Zoltan Korda a réalisé une version palpitante du roman d’Alan Paton en 1951, alors que la politique raciste de l’apartheid en Afrique du Sud n’avait que trois ans et pouvait être considérée comme quelque chose susceptible d’être remise en question, réformée, voire abolie.

Le roman de Paton lui-même a été publié en 1948, la même année que l’apartheid est apparu. Aujourd’hui, ce film est réédité, révélant à nouveau qu’il possède une urgence de prêcheur en croisade et une gravité morale appropriée pour une histoire de prêtres.

  • Sortie en 1951
  • Zoltan Korda
  • L’apartheid en Afrique du Sud
  • Un roman d’Alan Paton
  • Un essai moral
  • Réédité aujourd’hui
  • Un parallèle biblique évident
  • Un contexte shakespearen;
  • Une critique morale
  • Un récit passionné

Après un début lent, le film atteint un rythme musclé et captivant ; c’est un drame avec un parallèle biblique évident, mais aussi une résonance shakespearienne authentique dans la dimension tragique de son dernier acte et la réconciliation Montague/Capulet qu’il envisage pour les noirs et les blancs, obtenue grâce au pardon sacrificiel pour un crime capital. Peut-être que les auditoires modernes seraient réticents face à une histoire sur l’Apartheid, qui semble centrée sur le jugement moral de la communauté blanche et la victimisation des blancs, mais sa passion et son idéalisme rayonnent.

Il s’agit d’un drame de la campagne et de la ville. Dans le village fictif de Ndotsheni, dont les pentes supérieures luxuriantes sont cultivées par l’homme blanc et les terres plus pierreuses par les «natifs», un vieux ministre noir, Stephen Kumalo, est profondément troublé par l’absence de son fils, nommé Absalom, peut-être d’après le fils du roi David dans la Bible. Absalom a quelques années auparavant quitté les délices de Johannesburg, prétendument pour retrouver sa tante, la sœur de Stephen, qui aurait pris une mauvaise direction là-bas. Mais Absalom, comme beaucoup d’autres, a également recherché les salaires plus élevés et les libertés accrues offertes en ville. Il est peut-être tout simplement devenu mauvais lui-même.

Kumalo est interprété par le vétéran du théâtre et du cinéma américain et militant des droits civiques, Canada Lee, qui, en réalisant ce film britannique, était un réfugié du McCarthysme américain (tout comme son co-auteur non crédité, John Howard Lawson). La performance de Lee incarne parfaitement le chagrin de la vieillesse porté avec stoïcisme, et son regard angoissé semble errer presque sans vision sur tout l’écran.

Pendant ce temps, en parallèle, un agriculteur blanc appelé Jarvis (interprété avec une retenue réfléchie par Charles Carson) travaille la terre du mieux qu’il peut ; c’est un « bureaucrate desséché par le soleil » à la Forster qui se plaint, comme ses voisins blancs, des lacunes de sa main-d’œuvre noire, et qui est déconcerté et irrité par les enthousiasmes libéraux de son fils, qui vit à Johannesburg et œuvre pour de meilleurs logements pour la population noire. Jarvis peut être un faucon politique, mais sa femme est une douce colombe : il s’agit de Margaret, interprétée par Joyce Carey (peut-être mieux connue en tant que gérante du salon de thé de la gare dans Brève rencontre de David Lean ; sa voix plus raffinée met ici le cockney du théâtre en perspective).

Stephen se rend à Johannesburg, aussi innocent qu’un enfant malgré ses cheveux gris, dans une mission pour retrouver son fils ; il est aidé là-bas par une fraternité de clergymen missionnaires, dont Msimangu (une excellente performance franche de Sidney Poitier). Et là, il rencontre son frère vagabond qui se soucie peu des scrupules de Stephen, ainsi que la petite amie enceinte de son fils. Il découvrira la terrible vérité sur Absalom et son dérive vers la criminalité et sa connexion fatidique avec le fils bien intentionné et en quête de justice de Jarvis – dont les journaux seront finalement lus par l’ancien Jarvis, qui en apprendra davantage sur l’Afrique du Sud pour la première fois de sa vie.

Cry, the Beloved Country parle beaucoup de l’importance de l’église chrétienne en tant que force morale unificatrice : une autorité dans laquelle les noirs et les blancs peuvent trouver l’unité (de la même manière que le mouvement américain des droits civiques). C’est un film ouvertement et démodé religieux, avec un discours véhément du père Vincent (Geoffrey Keen), prononcé à Stephen dans les profondeurs de son agonie et de son doute. Il croit également à la décence (deux personnages différents s’excusent, à deux stades différents, de la manière grossière et vulgaire dont ils viennent de se comporter) ; cela peut sembler désuet, mais cela possède aussi de la dignité et de l’idéalisme. C’est un film absolument captivant.

Cry, the Beloved Country sera disponible le 9 octobre sur les plateformes numériques, en Blu-ray et en DVD.