Bottoms est un film lycéen bourré de tous les stéréotypes des grands classiques du genre. Il y a des geeks et des sportifs, des applaudissements lents, des gestes grandioses sur le terrain de football, des casiers tagués et un montage triste qui se déroule sur la musique de Complicated d’Avril Lavigne. Mais les deux principaux personnages sont PJ et Josie, les « gays moches et sans talent » qui créent un club de combat après l’école dans le seul but d’avoir des relations sexuelles avec les pom-pom girls. Les filles se frappent mutuellement au visage, les professeurs lisent des magazines pornos en cours, tout le monde prétend être « autonome » – et, d’une manière ou d’une autre, cela parvient toujours à être un délice réconfortant. De manière palpitante, c’est peut-être le film le moins sincère que j’ai vu depuis des années.

Sa réalisatrice, Emma Seligman, 28 ans, est à Londres, expliquant comment une comédie sur des adolescentes lesbiennes amorales et libidineuses a pu voir le jour. Ce n’était pas facile, et ce n’était pas rapide, en réalité. Elle et sa coscénariste Rachel Sennott – qui joue PJ et qui a également joué dans le premier film de Seligman, Shiva Baby – ont commencé à travailler sur l’idée il y a six ans. Elle a été rejetée par « tous les studios sauf un qui était semi-intéressé », jusqu’à ce qu’Orion Pictures donne enfin son feu vert. « Nous étions conscients que nous ne faisions pas quelque chose d’incroyablement appréciable, mais Orion a simplement compris », déclare Seligman. « Je me sentais encouragée à y aller. Si vous vous êtes engagé à faire ce film – que vous le finançiez, que vous en soyez l’un des acteurs ou que vous en fassiez le montage sonore – vous saviez dans quoi vous vous embarquiez ». Être soutenu et aimé, c’est génial – mais il était important de montrer des personnages mauvais.

Étonnamment, bien que l’idée de Bottoms ait été conçue il y a six ans, elle a très peu changé depuis sa création. « Parce que le film est si absurde, il existe dans son propre monde », explique Seligman. « Si nous essayions de faire quelque chose de plus actuel, cela aurait peut-être évolué davantage. Mais, en réalité, les blagues écrites il y a six ans sont encore plus pertinentes. » Un personnage dit que son vagin appartient au gouvernement, une réplique écrite bien avant l’annulation de Roe v Wade.

L’époque du film est difficile à déterminer et cette ambiguïté est délibérée. Il y a des téléphones portables à clapet et des baladeurs CD. C’était un choix pratique, mais aussi esthétique. « Nous avons décidé dès le départ de ne pas incorporer la technologie ou les réseaux sociaux, car nous savions que nous ne pourrions pas suivre la manière dont les adolescents communiquent, et nous ne voulions pas parler de haut à notre public. » Mais cela a également permis à Seligman de se plonger dans une histoire alternative. « D’un autre côté, je voulais intégrer des personnages queer dans toutes les décennies des films pour ados que nous n’avons pas eu la chance de voir. »

Seligman n’avait pas de références spécifiques en tête au départ, mais une fois qu’elle et Sennott ont décidé que Bottoms pouvait fonctionner, elles ont regardé des classiques queer plus anciens, notamment la satire de la thérapie de conversion But I’m a Cheerleader et la comédie culte sur l’école d’espionnage DEBS. (Il y a un clin d’œil au premier film, lorsque deux filles sortent ensemble dans un endroit appelé But I’m a Diner.) « La seule référence que j’avais en tête pour les adolescentes queer était Jennifer’s Body », déclare Seligman, faisant référence à l’horreur très appréciée mettant en vedette Megan Fox qui mange de la chair. « J’adore ce film. C’était la seule référence que j’avais en tête pour deux adolescentes s’embrassant de manière désirante, contrairement à Cruel Intentions ou simplement pour s’entraîner. C’était un grand moment. »

Il y a une scène de sexe dans Bottoms, mais elle est plus suggérée qu’explicite. « On peut seulement faire autant en termes de représentation. Je ne me sentais pas à l’aise de faire des scènes de sexe trop graphiques, même si je sais que beaucoup de réalisateurs hommes avant moi se sentaient à l’aise avec cela », dit-elle, avec ironie. « Il y avait toujours cette question : ‘Est-ce de l’objectification ? Est-ce approprié ?' » Malgré tout, elle affirme que la scène en question va plus loin que prévu. « Je me suis simplement dit, bon, nous devons voir quelque chose qui montre que le personnage a atteint son objectif avant que tout ne se gâte. »

Bottoms s’amuse beaucoup avec la culture de « l’autonomisation ». Le club de combat est un endroit où les filles parlent librement de leurs problèmes et de leurs secrets, mais il ne sert qu’à ce que PJ et Josie « obtiennent ce qu’elles veulent ». Seligman explique : « Et c’est cela qui était émancipateur, montrer les pires versions de ces personnages. Je pense que Rachel et moi ressentions beaucoup de pression pour que les amitiés féminines à l’écran soient super solidaires et aimantes, sans complications – et comme des « girlboss ». Ces choses sont géniales, mais nous étions vraiment enthousiastes à l’idée de montrer des personnages prêts à manipuler cette idée, plutôt que de la promouvoir sincèrement. »

Shiva Baby, où Sennott joue une fille qui assiste à une période de deuil familial, a coûté 200 000 dollars, mais Bottoms avait un budget de 11,3 millions de dollars. Seligman admet que le changement, en particulier en termes d’échelle, n’a pas été facile. « Avec Shiva Baby, peut-être une semaine après le début du processus, j’avais l’impression que c’était mon film. Avec Bottoms, je n’ai vraiment ressenti ça qu’à la fin. » Dans le premier, elle travaillait avec des amis de son école de cinéma. Maintenant, elle dirigeait une équipe beaucoup plus importante. « Tous ces hommes et toutes ces personnes beaucoup plus âgées que moi qui travaillaient techniquement sous mes ordres. Même s’ils étaient tous très gentils, c’était un groupe de personnes avec lesquelles je n’avais pas l’habitude de travailler. J’ai été sortie de ma zone de confort. » L’une des productrices du film est Elizabeth Banks, star de The Hunger Games et Pitch Perfect et réalisatrice de Cocaine Bear. « Elle l’explique si simplement. Elle dit qu’il n’y a pas d’autre moyen d’apprendre à faire des films que de les faire. Alors je me suis jetée à l’eau. »

Shiva Baby et Bottoms sont sortis « presque l’un après l’autre », alors Seligman est maintenant dans ce qu’elle appelle une « phase d’idéation », prenant son temps avec ce qui viendra ensuite. Elle est certaine, cependant, qu’elle continuera à travailler avec son équipe principale, Sennott,…