Richard Roundtree, connu pour son rôle principal élégant dans le film Shaft de 1971, est décédé jeudi, ont rapporté le Hollywood Reporter et Deadline. Roundtree, âgé de 81 ans, est décédé à Los Angeles après avoir été diagnostiqué d’un cancer du pancréas, a déclaré Patrick McMinn, le gestionnaire de longue date de Roundtree, au Hollywood Reporter. « Sa carrière pionnière a changé le visage du divertissement à travers le monde et son héritage durable sera ressenti pendant des générations. Nos pensées vont à sa famille et à ses proches en cette période difficile », a déclaré Artists & Representatives, l’agence qui représentait le défunt acteur, dans un communiqué à Deadline.

Roundtree est devenu célèbre avec le film de blaxploitation Shaft de 1971, qui raconte l’histoire d’un détective privé dans la section de Harlem à New York. Il a repris ce rôle dans plusieurs suites et une série télévisée éphémère. Le personnage robuste et débrouillard, vêtu de blousons en cuir voyants et accompagné d’une musique entraînante d’Isaac Hayes, a contribué à définir le style d’un homme noir et a également été accepté par le public blanc.

Tout au long de sa carrière de plus de quatre décennies à Hollywood, Roundtree a joué une multitude de rôles dans des films et des émissions de télévision, notamment la série limitée Roots en 1977 et le film Earthquake de 1974 dans lequel il incarne le cascadeur de moto Miles. Parmi ses films les plus poignants figure Once Upon a Time… When We Were Colored en 1996, qui raconte l’histoire d’une communauté noire soudée confrontée au racisme du Mississippi d’après-guerre.

Dans les années 2010, il a été réintroduit auprès d’un public plus jeune lorsqu’il a joué le rôle du père de Gabrielle Union dans la série BET Being Mary Jane. « Travailler avec Richard Roundtree était un rêve… Il était tout simplement le meilleur et nous l’adorions tous », a tweeté Union.

Des hommages à Roundtree ont afflué de toutes parts. Sheryl Lee Ralph, star d’Abbott Elementary, l’a qualifié de « merveilleux être humain ». Sherrilyn Ifill, avocate du Fonds de Défense Légale de la NAACP, a rappelé l’acteur « iconique ».

Roundtree a continué à travailler régulièrement jusqu’à la fin, avec 159 crédits d’acteur à son nom et trois projets à venir qui n’ont pas encore été publiés, selon IMDB.com. Il est né à New Rochelle, New York, en 1942. Il a fréquenté l’Université du Southern Illinois au début des années 1960 grâce à une bourse de football, mais a quitté l’université tôt pour se lancer dans une carrière de mannequin. En 1967, il a rejoint le Negro Ensemble Company pour entamer sa vie d’acteur, selon le Hollywood Reporter. Il a été marié deux fois et laisse derrière lui quatre filles – Nicole, Tayler, Morgan et Kelli Roundtree – ainsi que son fils James, selon Variety.