Joan Collins fait une entrée remarquée depuis la limousine conduite par son chauffeur – robe blanche, chapeau blanc à large bord, énormes lunettes de soleil, et bagues aux doigts. Même si elle n’était pas Joan Collins, on ne peut s’empêcher de la regarder. Certaines personnes ont simplement l’air d’être des stars. À 90 ans, sa renommée ne montre aucun signe de déclin – bien que, comme elle me rappelle à plusieurs reprises, on ne parle pas d’âge dans le monde de Dame Joan.

Nous sommes dans l’un de ses restaurants préférés, proche de sa maison dans le sud-ouest de Londres. Nous sommes ici pour parler de son nouveau spectacle en solo et de son livre, intitulé « Behind the Shoulder Pads ». Le maître d’hôtel nous conduit à notre table dans le coin. Il est ravi de voir Collins. Et Collins est ravie d’être ici. Elle aime la nourriture.

« Les asperges avec des oeufs pochés sont très bonnes. Et les gnocchis aussi. Tout est bon, Simon. Si vous voulez prendre une entrée, le carpaccio est excellent. » Elle fait une pause. « Vous êtes végétalien ? » La question a un ton accusateur. Après tout, nous sommes au Guardian, et Collins n’a jamais fait d’interview assise avec nous auparavant. Bien qu’elle soit une lectrice avide de journaux, elle ne trouve pas le Guardian sympathique. « Je ne suis pas intéressée par ce qu’ils écrivent. J’ai essayé. Désolée pour ça. Les gens disent : ‘Éloignez-vous du Guardian, pour l’amour de Dieu. »

Qu’est-ce qui vous a persuadée de nous parler ? Elle montre son amie et attachée de presse Alex, qui est assise à la table avec nous. « C’est elle ! Elle a dû me persuader. »

Je pense que vous êtes en sécurité avec moi, je lui dis.

« Je pense que oui. »

Et je ne suis pas végétalien, je lui dis. Donc on prendra tout le monde pour le carpaccio en entrée.

« Il fait vraiment chaud ici », dit Collins. « D’habitude ils ont l’air conditionné. »

Pas de problème. Elle plonge dans son sac à main, sort un ventilateur à piles et le pose sur la table. Collins a l’air satisfaite. « Une amie me l’a acheté l’année dernière. C’est génial. Tenez, essayez-le. » Elle parle avec un accent hybride rappelant les stars britanniques d’Hollywood du milieu du XXe siècle comme Cary Grant.

Le maître d’hôtel revient à la table.

« Quelques petites choses à propos du menu », dit-il. « Aujourd’hui, je regrette mais le carpaccio n’est pas disponible et je ne peux pas couper de jambon, mais je peux vous proposer du bison avec des tomates à la place du jambon. »

« Oh mince », dit une Collins déçue. Elle se reprend. « Quel est le plat du jour ? »

« Nous n’en avons pas, madame. Aujourd’hui, nous sommes en train de travailler en cuisine. »

« Pouvez-vous faire une salade ? » demande-t-elle.

« Oui, bien sûr, madame. Nous avons sur le menu la salade de courgettes – de fines tranches de courgettes avec du parmesan. »

Elle a l’air horrifiée. « Non, je n’aime pas les courgettes. Pouvez-vous faire une simple salade mixte ? »

« Laitue et tomates ? » dit-il.

« Oui, très simple. Laitue, tomates et avocat. »

« Nous n’avons pas d’avocat, madame. »

« Avez-vous du jus de citron vert ? »

« Oh, nous pouvons en faire pour vous. »

« Non, pas frais », dit-elle. « En bouteille. »

« Non, désolé, madame. »

Cela pourrait être une scène de Fawlty Towers, mais Collins y fait face avec grâce. Heureusement, les asperges et les œufs sont toujours au menu, et elle se contente de la salade de tomates et de laitue en entrée.

