pas définitivement perdu. Des films oscarisables tels que The Fabelmans, Tar et Women Talking ont peut-être connu des difficultés pendant les derniers mois de 2022, mais 2023 a commencé avec des succès de séries B tels que M3gan et Cocaine Bear, attirant les spectateurs avec la promesse de visions étranges jamais vues auparavant, comme un carnaval qui arrive en ville. Il y a eu d’autres bonnes nouvelles avec des suites acclamées comme Creed, Scream et John Wick, qui ont toutes battu des records dans leurs franchises respectives, avant que le film Super Mario Bros ne devienne le premier et seul film à dépasser le milliard de dollars au box-office mondial.

Le public était là, il ne lui manquait qu’une raison de se présenter. Alors, que s’est-il passé avec Barbenheimer pour obtenir une telle affluence record ? Lorsque les deux films ont été annoncés pour sortir à la même date, beaucoup y ont vu une pique mesquine de Warner Bros, qui mettait Barbie en concurrence directe avec Nolan, son réalisateur de longue date qui avait rejoint Universal pour son dernier film (le réalisateur de « The Dark Knight », comme beaucoup d’autres, avait été mécontent du plan de sortie simultanée en salle et en streaming que le studio avait mis en place pendant la pandémie de Covid-19). Barbie a entrepris un voyage de près de 15 ans à travers divers développements, avec des noms tels que Anne Hathaway et Amy Schumer attachés précédemment. C’est Margot Robbie et sa société de production LuckyChap, fraîchement sortie du succès de « Promising Young Woman », qui ont vraiment fait avancer les choses, en approchant Gerwig après « Little Women » et en convenant avec elle que son mari et collaborateur, Noah Baumbach, pouvait co-écrire le scénario.

Les deux femmes étaient considérées comme des choix peu conventionnels, leur travail précédent étant plus proche de l’art indépendant que du grand écran, axé plus sur les personnages que sur l’intrigue, ce qui n’était pas l’association la plus évidente pour un film destiné à devenir le premier film officiel des studios Mattel (les futurs films Mattel promettent des partenariats avec JJ Abrams, Lena Dunham et Daniel Kaluuya). Mais leur participation, ainsi que celle de Robbie et d’une distribution qui a finalement inclus Ryan Gosling, Will Ferrell et un soutien étonnamment diversifié d’Issa Rae, Simu Liu, America Ferrera et Hari Nef, a rapidement prouvé que ce ne serait pas la Barbie de votre grande sœur et a suscité l’intérêt de ceux qui auraient autrement tourné le dos à un film basé sur des jouets. Même sans elles, la marque Barbie continue d’être un gros succès commercial. Bien qu’il ait connu une légère baisse par rapport à l’année précédente, Mattel a tout de même réalisé 1,49 milliard de dollars de recettes grâce aux produits Barbie en 2022. Il s’agit d’une propriété intellectuelle incroyablement solide, non seulement pour de nouveaux consommateurs, mais aussi pour ceux qui ont une affinité avec la marque depuis sa sortie originale en 1959.

Bien que Gerwig et Baumbach aient adopté un ton satirique pour aborder des sujets tels que le patriarcat, le capitalisme et l’image du corps dans Barbie, le film a été lancé avec une campagne marketing pop et colorée, avec du rose vif partout, une bande sonore présentant Dua Lipa, Billie Eilish et Charli XCX, ainsi que des partenariats de marque avec une centaine d’entreprises, de Chevy à AirbnB. Son budget de 145 millions de dollars est estimé être doublé avec les coûts marketing, un film événement estival avec du mordant, mais un film événement estival tout de même.

Barbie était omniprésente ces derniers mois, de même que l’excitation, renforcée à chaque nouvelle sortie de bande originale, chaque nouvel extrait, chaque nouvel article alléchant de la part des personnes impliquées (« Ce film est fou », a déclaré Gerwig à l’Observer plus tôt ce mois-ci), et la mise en mème de sa sortie le même jour qu’un film qui ne pourrait être plus opposé. Alors que Barbie, avec la notoriété de la marque de l’un des plus grands jouets jamais créés pour soutenir sa vision décalée, Nolan avait un chemin plus difficile à parcourir. Vendre l’histoire de J. Robert Oppenheimer, le père de la bombe atomique, avec un budget de 100 millions de dollars en jeu et une durée de trois heures consacrée aux dialogues au plus fort de l’été était un pari sans précédent, un plat de légumes servi au milieu d’un buffet de fast-food à volonté. Mais Nolan, l’un des rares réalisateurs dont le nom suffit à attirer un large public, a transformé ce qui aurait pu être une leçon d’histoire ennuyeuse en un spectacle IMAX grâce à une distribution étoilée (Cillian Murphy, Emily Blunt, Robert Downey Jr, Matt Damon, Rami Malek et Florence Pugh) et une campagne marketing extravagante, qui a commencé un an avant la sortie avec une horloge en ticking et une bande-annonce sombre.

La campagne s’est poursuivie avec grâce pendant une saison souvent dénuée de classe, avec des stars présentes à toutes les occasions possibles