C’était un nuage rose en forme de champignon qui a même enveloppé la Maison Blanche. « Avez-vous vu Barbie ou Oppenheimer ce week-end ? », a demandé un journaliste à la porte-parole de presse, Karine Jean-Pierre. Elle a répondu : « Je savais que j’allais avoir cette question. Non, je ne les ai pas vus. Mais j’ai entendu dire que cela avait très bien fonctionné. » Les deux films ont très bien fonctionné : Barbie a récolté 162 millions de dollars de recettes, tandis qu’Oppenheimer, sur le père de la bombe atomique, a rapporté 82,4 millions de dollars. C’était le meilleur week-end au box-office national depuis le début de la pandémie de coronavirus. Mais lorsque les historiens futurs étudieront le phénomène « Barbenheimer », ils se poseront peut-être encore une question : est-ce le début d’une renaissance d’Hollywood ou le baroud d’honneur glorieux d’une industrie en déclin ?

Même avec cet afflux de sucre le week-end dernier, le box-office est encore en baisse de 20% par rapport aux niveaux d’avant la pandémie. Les acteurs et les écrivains sont en grève simultanément pour la première fois depuis plus de 60 ans. Les services de streaming en ligne et l’intelligence artificielle bouleversent le modèle économique et exposent l’écart de richesse entre les dirigeants des studios et tous ceux qui ne sont pas des noms connus.

Barry Diller, ancien PDG de Paramount Pictures et de la 20th Century Fox, a déclaré sur le plateau de l’émission Face the Nation de CBS : « Il y a presque une tempête parfaite ici, à savoir que vous avez eu le Covid, qui a renvoyé les gens chez eux pour regarder des vidéos en streaming et la télévision, et a tué les cinémas. Vous avez eu les résultats d’investissements massifs dans le streaming, qui ont entraîné d’énormes pertes pour toutes ces entreprises. » Appelant à un règlement de la grève d’ici septembre, Diller a ajouté : « La vérité est que c’est un énorme secteur d’activité, tant sur le plan national que pour l’exportation mondiale. Ces conditions pourraient entraîner l’effondrement complet d’une industrie tout entière. »

L’emblématique enseigne Hollywood, qui a fêté son centenaire ce mois-ci, a été témoin d’une grande dépression et d’une guerre mondiale, de diverses grèves (Ronald Reagan a dirigé les acteurs en 1960), de perturbations technologiques et, en mars 2020, de la pandémie de Covid-19 qui a plongé les cinémas dans l’obscurité, vidé les studios de télévision et interrompu toute production. La reprise est encore en cours. Il y a eu des succès comme Top Gun : Maverick de l’année dernière, qui a incité Steven Spielberg à dire à Tom Cruise : « Tu as sauvé Hollywood et tu as peut-être sauvé la distribution en salle. » Un autre film avec Tom Cruise, Mission Impossible – Dead Reckoning Part One, l’une des premières grandes productions arrêtées par la pandémie, vient de sortir et a été bien accueilli, mais sans éclat.

D’autres films récents comme Big George Foreman, Dungeons & Dragons : Honor Among Thieves, Elemental de Disney et Pixar, The Flash, 65 ont déçu au box-office (selon une estimation, Disney a perdu près de 900 millions de dollars avec ses huit dernières sorties en studio). Barbie et Oppenheimer, bénéficiant d’une bonne stratégie de marketing et de mèmes, pourraient être des exceptions qui confirment la règle.

David Scarpa, qui est sur la ligne de piquetage tous les jours, déclare : « L’industrie du cinéma se rapproche de plus en plus de l’industrie des parcs d’attractions. Les gens viennent faire des manèges. Ils ne viennent pas forcément voir ce qu’un film aurait été en 1940. Ils viennent pour vivre des expériences, et donc tout est davantage axé sur ce qu’on appelle les ‘blockbusters’, les films à gros budgets, au détriment de presque tout le reste. »

Certains observateurs font le parallèle avec la disruption de secteurs comme la musique et les journaux par la Silicon Valley, qui ont dû réinventer rapidement leur modèle économique avec des degrés de succès variables. Mais cette fois-ci, les entreprises technologiques qui « bougent rapidement et cassent tout » se heurtent à de puissants syndicats.

Laura Sydell, scénariste et journaliste de longue date à la radio publique, qui étudie l’intersection de la culture et de la technologie, déclare : « Il s’agit peut-être de l’une des grèves les plus importantes depuis des décennies. Ces entreprises ont dévasté les musiciens. Oui, nous avons des grandes stars, mais si vous regardez ce qu’elles gagnent grâce à Spotify et parlez aux gens de l’argent qu’ils gagnent, cela a un peu dévasté la classe moyenne des musiciens. »

Sydell poursuit : « Regardons ce qui s’est passé avec les journaux. Maintenant, je ne prétends pas que les journaux locaux ne luttaient pas déjà, mais je pense que les entreprises technologiques ont pratiquement mis le clou dans le cercueil. Nous pouvons également regarder ce qui s’est passé avec les taxis et discuter des raisons pour lesquelles cela s’est produit. Mais c’est la première fois que je sais que ces entreprises technologiques se sont heurtées à un vrai syndicat. »