Je suggère un verre de rosé. Collins dit qu’elle ne peut pas. Hier soir, elle a fêté l’anniversaire de sa fille Tara. « Pour être honnête, je suis un peu en train de cuver. »

Collins est célèbre depuis plus longtemps que la plupart d’entre nous sont en vie – et de différentes manières. Elle a fait ses débuts en tant qu’actrice à 17 ans, jouant une délinquante juvénile dans le film I Believe in You. Dans ses premiers films, elle jouait des filles méchantes, en contradiction avec la jeune Collins. « Je ne sais pas si vous en avez déjà vu un. Je parle de mes films du Rank – et ils étaient classés ! »

En 1955, elle est signée par la 20th Century Fox et présentée comme la nouvelle Elizabeth Taylor. Bien qu’elle soit une personnalité connue, elle n’a jamais vraiment répondu à ce titre. Collins a abandonné le cinéma pendant une grande partie des années 1960 pour élever ses deux premiers enfants. Après un passage dans des films d’horreur tels que Tales From the Crypt, au début des années 1970, une Collins très différente a émergé à la fin des années 1970 avec deux films érotiques à succès, The Stud et The Bitch. Cela a ouvert la voie à son rôle le plus connu, celui de la narcissique intrigante Alexis Colby dans le soap opera américain Dynastie.

Elle a écrit 19 livres, dont plusieurs succès de librairie (comme sa sœur Jackie Collins, qui était estimée à 120 millions de livres sterling à sa mort en 2015) et a été chroniqueuse pour le magazine Spectator. Mais Collins est également célèbre pour sa vie privée.

Elle s’est mariée cinq fois, le plus heureusement avec son mari actuel, Percy Gibson, et ses amants ont inclus Warren Beatty, Ryan O’Neal, Marlon Brando et Harry Belafonte.

Je demande à Alex comment elle a rencontré Collins. Elle dit qu’elle était amie avec sa fille Tara. « Je connais Joan depuis que je suis toute petite. Mais à l’époque, Joan n’avait pas le temps pour moi. »

« Oh, c’est gentil ! » dit Collins. « Oui, c’est ça : renforcez ma réputation de garce ! »

Est-ce une réputation injuste ? « Oui, je pense que c’est vraiment injuste. Juste parce que j’ai joué Alexis si brillamment – dit-elle modestement – je suis associée à elle, et les producteurs ont vraiment aimé donner cette impression. Toute la publicité qu’ils ont faite – ils avaient une ligne directe avec le National Enquirer.

« Je me souviens avoir rencontré Kirk Douglas sur un bateau à Cannes, comme on le fait, quand je faisais la promotion de The Bitch, et tout à coup ce ballon s’élève au-dessus de la mer avec une banderole disant « Joan Collins est The Bitch ». Et j’ai dit : ‘Oh mon Dieu, Kirk, je déteste ça – cela devrait être « Joan Collins en tant que The Bitch »‘, et il a répondu : ‘Chérie, c’est une très bonne nouvelle – ça veut dire que tu as vraiment réussi’. J’ai dit : ‘Je pense que j’ai réussi depuis longtemps’. »

C’était donc tout du marketing ? « Eh bien, ça a marché pour eux. Je ne peux pas dire que j’étais ravie d’être constamment qualifiée de garce. C’est assez blessant et méchant, et la plupart des gens qui me connaissent ne pensent pas que je le suis. Mais je suis franche et je ne supporte pas les imbéciles, sans aucun moyen de les supporter. » Elle me jette un regard vif.

Avez-vous rencontré beaucoup d’imbéciles dans votre vie ?

« J’en ai épousé trop ! »

Mais maintenant vous avez trouvé l’homme parfait ?

« Oh oui, Percy et moi sommes mariés depuis 21 ans et c’est merveilleux. » Il a beaucoup été question à ses débuts du fait qu’il était 32 ans plus jeune. Quand on lui posait la question, elle répondait : « Eh bien, s’il meurt, il meurt. » Elle a un esprit naturel, et on sait qu’on pourrait être la cible de ses plaisanteries à tout moment.

Collins a l’air magnifique – les yeux verts étincelants comme des pierres précieuses, les lèvres rouges vives, et le teint parfait. Votre peau est incroyable, je dis.

« Merci. Je n’ai rien fait. Je n’ai pas pu faire tout ça. D’abord, je suis phobique des aiguilles. C’est ma mère qui m’a dit de m’hydrater et d’utiliser une crème de nuit. J’ai dit ça à mes deux filles et toutes les deux ont une peau fabuleuse. Et elles évitent le soleil. »

Son père, Joseph, d’origine juive sud-africaine, était agent de stars – Shirley Bassey, Roger Moore et